Неприятный запах за последним зубом

Главное меню

Перейти к основному содержимому

Перейти к дополнительному содержимому

В группе горных котов, что ищут новый дом, растёт напряжение. Покинув свое старое убежище, они по «солнечному следу» дошли до богатого дичью леса. Однако разногласия разделили воителей на два лагеря. Главный герой, кот по имени Гром, оказался в эпицентре борьбы за власть, борьбы между добром и неприятный запах за последним зубом злом.

Пролог + 27 глав + 3 бонусных главы || Переведено полностью?

Перевод: Команда переводчиков сайта «Коты-Воители: Четыре Дерева»

Можно скачать? || Перейти к скачиванию

На пустоши стояла непроглядная темень, светили лишь далёкие звезды и бледная луна. Гром присел, прикрыв глаза, сужая их до маленьких щёлочек. Так кот видел лишь серебряный пояс, который висел низко над горизонтом. Ночной прохладный и освежающий ветер растрепал его мех. Гром сладко потянулся, как вдруг почувствовал на кончиках ушей что-то теплое. Ласковое прикосновение повторилось, на этот раз кто-то прилизал ему шерсть на голове и эта нежность уже начинала раздражать кота. Гром повернул голову и увидел свою мать. Буря облизывала его уши, так, как облизывала, когда он был крошечным котёнком. Тогда она всегда успокаивала его так, пока Гром спал, прижавшись к её мягкой шерсти. Гром удивился:
«Моя мать!».
Последний раз он чувствовал прикосновение её шерсти так давно.
Буря остановилась. Мать и сын встретились взглядами, и Гром понял, что тонет в глубине её зеленых глаз. Поманив лапой, кошка прижалась к нему; сын почувствовал успокаивающее биение её сердца.
В мыслях крутилась странность этой встречи, но Грому нравилось всё это. На самом деле он никогда не видел свою мать и не был в состоянии вспомнить её. Сейчас он узнавал каждую её шерстинку, даже слабое дыхание напоминало ему о темноте гнезда Двуногих, где он родился.
Видя Бурю, Гром каждый раз вспоминал о кошке, которая заботилась о нем с тех пор, как Серое Крыло принёс его на пустошь.
«Полёт Коршуна всегда была добра ко мне. Ее нежность никогда не пропадала. Тем не менее, чувство любви, более мощное, продолжало исходить от моей настоящей матери».
Кот замурлыкал:
- Расскажи мне эту историю ещё раз, — попросил он, хотя не был уверен, какую историю сам имеет в виду и почему он так хочет услышать рассказы матери.
Буря поудобнее обернулась вокруг него, положив одну лапу на плечо сына. Она немного поколебалась, глядя куда-то вдаль и, вероятно, думая, стоит рассказывать или нет.
- Я впервые встретилась с твоим отцом в лесу, — пробормотала кошка, её слова пробудили в Громе давно забытые ощущения, воспоминания. — В окружённом ежевикой овраге, где он жил. Он растянулся на траве, нежась в солнечных лучах. Наши глаза встретились, и мы… Мы просто знали. Мы оба почувствовали одно – любовь.
Шкура Грома защипала от смущения, как будто муравьи ползали под ней.
- Но почему сейчас всё по-другому? — спросил он. — Чистое Небо прогнал меня — мой отец сам прогнал меня! Где вся эта любовь?
Кот чувствовал, что Буре нелегко это говорить.
- Он всё ещё с тобой. Твой отец по-прежнему любит тебя, — ответила она. — Просто… Просто Чистое Небо сам не знает, что ему делать. Но ты можешь помочь ему найти путь, — кошка наклонила голову и провела шершавым языком по боку сына, стараясь утешить его. — Я знаю, ты справишься.
Гром расслабился, но не успел он закрыть глаза, как заметил движение где-то далеко. Тёмная фигура кота с высоко поднятыми головой и хвостом бежала под светом бледной луны. Хотя он был далеко, Гром знал, что это его отец.
Буря, должно быть, тоже увидела фигуру кота. Сын почувствовал, как бешено начало колотиться её сердце. Его собственное сердце болело от осознания того, что мать всё ещё любит Чистое Небо.
Он привстал, намереваясь отправиться встречать своего отца, но лапа Бури, которая лежала на его плече, заставила его улечься обратно.
- Оставь его, — мягко мяукнула она.
- Но ты сказала… — запротестовал Гром.
- Сейчас не время, — ответила ему мать. — Ты поймешь, когда оно настанет.
Кошка вновь начала лизать его уши, и постепенно Гром успокоился.
- Но он мой отец… — пробормотал Гром.
- Знаю, — промурлыкала Буря и игриво хлопнула лапой с втянутыми когтями по носу сына. — Ты весь в него.
Слова матери причинили боль коту и острыми когтями сжали его сердце.
- Тогда почему Чистое Небо не признаёт меня? — спросил он. — Почему я не могу пойти к нему? — Его голос перешел в крик отчаяния. — Это неправильно!
Глаза Бури, полные печали, были обращены к полной луне. Ночной ветер усилился, растрепав её мех. Она лишь поплотнее прижалась к Грому, защищая его от холода.
Гром не мог неприятный больше видеть её морду. Он только слышал, как она снова начала говорить.
- Ты всё сделаешь правильно, — пробормотала кошка, её голос был сладок, как мёд. — Когда придет время, я знаю, ты всё сделаешь правильно …

Новые пучки травы пробивались на пустоши под теплым лёгким ветром. Приятный ветерок растрепал шерсть Серого Крыла, подсказывая, что холодный сезон подходит к концу. Зеленые пучки росли повсюду, а бутоны ярко-желтых цветов появлялись на кустах утёсника, который дополнял ландшафт. Доносившееся издалека пение птиц обещало обильную дичь на многие луны вперёд. В нескольких хвостах Гром испустил победный клич: он играл с котятами Полёта Коршуна, Хвостом Молнии и Жёлудевой Шерсткой, и, очевидно, выиграл. Серое Крыло медленно моргнул, наблюдая, как котята катаются по мягкой траве, кидаются друг на друга, размахивая лапами со втянутыми когтями. Он попросил разрешения у Полёта Коршуна взять их на охотничью тренировку.
- Хорошо, — согласилась полосатая кошка, — Но следи, чтобы они не убегали далеко от лагеря.
Теперь Серое Крыло ждал, пока котята остановят свою игру, а сам наслаждался их беззаботностью. А чуть поодаль, на пустоши, он заметил, как Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка возвращаются со стороны реки, сжимая пучки трав в пасти. Намокший Цветок появилась из-за кустов утёсника, неся обмякшего кролика. Она отнесла добычу в лощину, где Крик Галки и Разбитый Лёд работали в земле, копая новый спальный туннель. Полёт Коршуна и Длинная Тень сидели близко друг к другу, совмещая полезное дело с приятным: кошки разговаривали, пока приводили себя в порядок.
«Теперь мы чувствуем себя, как дома», — подумал Серое Крыло, вспоминая долгое путешествие от гор и борьбу за пустошь. — «Было действительно трудно поверить в проницательность Камнесказа. Половинка Луны верила в то, что мы найдем лучший дом, если последуем за солнечным следом. Путешествие было полно опасностей, но мы дошли. Здесь жизнь действительно прекрасна».
- Хвост Молнии, ты будешь кроликом, — голос Грома отвлек Серое Крыло от своих мыслей, и тот вновь обратил свое внимание на котят. — Я покажу вам, как поймать добычу.
- Хорошо, — Хвост Молнии начал изображать кролика, прыгая из стороны в сторону.
Гром взглянул на Жёлудевая Шерстка и мяукнул:
- Смотри! — прижавшись к земле, он подкрался к Хвосту Молнии, который постоянно оглядывался, догнал ли его старший котёнок или нет.
Гром покачался на задних лапах и прыгнул вперед. Он совершил огромный прыжок, и приземлился на Хвост Молнии. Чёрный котик взвизгнул и перевернулся на спину, хватаясь лапами за шею рыжего сводного брата, из-за чего два котёнка вместе упали на землю и покатились, слившись в один комок меха.
«Чистое Небо и я были такими же», — с грустью подумал Серое Крыло, — «неужели и мы так сильно ссорились когда-то?».
- Ты убит! — победно взвыл Гром, — я убил тебя!
- А я хочу сделать это по-настоящему! — объявила Жёлудевая Шерстка, запрыгивая на братьев. — Я собираюсь стать лучшей охотницей!
- Это хорошо, — мяукнул Серое Крыло, подходя к котятам. — Но вам есть, чему научиться прежде, чем вы поймаете свою первую добычу.
- Я могу красться так же, как Гром, — Хвост Молнии прижался к земле, а затем лапой ударил по траве. — Видели?
- Неплохо, — ответил Серое Крыло, не обращая внимание на хвост котёнка, которым тот размахивал в воздухе. — но это ещё не все, что вам нужно, чтобы поймать добычу. Здесь, на пустоши, дичь видит вас издалека, что вы будете делать?
- Прыгать… вот так! — завизжала Жёлудевая Шерстка, прыгая на своего брата и сбивая того с лап.
Гром прыгнул к ним, присоединяясь к игре.
«Если они не начнут обращать свое внимание на то, что творится вокруг — то никогда и ничего не поймают», — Серое Крыло еле сдерживался, чтобы не сделать им выговор. Он и сам начинал чувствовать приподнятое настроение, глядя на счастливых и здоровых котят.
«Они растут такими большими и сильными… лишь в два раза меньше самого плохого коршуна», — Приступ боли и горя подкатил к горлу, когда кот вспомнил свою сестру, которая погибла в горах, потому что ей не хватило еды в холодный сезон. Он почувствовал, что хочет защитить Грома и остальных ото всего; кот был полон решимости, что вырастит из них сильных и здоровых котов.
Холодный сезон здесь был не так тяжёл: добычи всегда было вдоволь. Серое Крыло согласился также с тем, что снега здесь выпадало не много, как при снегопаде в горах; да и лежал он не столь долго. Морозы стояли по утрам не такие крепкие. В горах они по несколько дней не могли найти дичь и воду, а тут, особенно в лесу, деревья укрывали котов даже в худшие времена. Серое Крыло подавил вздох. Было слишком много ненужных смертей. Его мать, Тихий Дождик, не дошла до нового дома, а она могла бы обрести его. Но более легкая жизнь на пустоши означала, что котята выживут и увидят возвращение тёплых деньков.
Гром и Хвост Молнии всё ещё боролись, издавая громкие кличи и распугивая всю дичь в округе. Внезапно Жёлудевая Шерстка вырвалась из их клубка с криком:
- Смотрите на меня!
Она помчалась в лощину и исчезла в туннеле, над которым работали Крик Галки и Разбитый Лёд. Серое Крыло помчался за ней, его сердце бешено колотилось: под пустошью была целая запутанная сеть туннелей, в основном, это были норы, вырытые кроликами. Коты лишь увеличивали их, чтобы сделать себе гнёздышки, но не все туннели были безопасны.
Серое Крыло, находясь под землей, никогда не чувствовал себя защищенным. В туннелях было очень темно, стены постоянно сжимали бока, коту было трудно дышать.
«Если она зайдет слишком далеко, мы не сможем найти ее!».
К облегчению Серого Крыла, Жёлудевая Шерстка появилась из туннеля, а за ней и ее отец, Крик Галки. Разбитый Лёд высунул голову из другого туннеля, его раздражённая морда говорила сама за себя.
- Держитесь отсюда подальше, — отчитывал Крик Галки свою дочь. — Этот туннель небезопасен: мы с Разбитым Льдом всё ещё копаем его, попутно укрепляя, — кот стукнул Жёлудевая Шерстка по носу лапой со втянутыми когтями. — Разве ты не должна учиться охотиться с Серым Крылом?
- Да-да, — откликнулся Серое Крыло. — Спасибо, Крик Галки.
Черный кот кивнул, отвечая на благодарственные слова Серого Крыла, прежде, чем исчезнуть в туннеле вместе в Разбитым Льдом. Жёлудевая Шерстка развернулась и поплелась вверх по склону, выбираясь из оврага; её хвост поник.
- Ну ничего себе! — воскликнул Хвост Молнии, когда кошечка присоединилась к остальным. — Это замечательно! Теперь мы знаем, как получить по носу.
Жёлудевая Шерстка взглянула на него, но промолчала.
- Я думаю, ты должна продемонстрировать нам это ещё раз, — продолжил дразнить ее брат, — Хотя я не уверен, что заслуживаю такой чести.
- В самом деле? Тогда пускай это заменит такую честь, блохоголовый! — прошипела сестра, проводя когтями по носу котика.
Хвост Молнии отскочил:
- Эй, больно же!
- Достаточно, — мяукнул Серое Крыло, вставая между котятами, которые готовы были друг на друга наброситься. — Мы учимся охотиться, помните?
К его облегчению, котята успокоились, но продолжили возиться, пока не нашли удобное место, чтоб присесть. Они смотрели на него широко раскрытыми глазами. Серое Крыло огляделся в поисках того, что могло бы помочь в обучении котят. Он заметил движение в кустах утёсника: кролик выпрыгнул на траву, что-то пожёвывая.
- Посмотрите, — сказал он котятам, указывая хвостом на дичь. — Но не двигайтесь. Видите кролика? Я хочу поймать его.
Котята кивнули, завороженно наблюдая поблескивающими глазками и нетерпеливо подергивая хвостиками.
- Во-первых, — начал давать советы Серое Крыло, — Надо подождать, пока кролик отойдёт от куста — вполне возможно, что вход в его нору спрятан там. Когда я погонюсь за кроликом, я буду краем глаза следить за этим кустом, потому что я не могу точно знать, куда побежит дичь.
Пока он говорил, кролик отошел ещё дальше от зарослей утёсника. Серое Крыло наблюдал, выжидая подходящий момент. Вдруг он сорвался с места, наслаждаясь перекатами мышц и ветром, который растормошил его шерсть. Он был всего в нескольких хвостах, когда кролик увидел его. Дичь с отчаянным визгом, полным страха, побежала, её беленький хвостик маячил то тут, то там. Серое Крыло сосредоточил свой взгляд на кролике, окончательно решив поймать его, когда тот попытается удрать к спасительным кустам утёсника. Вот лапы кролика занесло в сторону, и он свернул. Но через несколько шагов Серое Крыло поймал его, прижав лапами к земле и убив укусом в шею. Довольно заурчав, кот взял ещё теплую добычу и вернулся к котятам, которые смотрели на него с восхищением.
- Какой большой, Серое Крыло! — воскликнул Гром.
- Я тоже так хочу! — мяукнула Жёлудевая Шерстка.
- Скоро и ты тоже поймаешь свою первую дичь, — пообещал Серое Крыло, закапывая кролика под кустами утёсника неподалеку. — Я заберу его на обратном пути. Вы можете попробовать поймать кого-нибудь прямо сейчас. Кто может обнаружить какую-нибудь дичь?
Котята вскочили на лапы, оглядываясь и принюхиваясь.
- Я могу учуять только этого кролика, — пожаловался Хвост Молнии.
- Тогда давайте двигаться дальше, — мяукнул Серое Крыло, отведя их от оврага ещё на несколько хвостов. — Гром, ты видишь что-нибудь?
Серый кот уже заметил полёвку, которая грызла семена в траве. Когда мышь скользнула между стебельками, и их верхушки закачались, рыжий котёнок заметил это движение:
- Там! — прошептал он, поворачивая уши в сторону мыши.
- Отлично, поймай её, — ответил Серое Крыло.
Гром прижался к земле и пополз вперёд. Но Серое Крыло покачал головой, все ещё говоря тихо, чтобы не спугнуть мышь:
- Нет. Я уже говорил, такой способ охоты срабатывает в лесу, где множество мест, чтобы спрятаться, а скрип деревьев может скрыть звук твоих шагов. Но здесь это не сработает: дичь увидит тебя ещё с далекого расстояния, поэтому ты должен полагаться только на свою скорость.
- Ох… хорошо, — Гром поднялся на лапы, кончик его хвоста дергался, когда он побежал к травянистым кочкам, где пряталась мышь.
- Быстрее! — закричала Жёлудевая Шерстка.
- Глупый комок шерсти! — Хвост Молнии хлестнул хвостом по пасти сестры. — Посмотри, что ты наделала!
Мышь замерла: она услышала крик каштановой кошечки и поняла, что опасность поблизости. Дичь выскочила из высокой травы и стала сновать вокруг кочек в нескольких хвостах от рыжего котёнка. Гром попытался бежать быстрее, но каким-то образом он запутался в своих лапах и, потеряв равновесие, с глухим стуком упал на землю. Мышь нырнула в дыру между двумя камнями и исчезла.
Гром поднялся, отряхнул шерсть и с поникшей головой побрел к остальным:
- Я сожалею, — пробормотал он.
- Это нормально, — ответил Серое Крыло, кладя кончик хвоста котёнку на плечо. — Ты поймаешь её в следующий раз.
Взглянув на огромные белые лапы котёнка, кот понял, почему тот был таким неуклюжим. Он, наверняка, вырастет огромным, сильным котом, но сейчас он был маленьким, неуклюжим котёнком, который не мог ещё полностью контролировать свои действия.
«Его время придет», — подумал Серое Крыло. — «Он просто должен быть терпеливым».
- Я тоже хочу попробовать, — мяукнула Жёлудевая Шерстка, — если конечно Гром не распугал всю дичь в округе.
- Что? — глаза рыжего котика расширились от злости. — Если я не …
Серое Крыло поднял лапу, чтоб остановить ссору:
- Мы можем поискать более крупную дичь, — начал он, — Мы обязательно что-нибудь найдем.
- Там! — Хвост Молнии указал хвостом.
Серое Крыло повернулся и заметил маленькую стаю птиц, клевавших траву вблизи камней, где исчезла мышь. Кот кивнул:
- Действуй.
Хвост Молнии прижался к земле, как Гром, как будто слова и советы Серого Крыла пролетели мимо его ушей.
- Беги, блохоголовый! — Жёлудевая Шерстка завизжала на брата. Она побежала по траве, ее хвост маячил позади. Смотря на кошечку, Серое Крыло восхищался ее скоростью и проворством. Но Жёлудевая Шерстка громко пыхтела, пока бежала, поэтому несколько птиц отлетели, а затем поднялась и остальная часть стаи. Кошечка не успела подбежать к ним на достаточно близкое расстояние.
Хвост Молнии, как только понял свою ошибку, сразу последовал за сестрой, пытаясь догнать ее. Он остановился, на морде было недовольство:
- Ну, и кто теперь блохоголовый? — спросил он.
Серое Крыло покачал головой, пытаясь подавить смешок:
- Вам всем есть, чему поучиться, — пробормотал он.
Кот ждал, когда два котёнка вернутся, но отвлекся на Грома, который оттолкнулся от земли в огромном прыжке. Серое Крыло заметил, что одна из птиц снизилась на небольшом расстоянии от них. Передние лапы рыжего котёнка вытянулись и прижали птицу к земле в тщетной попытке вспорхнуть. Молодой кот выпрямился, сжимая в пасти обмякшее тело птицы. Его глаза сияли:
- Я поймал одну! — объявил Гром, его голос звучал приглушенно из-за перьев, которыми был набит его рот.
Серое Крыло не смог похвалить рыжего котика, который заслужил это, потому что мощный прыжок напомнил ему о Чистом Небе, отце Грома. Светло-серый кот точно так же убил ястреба в горах, тогда он и его брат были всегда неразлучны. Боль снова наполнила мысли Серого Крыла. Он так и не решился пойти в лес, чтобы увидеть брата: Чистое Небо отказался признавать Грома своим сыном. Это произошло задолго до начала теплых деньков. Из-за этих событий Серое Крыло на последней их встрече отказался называть Чистое Небо своим братом. Потеря ещё одного близкого кота чувствовалось занозой в сердце, но Серое Крыло никогда не простит брату то, что он отказался от Грома.
Кот вздохнул:
«Я пытался вырастить в Громе проявление доброты и сострадания, но, видимо, характер Чистого Неба всё равно будет проявляться в нем вне зависимости от того, что я делаю?».
Мягкое приветственное мурчание раздалось за спиной Серого Крыла, отвлекая кота от мрачных мыслей. Он обернулся, чтобы рассмотреть кошку, которая подходила к нему. Глаза Серого Крыла расширились от удивления, восторг вспыхнул в груди, как луч солнца, при виде черепаховой кошки.
«Черепаший Хвостик! Она спустилась с нами с гор и не было лучшего друга до тех пор… нет, лучше оставить все так, как есть сейчас».
- Черепаший Хвостик! — воскликнул кот. — Как ты нашла нас?
Она оставила горных котов до того, как те нашли свой лагерь.
- Сначала я пошла в овраг, где мы раньше жили некоторое время, — объяснила Черепаший Хвостик, — но он был пуст, только ваш старый запах, — голос кошки дрогнул, — я подумала, что лисы, должно быть, убили вас всех. Но в это я не могла себе позволить поверить, поэтому я продолжила поиски, пока не нашла ваш след. И вот, я здесь!
- Как я рад тебя видеть! — сказал ей Серое Крыло.
Черепаший Хвостик подошла к коту и соприкоснулась с ним носами:
- Я тоже рада видеть тебя, — мурлыкнула она, — Прошло довольно много времени, — оглядев котёнка, она добавила. — Похоже у него лапы такие же сильные, как и твои!
Серое Крыло кивнул. Он не видел Черепаший Хвостик после того, как она помогла ему спасти Грома из обрушившегося Гнезда. С тех пор она провела весь холодный сезон в уютном Гнезде Двуногого, живя жизнью домашней киски.
«Я до сих пор не могу поверить в то, что она сделала», — думал тёмно-серый кот, отведя взгляд в сторону, чтобы кошка не заметила выражение его морды. — «Выбрала жизнь, где не надо охотиться, где не чувствуется утренний ветер в шерсти. Такая жизнь не имеет смысла, во всяком случае, для меня».
Когда она покинула их, Серое Крыло не мог избавиться от чувства предательства, Черепаший Хвостик стала для него немного посторонней.
Но было ясно одно: новая жизнь подходит кошке. Ее шерсть лоснилась, кошка выглядела здоровой и полной сил, а глаза горели при взгляде на Серое Крыло.
- Этот огромный кот и есть Гром? — спросила Черепаший Хвостик, обращаясь к котёнку, который стоял рядом со своей добычей в пасти, глядя на незнакомку в недоумении, и выглядел немного расстроенным.
Серое Крыло понял, что он до сих пор не похвалил его за охоту:
- Конечно он вырос! Я помню, каким крошечным он был, когда мы принесли его в лес и дали ему имя.
Когда мать Грома, Буря, умерла в обрушившемся гнезде Двуногого, Серому Крылу и Черепаший Хвостик удалось спасти Грома, но его братья, сестры, и мать были потеряны навсегда.
«Её мех был таким мягким, а глаза такими красивыми…», — хвост Серого Крыла опустился, боль пронзила сердце. — «Я больше никогда не увижу ее».
- Посмотрите, Гром поймал птицу! Он станет великим охотником, — голос Хвоста Черепахи отвлек кота от своих мыслей. Когда он взглянул на черепаховую кошку, он увидел, что та намеренно старается выглядеть веселой.
«Такое ощущение, что она видела, о чем я думал. Наверное, Черепаший Хвостик знает меня слишком хорошо, чтобы вовремя отвлекать от грустных мыслей».
- Несомненно, — согласился Серое Крыло.
Гром просиял от похвалы. В этот момент остальные котята подошли к собравшимся:
- Мы тоже собираемся стать лучшими охотниками, — заявила Жёлудевая Шерстка.
- Я уверена, что вы ими обязательно станете, — ответила Черепаший Хвостик. Моргая, она повернулась к серому коту. — Они, должно быть, котята Полёта Коршуна. Они тоже большие и сильные. Ты только посмотри на них!
- Может быть, но ты слишком долго была далеко от нас, чтобы понять, насколько они выросли, — мяукнул Серое Крыло. Но боль, которая появилась в глазах черепаховой кошки, заставила его пожалеть о своих словах. — Я имею ввиду, достаточно долго, чтобы… Ладно, — запинался он, — Ладно, я скучал по тебе, Черепаший Хвостик.
Ее глаза мигом посветлели:
- Я тоже по тебе скучала, Серое Крыло.
Серое Крыло повернулся к котятам, вдруг осознав, что те следили за ними, не пропуская ни одну деталь разговора:
- Это Хвост Молнии, а это Жёлудевая Шерстка.
- Замечательные имена, — мяукнула Черепаший Хвостик, счастье вернулось на ее морду. — Я — Черепаший Хвостик.
- Хвост Молнии получил свое имя потому, что всегда висит на Громе, — объяснил Серое Крыло. — Они наши собственные маленькие бури!
Глаза Хвоста Черепахи заблестели от удовольствия, и она коснулась носом каждого котёнка.
- Идите, поиграйте, — мягко сказал тёмно-серый кот. Он хотел поговорить с черепаховой кошкой наедине. Котятам не нужно было повторять дважды, они с воплями радости начали гоняться друг за другом вокруг куста утёсника.
- Как живётся в Гнезде Двуногого? — спросил Серое Крыло, но почувствовал себя неловко из-за заданного вопроса.
«Я не хочу, чтобы Черепаший Хвостик подумала, что я снова осуждаю её».
- Ты ведь уютно провела там холодный сезон?
- Да, было замечательно, — тихо ответила черепаховая кошка. — Очень уютно и тепло. Пчёлка составила мне компанию, а затем ещё один кот присоединился к нам.
- Бродяга? — спросил тёмно-серый кот, не зная, что ещё можно ответить.
- О, нет, — ответила Черепаший Хвостик, — Двуногие ушли, а когда вернулись: несли большого кота. Он сказал нам, что его Двуногий в один прекрасный день перестал приходить, чтобы покормить его.
«Нельзя так доверять Двуногим», — подумал Серое Крыло, но он не собирался говорить это вслух.
- Итак, Том отправился жить вместе с кучей других кошек, которые были недовольны и ныли о том, что лай собак постоянно разносился рядом. Они были все вместе заперты. Но в один момент Тома позвали куда-то. Так он попал в нашу компанию.
- Том? — Серое Крыло прервал кошку. — Они называют кота, Томом?
Черепаший Хвостик пожала плечами:
- Во всяком случае его забрали из того места и принесли к нам с Пчёлкой.
- Вам он понравился? — спросил серый кот, — Он ведь дружелюбно отнесся к вам?
Черепаховая кошка колебалась, смотря на свои лапы.
- Ну да, он дружелюбный, — ответила она наконец, — но я получила по носу, — поежилась кошка, — и я поняла, что пришло время уйти, чтобы догнать друзей на пустошах.
«Черепаший Хвостик возвращается к нам!», — радость переполняла Серое Крыло, поэтому он не смог ничего сказать. Была ещё причина: котята вернулись, гоняя друг друга по кругу и поднимая в воздух сухой песок. Их занесло: они вовремя не успели остановиться. Хвост Молнии врезался в Черепаший Хвостик, которая потеряла равновесие и упала на спину, размахивая хвостом и лапами, вопя от боли.
Глаза Серого Крыла расширились от удивления, когда он посмотрел на неё: ее опухший живот, который он заметил впервые за время их разговора, говорил об одном — она ждёт котят!
- Тебе больно? — спросил с тревогой тёмно-серый кот, помогая кошке подняться.
Черепаший Хвостик, опираясь на подставленное плечо и тяжело дыша, встала на лапы. Мгновение она молчала. Наконец, издала короткий выдох:
- Думаю, я в порядке.
Взгляд Серого Крыла обратился к трем котятам. Хвост Молнии съежился за Громом, его морда выражала ужас. Тёмно-серый кот поманил его взмахом хвоста:
- Подойди сюда и извинись перед Черепаший Хвостик, — грозно приказал он.
Хвост Молнии ещё больше сжался, когда подошел к черепаховой кошке, и опустил голову и хвост:
- Мне очень жаль, — мяукнул он.
- Все хорошо, — Черепаший Хвостик лизнула котёнка между ушей.
- Глядите себе под ноги, когда носитесь, — сказал Серое Крыло. Он остановился, а потом добавил. — Мне казалось, что я сказал вам идти играть.
Кот подождал, пока три котёнка убегут, взволнованно крича.
«Черепаший Хвостик оказывается ждёт котят… Кто бы мог подумать?».
- Ну, — мяукнул он, склонив уши к опухшему животу кошки, — как же так случилось?
- Как же так случилось? — зашипела Черепаший Хвостик, но вскоре ее голос смягчился, — я допустила ошибку, — продолжила она. — Я так сильно скучала по тебе. Том был добрым и надёжным другом, поэтому я подумала, что должна двигаться дальше и начать новую жизнь с ним. Но когда я поняла, что жду котят. Он… он изменился.
Серое Крыло зарычал:
- Если он причинил тебе боль…
- О, нет! — заверила его Черепаший Хвостик. — Том остался дружелюбным, но он не хотел котят от меня. И Пчёлка вела себя как-то по-другому. Ей всегда было неудобно говорить со мной. Я пыталась несколько раз заговорить о том, что не так, — кошка взмахнула кончиком хвоста. — Но никто из них так и не сознался.
- И что же ты сделала? — спросил Серое Крыло.
- Я попросила, чтобы Пчёлка была честна со мной. Она не хотела говорить, но в конце концов сказала, что двуногие заберут моих котят и отдадут в другие гнёзда, — ее голос задрожал. — Я никогда бы не увидела их снова. Они бы не нуждались в моей опеке…
- Это ужасно! — воскликнул серый кот, уткнувшись носом в плечо Хвоста Черепахи.
«Как можно разлучить семью? Как? В горах и здесь, на пустоши, коты помогали друг другу вырастить котят. Было немыслимо, что кот откажется от своего потомства. Кроме Чистого Неба, он ведь отказался от Грома», — напомнил себе Серое Крыло.
- Пчёлка сказала, что Том попросил не говорить мне правду. А теперь… я больше никогда не буду доверять домашним кискам и Двуногим. Я поняла, кто были мне настоящими друзьями, и всё, что я теперь хочу: вернуться к ним, — она посмотрела на тёмно-серого кота с широко-раскрытыми глазами. — Как ты думаешь, остальные примут меня?
Кот почувствовал, как его сердце тает под взглядом зеленых глаз.
- Ну как же нет? — мяукнул он, взглянув ещё раз на круглый живот Хвоста Черепахи, думая, что другая бы кошка чувствовала себя неприятно на ее месте. — Здесь твой дом.
Указывая хвостом, Серое Крыло подвел Черепаший Хвостик к оврагу.
- Ну ничего себе! — воскликнула она, ее глаза стали большими от восхищения, когда увидела свой новый дом. — Это удивительное место, намного лучше, чем старый лагерь.
Серый кот кивнул:
- Здесь безопаснее и мы тут лучше защищены, — сказал он, указывая на кусты утёсника.
Когда они начали спускаться вниз, Разбитый Лёд выскочил из туннеля, в котором копал вместе с Криком Галки. Когда он заметил Черепаший Хвостик, его глаза сузились:
- Что ты здесь делаешь? — спросил он.
- Привет, Разбитый Лёд! — поприветствовала кота Черепаший Хвостик. — Я рада снова видеть тебя.
На приветствие Разбитый Лёд не ответил, лишь холодно посмотрел на черепаховую кошку и мяукнул:
- Ты отвернулась от нас в холодный сезон. Ты, домашняя киска, думаешь, что мы с радостью примем тебя сейчас?
Черепаший Хвостик с негодованием распушила свой мех, почти скрывая свой округлившийся живот:
- Вы не можете отказать ни одной кошке, пришедшей на пустошь, — возразила она, — Ты думаешь, что ты Серое Крыло?
- Смотри… — начал Серое Крыло, морщась при упоминании своего брата.
Обе кошки проигнорировали его попытку вмешаться.
- Ну, да, у Чистого Неба много хороших идей, — пробормотал Разбитый Лёд. — Я отведу тебя к Длинной Тени, — продолжил он. — Она решит, что делать с тобой.
- Но Черепаший Хвостик… — снова было начал Серое Крыло.
- Не пытайся меня защищать, — оборвала его черепаховая кошка, ее уши сердито прижались к голове. — Я с удовольствием поговорю с Длинной Тенью. Я скучала по ней. Наверное, она нуждается в помощи, чтобы поставить Разбитого Льда на место.
Разбитый Лёд и Черепаший Хвостик, к которым присоединился и Крик Галки, появившийся из туннеля и испуганно смотревший на пришедшую, отправились искать черную кошку. Серое Крыло взглядом поискал котят и увидел их, то карабкающихся на покрытый лишайником валун, то спрыгивающих с вершины с восхищенными криками.
- Эй! — крикнул он. — Пора идти домой.

Когда Серое Крыло и Черепаший Хвостик спустились в овраг, они увидели Полёт Коршуна, Пёструю Шерстку, Облачное Пятно и Намокший Цветок, столпившихся около Длинной Тени.
- Вы должны больше тренировать свои задние лапы, — говорила им черная кошка. — Так у вас будет больше шансов против кота, подкрадывающегося сзади. Намокший Цветок, попробуй ещё раз. Серое Крыло заметил, что Длинная Тень прислонила кусок коры к одной из скал. Намокший Цветок встала в исходную позицию и резко ударила лапами по коре, сначала смещая его в сторону, а затем поднимая в воздух.
- Намного лучше, — мяукнула Длинная Тень, — Облачное Пятно, ты следующий.
Серое Крыло увидел Зазубренного Пика, присевшего от собравшихся в нескольких хвостах, и с тоской наблюдавшего за ними. Грусть дрожью прошла по шкуре тёмно-серого кота: жизнь для Зазубренного Пика стало сплошной борьбой с тех пор, как тот упал с дерева и сломал лапу.
Чистое Небо прогнал его из леса, сказав, что не может заботиться о коте, который не в состоянии охотиться сам. Коты с пустоши тепло приняли его, но мысль о том, что случилось с младшим братом, не давала покоя Серому Крылу. Тёмно-серый кот не понимал, почему Чистое Небо поступил так.
Его ухо дернулось, когда Черепаший Хвостик наклонилась к нему, шепча и пытаясь отвлечь от угрызений совести.
- Я удивлена тем, что Длинная Тень обучает котов боевым приемам, — пробормотала она. — Я думала, всё изменилось.
Серое Крыло открыл уже рот, чтобы ответить, но Разбитый Лёд кинулся к Длинной Тени прежде, чем тёмно-серый кот успел что-либо ответить.
- Мы нашли кошку на нашей территории! — взвыл он, указывая хвостом на Черепаший Хвостик.
- Черепаший Хвостик! — воскликнула Намокший Цветок, прикасаясь носом к уху черепаховой кошки. — Разбитый Лёд, она не просто кошка, — раздраженно добавила она, когда посмотрела на белого кота. — Она наш друг!
Полёт Коршуна последовала примеру сестры и потерлась боками с Черепаший Хвостик:
- Я рада видеть тебя, — тепло мяукнула она.
Другие кошки воздержались, обменявшись неопределенными взглядами, только от Разбитого Льда исходила враждебность. Подавив раздраженный вздох, Серое Крыло с нетерпением ждал ответа от Длинной Тени. Он хорошо знал, как внимательно относится черная кошка к незнакомцам. Но Черепаший Хвостик не была незнакомкой. Хотя это не причина объявлять о её возвращению.
- С каких это пор мы говорим о территории? — снова пробормотала ему в ухо Черепаший Хвостик.
- Всё действительно очень сильно изменилось, — Серое Крыло с неохотой признавал, что она права. Он и его соседи по палаткам стали, как и Чистое Небо со своей группой, гораздо больше времени уделять охране своих охотничьих угодий на пустоши. Когда группа впервые распалась, и Чистое Небо увёл часть котов в лес. Все думали, что они будут свободно переходить из одного лагеря в другой и общаться друг с другом так часто, как захотят. Но ничего подобного не произошло, пропасть между двумя группами росла с каждым днём.
Длинная Тень подошла к Черепаший Хвостик, высоко подняв хвост, все остальные с любопытством собрались вокруг. Серое Крыло был поражен сдержанностью и чувством собственного достоинства черной кошки, которая была уверенным лидером в группе.
«Она ведь не может прогнать Черепаший Хвостик?».
И всё же он приготовился к неприятному разговору.
Длинная Тень опустила голову в знак уважения:
- Приветствую, Черепаший Хвостик, — мяукнула она. Черная кошка протянула хвост в сторону округлившегося живота пришедшей. — И мои поздравления. Кто отец?
Черепаший Хвостик тревожно переступила с лапы на лапу:
- Никто, — ответила она, — Во всяком случае, я не хочу, чтобы он участвовал в жизни котят.
Длинная Тень и Серое Крыло переглянулись, они поняли друг друга без слов: Черепаший Хвостик ушла жить к Двуногому, и теперь отцом ее котят является, конечно же, домашняя киска.
«Чем меньше об этом будут говорить, тем лучше».
Сделав глубокий вдох, Длинная Тень обратилась к остальным котам:
- Хорошая новость! Черепаший Хвостик вернулась к нам и вскоре у неё появятся котята. Чем больше здоровых котов будет в нашем лагере, тем сильнее мы будем!
- Или больше голодных ртов, — запротестовал Разбитый Лёд, — я не могу поверить, что ты позволишь ей остаться с нами после того, как она предала нас!
Длинная Тень развернулась, шерсть на загривке угрожающе поднялась:
- Если ты так беспокоишься о добыче, — прохрипела она, — ты можешь ходить на охоту.
Разбитый Лёд открыл было рот, чтобы высказаться, но поймал предупреждающий взгляд черной кошки. Бормотание Разбитого Льда ещё долго было слышно, пока тот поднимался вверх по склону. Серое Крыло смотрел ему вслед, он мог сказать лишь то, что Разбитый Лёд больше всего на свете ненавидел унижения при всех. Он был одной из важных фигур в путешествии с гор до пустоши. Но Длинная Тень вместе с Тёмным Мхом вели котов на протяжении всего спуска, а здесь, на пустоши, Тёмный Мох оставил её главной.
Возвращаясь к остальным, Серое Крыло заметил, как Гром провожает взглядом Разбитого Льда до выхода из лагеря.
- Я тоже хочу поохотиться, — мяукнул котёнок.
- Не сейчас, — ответил тёмно-серый кот. — Лучше оставить Разбитого Льда в покое, пока у него не пройдет плохое настроение.
«Он всегда был немного обидчивым; а сейчас ему просто трудно принять то, что он трудился, обустраивая лагерь, а Черепаший Хвостик пришла в тёплый сезон на все готовенькое».
- Пойдём, — Длинная Тень поманила Черепаший Хвостик в сторону моховой подстилки.
Серое Крыло присоединился к кошкам, они все вместе сидели и наблюдали, как Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии ловили бабочку. Зазубренный Пик похромал и устроился в нескольких хвостах от них, в его глазах читалась неопределенность.
- Зазубренный Пик, что с тобой случилось? — воскликнула Черепаший Хвостик, ее глаза расширились от удивления, когда она увидела травму молодого кота. — Я думала: ты живешь в лагере Чистого Неба.
- Я жил там, — ответил кот, водя лапой по земле, — Но я упал с дерева и повредил лапу… А Чистое Небо… — его голос затих.
- А Чистое Небо решил, что ему нужны лишь здоровые коты, — закончила за него Длинная Тень. — Так Зазубренный Пик вернулся к нам. Я уверена: через некоторое время он будет чувствовать себя намного лучше.
Она ласково посмотрела на серого полосатого кота, который кивнул в знак согласия. Но Серое Крыло понимал, что его брат был уверен в обратном.
- Мне очень жаль, — мяукнула Черепаший Хвостик, её зеленые глаза были полны сочувствия.
- Так что, — Длинная Тень продолжила разговор, — Черепаший Хвостик, что ты думаешь по поводу нашего нового дома? — её глаза светились любопытством, — У нас что-то изменилось? Вообще, хорошо, что ты вернулась. Я надеялась это услышать от тебя, а не то, что ты покидаешь нас.
Черепаший Хвостик огляделась, стараясь не упустить ни единой детали. Серое Крыло попытался увидеть себя и остальных глазами черепаховой кошки: полной силой и счастливой. Но было и так видно, что та впечатлена лагерем: кусты утёсника, камни, выходившие из земли, туннели, в которых коты спали…
- Разве ты не рада, что покинула горы? — в конце концов спросила Черепаший Хвостик, уклоняясь от вопросов, заданных Длинной Тенью, — Ты помнишь, что сказала нам Камнесказ, когда мы уходили? Какие точно были её слова?
- Существует место для некоторых из нас, наполненное солнечным светом, теплом и добычей во все сезоны. Кажется, так, но это было так давно, что теперь и не припомнить.
Серое Крыло кивнул. Он думал о том, какой Черепаший Хвостик была до этого: полной надежды и энергии, эти качества были необходимыми в путешествии, когда оно принимало неприятный поворот. Но теперь кошка изменилась: чувствовались мудрость и опыт, исходившие от неё.
«Мы все очень изменились», — подумал Серое Крыло.
Наблюдая за подругой, он увидел, как в мгновение счастье покинуло ее морду. Тёмно-серый кот уже открыл рот, чтобы задать вопрос, но Длинная Тень опередила его:
- Что такое? — спросила она, — что случилось, Черепаший Хвостик?
Черепаховая кошка вонзила когти в мох:
- Я не уверена, что буду приносить вам пользу, — призналась она, — Камнесказ хвалила меня за мою скорость и острый глаз, но сейчас, — она махнула лапой в сторону живота.
- У тебя по-прежнему острый глаз, — мяукнула Длинная Тень. — Твои навыки нужны нам, как никогда, — чёрная кошка поколебалась, задумчиво осматривая подругу. — Нам нужны глаза и уши лощины, — продолжила она, — для того, чтобы наблюдать и доложить в нужный момент. Ты сможешь?
Черепаший Хвостик выглядела смущённо:
- Зачем тебе тот, кто будет просто внимательно наблюдать?
- Всё не так прекрасно, как ты думаешь, — объяснила Длинная Тень, — коты стали сыты и более защищены, но слишком многое изменилось. Несколько лун назад мы захотели поохотиться в лесу, но коты Чистого Неба при встрече нам ясно объяснили, что лес принадлежит им. Они сказали, что не пустят чужих котов на свою территорию. Когда наша лапа заступает под тени деревьев, нас начинают преследовать.
Серое Крыло кивнул, боль прожгла грудь: он вновь понял, как сильно они отдалились с братом друг от друга. В детстве они проводили вместе каждую минуту.
«Я никогда бы не подумал, что мы с братом докатимся до этого».
- Он ведет себя так, будто мы враги, — мяукнул тёмно-серый кот.
- Ты видела кого-нибудь из них около гнёзд двуногих? — спросила Длинная Тень, — Мы должны знать о них всё, что сможем узнать. Любая деталь, даже совсем, на первый взгляд, незначительная, может оказаться полезной.
Черепаший Хвостик покачала головой. Шкура Серого Крыла покалывала:
«Неужели мы будем следить за Чистым Небом?».
Но когда Длинная Тень продолжила, он понял, что это не самое главное, что было на уме у черной кошки.
- Если коты Чистого Неба не хотят делиться лесом, то мы должны отстоять свое право охотиться здесь. Мы, кажется, всегда спорили с бродягами по поводу территорий.
- Это всегда было проблемой, — согласилась Черепаший Хвостик, глядя на Серое Крыло.
- Что правда, то правда, — мяукнула Длинная Тень. — Но сейчас ситуация определённо сложнее. С бродягами мы бы, в конце концов, договорились, мы бы оставили их в покое, а они нас. А сейчас… трудно выразить словами, но повисла некая напряженность, которой не было раньше между нами. Вот почему нам нужна твоя помощь. Будешь давать мне знать, когда странные коты будут появляться или охотиться рядом с нашим новым домом?
- Я сделаю всё возможное, — пообещала Черепаший Хвостик. Серое Крыло заметил горечь в ее глазах:
- Я никогда бы не ушла, — призналась она, — если бы знала, что смогу принести больше пользы, оставшись. Я не могу поверить, что Чистое Небо так себя ведёт!
Серое Крыло почувствовал, что должен хоть как-то защитить своего брата:
- Он просто делает то, что считает нужным.
Черепаший Хвостик махнула хвостом, чётко показывая, что не убеждена в этом:
- С каких это пор он так заботится о защите права на охоту? — спросила она. — Там хватит добычи на всех нас.
Шум послышался за спинами разговаривающих. Серое Крыло обернулся и увидел, что Зазубренный Пик подобрался к ним ближе, чтобы, возможно, лучше расслышать разговор. Да, он был травмирован, но и достаточно хитер, чтобы передвигаться почти бесшумно. Глаза полосатого кота блестели волнением:
- Я тоже могу помочь! — объявил он, — я могу наблюдать вместе с Черепаший Хвостик. Возможно, я больше никогда не смогу охотиться, лазить по деревьям, но я могу охранять овраг, — взглянув на округлившийся живот Хвоста Черепахи, кот добавил. — Черепаший Хвостик не сможет драться так же, как обычно. И я, тоже. А вместе мы…
Длинная Тень колебалась, её глаза были полны сострадания, когда она смотрела на покалеченного кота.
- Спасибо, Зазубренный Пик, — ответила она. — Но я хочу, чтобы ты хорошо отдохнул.
Серое Крыло напрягся, увидев реакцию Зазубренного Пика. Морда полосатого кота исказилась обидой и неприязнью. Серое Крыло знал, как важно для Длинной Тени быть доброй, но также знал, как Зазубренному Пику нужно доказать самому себе, что он все ещё может быть полезным окружающим.
- Продолжай делать упражнения, что показал тебе Облачное Пятно, — мяукнул он брату сочувственно. — Скоро ты сможешь вновь охотиться.
Зазубренный Пик, не отвечая, отвернулся, опустив голову. Серое Крыло знал: брат не поверил ему. Черепаший Хвостик ободряюще положила хвост на плечо покалеченному коту, но тот лишь неопределенно повёл плечом. Зазубренный Пик, припадая на поврежденную ногу, захромал прочь. Наблюдая за братом, Серое Крыло задавался вопросом: «Правильно ли поступила Длинная Тень?».
- Может, надо было разрешить ему помочь? — пробормотал он.
- Он бы почувствовал себя намного лучше, — согласилась Черепаший Хвостик. — Ведь ещё одна пара глаз не помешает, верно?
Длинная Тень резко взглянула на котов:
- Я несу ответственность, — отрезала черная кошка. — Это не легко, — она громко фыркнула и зашагала прочь, к своему гнездышку.
Серое Крыло переглянулся с Черепаший Хвостик, нижняя челюсть которой отвисла в недоумении.
«Интересно, кто подселил муравьев в мех Длинной Тени?», — подумал Серое Крыло.

- Как насчёт экскурсии по оврагу и пустоши? — предложил Серое Крыло Черепаший Хвостик. Он хотел развеять напряженность после ухода Длинной Тени. — Ты должна вновь изучить их, кроме того, — добавил он. — Ты, возможно стала неженкой, живя с Двуногим.
- Невоспитанный комок шерсти! — воскликнула черепаховая кошка, замахнувшись одной лапой. Но в ее глазах были видны проблески любви.
- Хорошо, не неженка, — согласился Серое Крыло, — но, в любом случае, давай, я покажу тебе окрестности.
Идея остаться наедине с Черепаший Хвостик утешала.
«Как же я по ней скучал!», — вдруг понял тёмно-серый кот. Теперь, когда кошка вернулась, он заметил какую-то пустоту, которую оставила Черепаший Хвостик в его душе, когда ушла.
Но когда они направились вверх по склону, Намокший Цветок позвала их:
- Могу я присоединиться? Я хочу наверстать упущенное с Черепаший Хвостик.
- Конечно, — ответил Серое Крыло, хотя не без сожаления.
«Но я сам хотел с ней поговорить!», — Потом он покосился на кошку, и трепет прошелся по его шкуре. — «Неважно, куда она собирается идти, в любом случае мы сможем поговорить. И Намокший Цветок такая замечательная кошка, нам повезло, что она живёт с нами в овраге».
Намокший Цветок мчалась к ним через весь овраг, когда краем глаза Серое Крыло заметил движение, а затем увидел и Зазубренного Пика, вылезавшего из своего гнездышка.
- Могу я тоже присоединиться к вам? — спросил молодой кот.
Серое Крыло покачал головой:
- Нет, — мягко ответил он.
- Но отдых в овраге уже дал мне достаточно сил, — Зазубренный Пик был поражен отказом. Его хвост волочился по земле, когда кот развернулся и пошел прочь.
- Зазубренный Пик, подожди! — Намокший Цветок вернулась к полосатому коту, касаясь его носом. — Когда вернёмся, я обещаю: помогу тебе с твоими упражнениями.
- Я уже устал от этих упражнений, — голос Зазубренного Пика задрожал. — Это та-ак скучно!
Намокший Цветок взглянула на Серое Крыло, который ждал её с Черепаший Хвостик на краю оврага:
- Я скоро вернусь, — заверила она Зазубренного Пика. — Мы все вернёмся. Не переживай, ты ничего такого не пропустишь, — во второй раз коснувшись полосатого кота носом, она направилась обратно к Серому Крылу.
Когда они свернули к выходу из лагеря, тёмно-серый кот ощутил тоскливый взгляд Зазубренного Пика на своей спине.
- Это было мило с твоей стороны, — мяукнул Серое Крыло Намокшему Цветку.
Кошка уставилась на него:
- Я думаю, мы все должны больше времени уделять Зазубренному Пику, — ответила она. — Это неправильно – каждый раз говорить ему, что он ничего не может сделать.
- Ты, может быть, права, — виновато признался Серое Крыло. — Спасибо, что так сочувствуешь ему.
- Это не стоит благодарностей.
Три кошки покинули овраг бок о бок и направились через пустошь в сторону реки. Серое Крыло наслаждался тёплым ветром, что трепал его шерсть и приносил издали запахи цветов. Они прошли мимо болотистой местности, где шелестели камыши, а солнечные лучи играли на поверхности воды. Когда коты начали подниматься вверх по склону, покрытому кустами утёсника, кролик промчался мимо них, пересекая им путь, его глаза были огромными от ужаса. Дичь скрылась в другом кусте утёсника до того, как кто-то из кошек смог кинуться ему наперерез.
-Хм… Если кролик бежит, за ним кто-то гонится, — сделал вывод Серое Крыло.
Пока он говорил, из куста появилась бродяга, Ветер, ее коричневая шерсть была неопрятна, морда была искажена отвращением:
- Глупый кот! — плюнула она. — Я чуть было не поймала его!
Серое Крыло испустил смешок:
- Тебя хоть сейчас делай старейшиной!
Ветер угрожающе показала когти, что рассмешило тёмно-серого кота. Он отлично знал, что бродяга не будет бросаться на него. Они многое пережили вместе со дня их первой, немного недружелюбной, встречи. Серое Крыло тогда поймал кролика, которого Ветер и Утёсник гоняли по пустоши. Как только тёмно-серый кот вспомнил второго бродягу, тощий Утёсник появился из кустов, ловко пробираясь между ветвей. Черепаший Хвостик обеспокоенно взглянула на Серое Крыло, когда бродяга сделал шаг вперед.
«Ну, конечно! Она ведь никогда хорошо не знала этих котов, а мы с ними не сталкивались, прежде живя на пустоши».
- Всё хорошо, — успокоила черепаховую кошку Намокший Цветок, кладя кончик хвоста подруге на плечо, — Утёсник и Ветер — наши друзья.
Серое Крыло вспомнил разговор с Длинной Тенью несколько лун назад. Тогда они обсуждали, будет ли хорошей идеей пригласить бродяг жить вместе с ними в лощине. В конце концов Длинная Тень пришла к выводу, что лучше пока оставить всё, как есть.
«Но кто знает, что будет дальше?», — спросил себя тёмно-серый кот. — «Я не буду ничего говорить Утёснику и Ветер сейчас, может когда-нибудь придёт время…».
- Как охота? — спросил Серое Крыло у Ветер. Он восхищался от мысли, что в один прекрасный день она будет спускаться в туннели, чтоб поймать кроликов в их же норах. Бродяга знала о том, что под пустошью находится целая сеть туннелей, это могло пригодиться в будущем.
Ветер фыркнула:
- Здесь полно дичи, — ответила она. — Но охота становится… труднее.
- Почему тебе не сказать прямо? — прорычал Утёсник. — Чистое Небо запретил нам охотиться в лесу. Ты можешь в это поверить? Как смеет Чистое Небо указывать нам где охотиться, а где нет?
Ветер кивнула в знак согласия.
- Проблема в том, что сейчас трудно охотиться везде. Одно подтверждение за другим, — её хвост резко дёргался из стороны в сторону. — Пару дней назад я встретила других бродяг: Шиповницу и Росу, на краю пустоши. Они никогда не отличались дружелюбием, но мы всегда оставляли друг друга в покое, все были довольны. Но в тот день мы настигли одного и того же зайца. Он был достаточно жирным, чтобы хватило на нас всех. Раньше мы бы разделили его.
- Это верно, — согласился Утёсник. — Но на этот раз Шиповница и Роса утащили кролика. Они угрожали разодрать наши шкуры, если мы пойдём за ними, — кот в замешательстве покачал головой. — Когти никто из бродяг не использует, тем более так. Во всяком случае, до этого времени… — он посмотрел на них.
Серое Крыло увидел, как хвост Намокшего Цветка угрожающе задёргался, кошка сделала шаг вперед:
- То есть вы обвиняете горных котов в этом? — спросила она.
Черепаший Хвостик беспокойно взглянула на Серое Крыло, видимо, предчувствуя драку. Тёмно-серый кот положил хвост на ее плечо:
- Всё будет хорошо, — пробормотал он, надеясь, что прав, и понимая, что об этом нужно доложить Длинной Тени.
Шерсть Утёсника приподнялась, Ветер отодвинула его в сторону и встала напротив Намокшего Цветка:
- Мы не обвиняем вас, — мяукнула она, — по крайней мере, если и обвиняем, то лишь некоторых из вас, — вздохнув она повернулась к Черепаший Хвостик, — Мы знакомы, не так ли?
- Да, это Черепаший Хвостик, — ответил Серое Крыло, — она покинула пустошь на некоторое время, — «не стоит им рассказывать, что она жила как домашняя киска». — Но теперь вернулась.
Ветер сузила глаза и оценивающе осмотрела Черепаший Хвостик:
- Я думаю, она в порядке, — мяукнула бродяга. — Могу ли я показать тебе одни из лучших мест для охоты? — добавила она. — Тебе это понадобится, времена становятся труднее.
- Да… да, спасибо, — пробормотала Черепаший Хвостик, ошеломлённо смотря на бродягу.
«Наверное, ей трудно понимать, что жизнь здесь не так прекрасна, как казалась».
Но Серое Крыло был впечатлен тем, какой доброй и дружелюбной может быть Ветер, даже когда у неё самой куча проблем. Намокший Цветок, очевидно, тоже это поняла:
- Я не должна была злиться, — смущенно мяукнула она. — Сейчас как раз то время… Ну, ты права, сейчас всё стало труднее.
Усы Ветер дернулись:
- Всё в порядке.
Утёсник и Ветер повели котов к реке после ручья, который бежал по глубокой расщелине посередине пустоши. Там горные коты ни разу не охотились. Поток был окаймлён высокой травой и папоротниками, которые нависали над водой.
- Здесь не водятся кролики, — объяснила Ветер изумленному Серому Крылу. — Но здесь легко найти мышь или две, полевок лучше искать там, где растут сочные растения.
- Спасибо за то, что показали это место, — ответил тёмно-серый кот, наслаждаясь ярким солнечным светом, бликами, играющими на поверхности ручья и нежными переливами воды. — И почему мы не искали здесь дичь?
Ветер подавила смешок:
- Просто нужно знать, где искать!
- А теперь сюда, — Утёсник перепрыгнул через поток и забрался на другую сторону расщелины, где снова открывалась пустошь. — Здесь всегда есть пара кроликов, — он тяжело дышал, пока ждал остальных. — Вы можете найти их норы вон там, — добавил он, указывая хвостом на крутой скалистый берег с парочкой редких кустов, цепляющихся за тонкий слой почвы между камнями.
Серое Крыло принюхался: Утёсник оказался прав. Чувствовался сильный запах кролика, тёмно-серый кот увидел пару кучек их помета среди травы.
- Ты несёшь лишний вес, — мяукнула Ветер Черепаший Хвостик, когда они двинулись дальше. Черепаховая кошка смущенно лизнула плечо.
- Мои котята скоро появятся, — пробормотала она.
- Давайте теперь чуть-чуть поохотимся, — сказал Утёсник. — Наверное, хороший, жирный голубь находится где-то неподалёку. Направимся к реке.
Остальные кошки последовали за Утёсником. Серое Крыло навострил уши, прислушиваясь к странным перестукиваниям, которые подсказывали, что голуби где-то рядом.
- Вон там, — Намокший Цветок наклонила уши вперед.
Серое Крыло услышал звуки нескольких голубей, хотя не мог ничего увидеть.
- Глупые птицы, — пробормотал Утёсник. — Они не знают, когда надо молчать, — кошки медленно продвигались вперёд. Пустошь уступила место песчаной почве и камням. Вокруг росли колючие кустарники и жёсткая трава. Серое Крыло всё ещё не мог увидеть дичь, как вдруг Черепаший Хвостик остановилась, подняв хвост.
- Под тем кустом, — прошептала она.
Тёмно-серый кот пригляделся и, наконец, увидел розоватую грудку голубя, который что-то клевал на земле между двумя камнями на берегу реки.
- Острый глаз, — вздохнул он.
«Это так здорово, охотиться вместе с Черепаший Хвостик, да ещё и на новом месте!».
- Да! — Утёсник проскользнул мимо него, видимо не в силах противостоять притяжению дичи. Голубь взлетел, громко хлопая крыльями, но Утёсник бросился на него, запуская когти в хвост птицы. Две-три птицы взмыли ввысь, оставаясь теперь недосягаемыми для котов. Голубь Утёсника в отчаянии забился, птица крылом заехала по морде кота, который выпустил её хвост.
Ветер вздохнула:
- Я думаю, что лучше закончу работу, — говоря это, кошка помчалась вперёд, затем прыгнула, когда голубь взлетел. Ее когти погрузились в грудку дичи, она прижала его к земле, душа. Ветер подняла голубя, когда тот обмяк.
В глазах Хвоста Черепахи играли веселые искорки:
- Как думаешь, может, стоить показать им, как правильно охотится на птиц? — прошептала кошка Серому Крылу.
Тёмно-серый кот потряс головой:
- Тогда мы оскорбим их.
«Но мы больше поймали дичи здесь, чем в горах».
Ветер подняла голову от добычи, перья застряли между зубами:
- Идите сюда, разделите с нами этого голубя, — пригласила бродяга.
Серое Крыло, Черепаший Хвостик, Намокший Цветок — все трое направились к ней, с трудом скрывая улыбку.
- Я думала, что это мы должны были показать Черепаший Хвостик, как ловить жирных, ленивых голубей, — невинно мяукнула Намокший Цветок.
- Конечно, я узнала кое-что, — ответила Черепаший Хвостик. Когда все расселись вокруг добычи, наслаждаясь теплой плотью, она продолжила. — Я рада, что вернулась. Охота никогда не была такой веселой!
- Помни, что сейчас конфликт между лагерями, — предупредил Серое Крыло, глотая кусок.
- Тот, что все называют напряженностью? — какой-то незнакомый голос перебил его.
Тёмно-серый кот замер. Оглянувшись, он увидел серебристого кота, сидящего на камне, посередине реки. Вода шумела всего в мышином хвосте от его лап и грациозно обёрнутого вокруг них хвоста.
- Кто это? — воскликнула в недоумении Намокший Цветок. — Какая кошка любит сидеть возле воды?
Серебристый кот аккуратно перебрался по камням и взобрался на берег, пока не оказался рядом с ними. Он осмотрелся и почувствовал себя в своей тарелке.
- Привет, — мяукнул он. — Меня зовут Речная Рябь.
Ветер и Утёсник переглянулись. Стало понятно, что они его не знают.
- Ты бродяга? — спросил Серое Крыло.
Речная Рябь пожал плечами:
- Я не люблю себя к кому-то причислять. Я просто живу на берегу реки, — он махнул хвостом в сторону противоположного берега. — Это всё, что требуется знать обо мне любому.
- Я Серое Крыло, а это Черепаший Хвостик и Намокший Цветок, — начал Серое Крыло, вежливо склонив голову. — А это Ветер и Утёсник.
Пока тёмно-серый кот говорил, он заметил, что незнакомец слушает его лишь наполовину, разглядывая то, что осталось от голубя.
- Выглядит аппетитно, — отметил Речная Рябь, проводя языком по усам.
Серое Крыло фыркнул от удовольствия, подталкивая остатки голубя к серебристому коту, что было прямым намеком.
- Спасибо, — Речная Рябь наклонил голову, доедая голубя в несколько быстрых укусов.
- Я никогда не видела котов, которые едят так аккуратно, — пробормотала Черепаший Хвостик.
«Я так не могу», — подумал Серое Крыло. — «Во всяком случае, не тогда, когда голоден».
Речная Рябь встретился взглядом с Черепаший Хвостик и пожал плечами:
- Я кот, полный сюрпризов, — мяукнул он. Серебристый кот склонил голову, махнул хвостом и побежал по камням, скрываясь в лесу на противоположном берегу реки.
Серое Крыло и его друзья переглянулись:
- Я думаю, это был его способ сказать «до свидания», — мяукнул тёмно-серый кот.
«Я никогда не встречал более странного кота, чем Речная Рябь!».
- Странный он… — прошептала Ветер.
Чуть вверх по реке послышался чей-то рев. Шкуру Серого Крыла покалывало беспокойство, он тревожно переглянулся с Черепаший Хвостик.
- Что это? — спросил тёмно-серый кот.
Шум на этот раз звучал ближе.
- Собаки! — воскликнула Ветер.
На Серое Крыло нахлынула паника, ему пришлось приложить немало усилий, чтобы остаться спокойным:
- Нам нужно найти убежище, — пока он говорил, кот понял, что совершенно не знает ни это место, ни куда идти.
Ветер кивнула:
- Ты прав. Пошли, Утёсник. Давай вернемся к нашим гнездышкам, — она оглянулась через плечо, когда они вместе с полосатым котом выскочили из оврага. — Вам лучше вернуться в овраг как можно быстрее, — сказала она горным котам и махнула хвостом. — Идите туда.
Серое Крыло и остальные поднялись на лапы и направились к пустоши, покидая место, где лежали остатки голубя. Тёмно-серому коту хотелось идти быстрее, но ему приходилось брать во внимание то, что Черепаший Хвостик ждёт котят. Хоть черепаховая кошка старалась изо всех сил, она всё равно постоянно отставала. Лай продолжал доноситься из-за их спин, поэтому Серое Крыло не мог точно сказать: догоняют ли их собаки или нет.
- Ты в порядке? — спросил он у Хвоста Черепахи. Кот слышал, что та тяжело дышит.
- Да, я в порядке, — выдохнула Черепаший Хвостик. — Идите вперёд, если нужно.
- Никогда! — возразил Серое Крыло. — Я не оставлю тебя.
Наконец, лагерь показался в поле зрения. Намокший Цветок опередила их и помчалась вниз по склону.
- Собаки! — взвыл Серое Крыло, когда воздух взорвался их лаем.
«Как собаки нашли нас?», — ужас охватил тёмно-серого кота. — «Мы привели их прямо в лагерь. Они просто шли по нашему следу!».
Длинная Тень, сидящая на длинной скале в дальнем концу лощины, вскочила на лапы:
- Спасайтесь! — взвыла она. — Все в укрытия!
Полёт Коршуна и Крик Галки нырнули в ближайший туннель, подталкивая Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии перед собой. Пёстрая Шерстка и Облачное Пятно помчались вверх по противоположному склону и скрылись где-то на пустоши. Намокший Цветок затаилась между двумя скалами. Серое Крыло, указывая Черепаший Хвостик дорогу, залез в один из спальных туннелей и развернулся так, что ему стала видна вся лощина. Черепаший Хвостик сжалась рядом с ним, плотнее прижимаюсь к боку друга.
Лай стал звучать ещё громче. Глаза Серого Крыла расширились от страха и ужаса, когда он увидел двух собак, спускающихся в овраг. Одна из них была стройным существом с пёстрой шкурой, другая — небольшой и белой. Их лапы рвали мох, пока они обнюхивали входы в туннели.
Длинная Тень всё ещё стояла на вершине скалы, её мех распушился настолько, что кошка стала казаться вдвое больше. Она вытянула одну лапу с выпущенными когтями, готовая в любой момент нанести удар, если собаки приблизятся на доступное расстояние. Маленькая белая собака подпрыгивала на земле около скалы, тявкая от злости, не в состоянии добраться до кошки. А более крупная собака нашла несколько оставленных костей кролика и теперь грызла их. Серое Крыло вздрогнул, услышав скрежетание. Затем собака начала обнюхивать тот туннель, в котором Полёт Коршуна и Крик Галки решили укрыть Жёлудевая Шерстку и Хвоста Молнии.
- О, нет! — прошептала Черепаший Хвостик. — Бедные котята!
Серое Крыло едва мог дышать от напряжения. Для себя он решил, что выпрыгнет и кинется на собаку, если та лишь попробует добраться до котят. Собака начала разгребать землю вокруг входа в туннель. Вдруг послышался звук, громче лая собак: это был рев чудовища с далекой Гремящей Тропы. Собаки замерли, повернув голову в одну сторону и прислушиваясь. Они направились вверх по склону перегоняя друг друга.
«Как пришли, так и ушли».
Их визг затих, но Серое Крыло пропустил ещё много ударов сердца прежде, чем выйти. За ним неуверенно вылезла Черепаший Хвостик. Длинная Тень спрыгнула со скалы, а Намокший Цветок выскочила из щели между камнями, в которой пряталась. Крик Галки высунул голову из туннеля:
- Они ушли? — спросил он.
Ему ответила Пёстрая Шерстка, появляясь наверху оврага вместе с Облачным Пятном.
- Да, они направились к реке, — сообщила она, спускаясь и присоединяясь к остальным. — Теперь мы в безопасности.
Серое Крыло облегчённо выдохнул и осмотрел лагерь. Но теперь он с ужасом напрягся, понимая, что в лагере не достаёт одного кота:
- Гром! — воскликнул он. — Где Гром? — его голос сорвался на вой. — ГРОМ!
Его крик эхом облетел весь лагерь, но котёнок не ответил.
- Кто видел его в последний раз? — потребовала Длинная Тень.
- Он был здесь, когда вернулась Черепаший Хвостик, — ответила Намокший Цветок.
- Кто-нибудь видел его после? — взгляд черной кошки обвел собравшихся, которые отряхивались от страшных ощущений. — Нет? Хорошо, давайте обыщем лагерь. Проверьте все туннели.
Коты разбрелись, исчезая в норах и под низкими кустами утёсника, возвращаясь почти сразу: никаких признаков Грома там не было.
Страх окутал Серое Крыло, как холодный, цепкий туман:
- Гром, должно быть, последовал за Разбитым Льдом, когда тот пошел на охоту, — мяукнул он, понимая, что вдвоем они были уязвимы, если бы собаки заметили их.
Черепаший Хвостик пихнула его:
- Есть новость похуже, — сказала она, устремляя свой острый взор к вершине оврага. — Зазубренный Пик ушёл слишком далеко в туннели.

Гром глубоко вдохнул, затем выдохнул, наслаждаясь природой вокруг себя. Он не мог себя представить нигде, кроме леса. Он любил, когда над головой раскачивались ветви деревьев, дичь шуршала в кустах. Но больше всего ему нравились запахи, которые окружали его со всех сторон. Котёнок не знал, какую часть леса ему стоит исследовать в первую очередь. Прыгнув и мягко приземлившись на лапы, он воскликнул:
- Это замечательно! Здесь намного легче охотиться, нежели преследовать кроликов на пустоши.
Разбитый Лёд, стоя в нескольких хвостах от котика. Чем дальше они заходили в лес, тем подозрительнее он смотрел, сощурив глаза:
- Ты спрашивал разрешения, чтобы пойти со мной? — спросил он. Гром почувствовал сухость во рту:
- Да… конечно, спросил.
Разбитый Лёд по-прежнему подозрительно смотрел на него. Гром не мог сказать, о чем тот думает сейчас:
«Пожалуйста, только не отправляй меня обратно в лагерь!».
Серо-белый кот нетерпеливо дернул хвостом:
- Хорошо. Тогда ты что, собираешься простоять здесь весь день? — спросил он.
- Нет, я собираюсь охотиться!
Увидев малейшее движение в папоротниках, Гром присел:
- Смотри на меня!
Для него было естественно красться вперёд, укрываясь в подлеске и проверяя: не опустил ли он лапу на сухой лист или ветку, ведь шум мог спугнуть дичь. Котик расслабился и плавно переставил лапы: он делал всё так, как подсказывал ему его охотничий инстинкт.
«Серое Крыло никогда не догадается, что я охочусь здесь», — подумал котёнок.
Трава раздвинулась и крошечное тёмношерстое существо вылезло из папоротников. Оттолкнувшись задними лапами от земли, Гром прыгнул. Он приземлился лапами на мягкое тельце и вонзил когти:
- Поймал! — воскликнул он. — Я поймал! А кто это, Разбитый Лёд?
Его сосед по лагерю подошел обнюхать тельце с необычайной вытянутой головой:
- Это землеройка, — сказал он, затем небрежно добавив. — Худая настолько, что ее не хватит даже на нас с тобой. Пойдем. В лесу мы найдём достаточно дичи.
В другой ситуации уязвленный Гром развернулся и направился бы в лагерь, неся дичь. Но в лесу было прекрасно. Котёнок лапой подтолкнул тельце землеройки под ближайший куст, чтобы забрать на обратном пути, и зашагал за Разбитым Льдом.
«Я докажу ему!», — подумал он. — «Я докажу всем. Я умею охотиться и смогу прокормить остальных».
Котик никогда не чувствовал себя таким свободным: он сам следит за тем, что надо делать, и Серое Крыло не поправляет его. Он всегда будет благодарен Серому Крылу за то, что тот спас его. Но теперь Гром готов стать самостоятельным.
Он остановился и воткнул когти в землю от разочарования. Разбитый Лёд остановился вместе с котёнком, оглядываясь через плечо:
- Что такое? — спросил кот.
Гром в замешательстве соображал:
«Я не могу сказать ему то, что думаю. Я буду чувствовать себя предателем все оставшиеся дни».
Разбитый Лёд все ещё ждал ответа.
Котёнок огляделся, ища на что можно было бы отвлечься. Он вспомнил истории о том, что коты Чистого Неба охраняют лес ото всех зашедших. Плохое предчувствие обожгло пятки:
- Мы же не должны быть здесь, — мяукнул Гром, ему вдруг стало интересно, наблюдает ли за ним кто-то из котов его отца.
«Было глупо считать, что мы здесь одни».
Но Разбитый Лёд только фыркнул:
- Нет, не должны, — согласился кот. — Почему, ты думаешь, я пошел сюда в первую очередь? Я не буду слушать глупые указания ни Длинной Тени, ни Чистого Неба. Я буду слушаться только тех, кого уважаю. И я иду туда, куда мне нравится.
Он презрительно посмотрел через плечо на Грома, который тяжело дышал, еле поспевая за Разбитым Льдом, идущего широкими шагами.
- Почему бы тебе не вернуться к своей семье, котик? Это место не для котят. Я бы тебя никогда не отпустил так далеко.
Гром почувствовал, как шерсть поднимается на загривке:
«Я не просто котёнок. И я не собираюсь возвращаться к своим родственникам!».
Он последовал за Разбитым Льдом, навострив уши и приоткрыв рот, чтобы учуять добычу и показать, на что он способен. Спустя несколько ударов сердца послышался шум со стороны пустоши. Котёнок осмотрелся, ища с какой бы стороны подкрасться к дичи. Он и представить не мог, чтобы Серое Крыло сказал бы ему, если бы узнал, что сделал Гром.
Кот пожал плечами:
«Я не собираюсь возвращаться!», — он решил не обращать внимание на чувство вины. — «Подождите чуть-чуть, и вы узнаете, на что я способен!».
- Я покажу тебе, как умею охотиться, — сказал котик Разбитому Льду.
Лес редел; в просвете между двумя деревьями сидел… кролик! Животное сидело в траве и что-то грызло, явно не обращая внимания на присутствие котов.
«Глупый кролик», — подумал Гром. — «Это мой шанс!».
Он бросился к добыче совсем забыв про осторожность. Сухие листья затрещали под его лапами. Кролик сел, испуганно насторожив уши, затем бросился к краю поляны, исчезая в норе в корнях дуба.
Гром разочарованно остановился. Шкура загорелась от стыда, когда послышался насмешливое урчание Разбитого Льда.
Белый кот подошел к котёнку, когда он посмотрел на него сверху вниз, смех исчез с морды:
- Всё хорошо, — вздохнул Разбитый Лёд. — Не расстраивайся ты так. Это ещё не конец света. Я могу помочь тебе научиться, ладно?
Гром оживился:
- Конечно!
- Для начала прими охотничью стойку и прислушайся к маленьким зверькам в кустах, — начал учить белый кот.
Котёнок покорно прижался к земле, показывая, как бы он стал красться:
- Вот так?
Разбитый Лёд медленно обошел вокруг него, критично осматривая стойку:
- Неплохо, — сказал он, — подбери передние лапы под себя, хвост отведи в сторону.
Гром почувствовал, как его сосед по гнездам подталкивает его лапы. Котёнку эта поза показалась жутко неудобной.
- Это правильная стойка, — мяукнул Разбитый Лёд. — Тебе надо остаться в таком положении, пока ты не запомнишь…
- Учишь своего дружка, как красть чужую добычу? — внезапно спросил незнакомый голос.
Гром обернулся. Два странных кота появились на краю поляны: черно-белый кот и песчаная кошечка чуть поменьше. Котёнок понял, что они, возможно, подошли к ним с подветренной стороны, пока Разбитый Лёд показывал ему правильное положение лап. Пришедшие враждебно смотрели на Грома и Разбитого Льда.
«Я был прав», — подумал котёнок. — «Мы были не одни».
Разбитый Лёд тоже обернулся, рассматривая странных котов:
- Листок, Лепесток, — мяукнул он, вставая перед Громом, чтобы в случае чего защитить его. — Как я рад вас видеть.
Пришедшие пошли вперед, обходя Разбитого Льда и Грома. Их мех угрожающе встопорщился, а хвосты гневно метались из стороны в сторону:
- Ты зашёл на нашу территорию, — прорычала Лепесток. — Что мы будем делать с ними, Листок?
- Для начала расцарапаем носы, — прорычал кот, — а затем сдерем шкуры.
Разбитый Лёд предупреждающе показал когти:
- Я хочу посмотреть, как вы это сделаете! — прошипел он. — Мы не воры и не нарушители. Мы просто коты, которые хотят выжить.
Глаза Лепесток сузились, она вплотную подошла к Разбитому Льду. Живот Грома сжался, он вздрогнул, спрашивая себя, как отреагирует его друг. К его удивлению, серо-белый кот не стал нападать, показывая котёнку, что это встреча важнее, чем он думает.
«Разбитый Лёд никогда не позволит помыкать собой. Если, конечно, у него есть выбор…».
- Ты и твой дружок можете убираться туда, откуда пришли, — прошипела Лепесток. — Передавайте, что мы больше не рады видеть вас в нашем лесу. Если вы вновь захотите поохотиться, последствия будут соответственными.
Разбитый Лёд застыл:
- Какие последствия, поганая морда? — потребовал он.
«Неужели! Разбитый Лёд наконец-то отреагировал, бросая одно из худших оскорблений, которые я знаю».
Мех Лепесток приподнялся, она замахнулась лапой с выпущенным когтями, целясь в морду Разбитого Льда.
- НЕТ! — взвыл Гром прежде, чем смог остановить себя.
Папоротники зашелестели на опушке и оттуда появились два других кота. Надежда проскользнула в мыслях Грома — он узнал пришедших. Это были Полёт Пера и Лунная Тень. Они оба участвовали в путешествии спуска с гор и вместе приходили в гости на пустошь, когда Гром встретил их.
- Лепесток, что ты делаешь? — спросила Полёт Пера, выступая вперед. — Разбитый Лёд спас мне жизнь!
- Что? — неохотно отступила Лепесток. — Когда?
- Когда мы спускались с гор, — ответила Полёт Пера. — Он спас меня от ярко-красного чудовища.
- Это правда? — спросил Листок.
Разбитый Лёд коротко кивнул:
- Да.
Листок отступил, понимая, что ситуация неудобная:
- Ты знаешь, что мы не должны позволять котам охотиться на нашей территории, — сказал он Полёту Пера. — А они решили поохотиться.
- Мы лишь защищались, — добавила Лепесток.
- Не волнуйтесь, — Лунная Тень выпятил грудку. — Я сам провожу их до границы.
Разбитый Лёд закатил глаза:
- Ты совсем не изменился, Лунная Тень, — мяукнул он. — Все так же хвастаешься. Нам не нужно сопровождение, большое спасибо.
Гром сжался, когда Лунная Тень воткнул когти в землю и скривил губы, рыча. Котёнок надеялся, что Разбитый Лёд зашёл не слишком далеко.
- Ты бы предпочел драку, блохастый?
Полёт Пера втиснулась между двумя котами, которые в любой момент были готовы нанести друг другу удары.
- Остановитесь! — приказала она. — Я никогда не отвернусь от кота, который спас мне жизнь. Тем не менее, — добавила она, обращаясь к Разбитому Льду. — Ты должен понимать, что очень многое изменилось. Лучше тебе не приходить сюда охотиться. Чистое Небо не будет в восторге от этого.
Когти сжали сердце Грома при упоминании имени своего отца:
- Неужели Чистое Небо будет так зол? — спросил он. — Он даже не примет своего сына?
Коты беспокойно переглянулись, жуткое молчание повисло в воздухе, от которого котику захотелось выть. Его сердце с каждым разом всё больше сжималось, пока Полёт Пера не обернулась:
- Чистое Небо помогает нам выжить, — пояснила она. — У него не может быть любимчиков. Именно поэтому мы точно знаем, где можем охотиться и где наши границы. Всё, что мы просим — капельку уважения.
Шкура Грома горела от стыда, пока он слушал Полёт Пера.
«Мы с Разбитым Льдом не должны были заходить в лес. Но и они не должны относиться к нам настолько недружелюбно. Мы ведь не сделали ничего плохого!».
Он переглянулся с Разбитым Льдом:
- И что нам теперь делать? — спросил котик.
Прежде, чем Разбитый Лёд успел что-либо ответить, лай донесся со стороны их лагеря. Сердце Грома заколотилось быстрее:
- Собаки! — воскликнул он.
- Мы должны вернуться! — мяукнул Разбитый Лёд, и не говоря ни слова, бросился прочь от лесных котов, которые уже исчезали в глубине леса.
Они помчались между деревьев, направляясь к пустоши. Грому оставалось лишь надеяться, что было не слишком поздно.

Гром выбежал из леса, еле поспевая за Разбитым Льдом, который уже помчался вверх по склону и чьи лапы громко стучали по пустоши. Они всё ещё слышали громкий лай собак, но не могли их увидеть, пока не добрались до вершины холма. Остановившись и попытавшись восстановить дыхание, Гром посмотрел вниз. Теперь он видел собак, слышал их лай и рычание чётче. Помимо них котик разглядел маленькую фигурку кота, который ковылял как можно быстрее, пытаясь добраться до лагеря. Кот постоянно оглядывался, но огромные собаки быстро сокращали расстояние.
- Смотри — Зазубренный Пик! — воскликнул Гром, указывая хвостом. — Что он тут делает?
- Неважно. Вперёд! — мяукнул Разбитый Лёд. — Мы должны добежать до собак прежде, чем они поймают его.
Коты кинулись вниз, но до того, как они добежали, другой кот появился со стороны лощины. Он был гораздо ближе к Зазубренному Пику. Тёмно-серый кот бежал в высокой траве, высоко подняв хвост.
- Серое Крыло! — закричал Гром. — НЕТ! Что он делает?
Серое Крыло пронёсся мимо Зазубренного Пика, который в изумлении остановился. Тёмно-серый кот что-то прокричал брату и кинулся на ближайшую собаку. Это оказалось пёстрое животное с высунутым языком. Замахиваясь лапой Серое Крыло, он ударил собаку по носу, затем второй раз и отскочил в сторону. Гром услышал его рычание:
- Поймайте меня, блохастые!
Пёстрая собака взвыла от боли и ярости и кинулась за обидчиком. Вторая же была слишком далеко от Зазубренного Пика, поэтому, когда Разбитый Лёд спустился в долину, он кинулся на помощь к Серому Крылу. Но тёмно-серый кот отрицательно покачал головой.
- Помоги Зазубренному Пику! — крикнул он и прибавил темп, потому что собака почти нагнала его. Воздух наполнился собачьим смрадом. Гром был достаточно близко, чтоб увидеть блестящие глазки и стекающую из открытой пасти слюну. Котик вздрогнул, когда представил, как эти огромные клыки впиваются в Серое Крыло. Пока он бежал рядом с Разбитым Льдом, Гром заметил, как тёмно-серый кот свернул в рощу, где ветер раскачивал верхушки деревьев. Челюсти собак уже пытались схватить его за задние лапы, когда Серое Крыло вбежал под тень первых деревьев. Запрыгивая на нижние ветви, тёмно-серый кот посмотрел сверху вниз на собак, которые отчаянно лаяли и визжали от злости:
- Блохастые! — плюнул он. — Бесполезные щетки! Проваливайте и оставьте нас в покое.
Гром и Разбитый Лёд догнали Зазубренного Пика, подхватывая его с двух сторон. Серо-белый кот подставил плечо покалеченному товарищу:
- Что ты здесь делаешь, глупый комок шерсти? — спросил он.
- Я могу ходить там, где я хочу! — вздохнул Зазубренный Пик.
Разбитый Лёд лишь фыркнул в ответ. Искалеченный кот воинственно поднял шерсть, но Гром видел: у того нет сил спорить.
- Здесь недалеко, — подбадривающе мяукнул рыжий котик. — Когда мы доберемся до лагеря, сможем спрятаться между скал, — ужас пронзил Грома, когда он услышал громкий лай собак. Он обернулся и увидел, что собаки отстали от Серого Крыла и теперь неслись по направлению к ним. — Собаки возвращаются!
Разбитый Лёд обнажил зубы:
- Бегите! — прорычал он. — Я позабочусь о них!
Гром не понимал слов кота:
- Мы не можем тебя бросить…, — начал было он.
Тут Разбитый Лёд промчался мимо них, скрываясь за холмом. Гром недоверчиво смотрел на кота:
«Я никогда не считал Разбитого Льда трусом, но…».
- Я не пойду, — прорычал Зазубренный Пик. — Мы будем драться вместе.
Собаки приближались, передвигаясь широкими шагами. Гром понял, что у него нет времени довести Зазубренного Пика до лагеря до того, как собаки догонят их. Оглядевшись вокруг, он увидел нору между двумя камнями, которые возвышались прямо посередине пустоши. Гром стал подталкивать Зазубренного Пика вниз по траве, стараясь укрыть в дыре приятеля. Когда до скал оставался всего хвост, он с силой толкнул полосатого кота в расщелину, а затем и сам забрался туда, пока собаки вприпрыжку бежали к ним, радостно завывая в предчувствии добычи.
Пёстрая собака засунула морду между скал, загородив Грому половину обзора. Рыжий котик смотрел прямо в глаза собаки. Он слышал, как та задышала и вонь обдала его. Собака засунула лапу. Гром отшатнулся, пытаясь увернуться от огромных когтей.
«Мы сделали это, теперь они нас не достанут».
Он расслышал бормотание Зазубренного Пика из-за своей спины:
- Ты думаешь, я похож на кролика? Глупые, блохастые собаки… мы должны были остаться и драться. Я с радостью бы порвал кому-нибудь глотку…
Гром повёл ушами. Несмотря на ворчания Зазубренного Пика, он был рад, что теперь они в безопасном туннеле.
Гром никогда раньше не спускался вниз в кроличьи норы. Заглушив страх, он понял, что собаки намного хуже. Этот туннель сильно отличался от широкого, удобного туннеля, в котором он спал вместе с Полётом Коршуна и ее котятами. Его мех извозился в грязи, а сырые стены, казалось, давили со всех сторон. Лай собак эхом раздался по всему туннелю, котик мог услышать, как они начали скрести землю около входа.
- Пожалуйста, вытащите меня отсюда, — пробормотал он, спрашивая себя, что делать теперь.
«Я боюсь! У меня завелись пчёлы в голове!».
Вытягивая когти, Гром взял себя в лапы и приготовился в случае чего защищаться. Послышались более глухие звуки, и котик узнал голоса Двуногих. Земля дрожала под топотом их лап. Были слышны сначала гневные возгласы, а затем Гром увидел, как двуногий оттащил собак. Животные протестующе заскулили, на мгновение нос заслонил вход в туннель, но тут же был одёрнут назад. Кот слышал то голос Двуногого, то громкий лай. Они, казалось, всё дальше удалялись; вскоре и земля перестала дрожать.
«Они ушли?».
Он ничего не мог разглядеть через узкий вход в туннель. Но может они присели и ждут, пока коты выйдут?
- Что происходит? — спросил Зазубренный Пик.
- Я не уверен, — Гром был слишком напуган, чтобы высунуть голову из норы. Его сердце бешено колотилось, казалось, что оно вот-вот выпрыгнет из груди.
«Чистое Небо сказал, что я слишком мал, чтобы он смог позаботиться обо мне. Может быть я…», — искорка надежды промелькнула в душе. — «Но я ведь спас Зазубренного Пика, так?».
- Как ты думаешь, собаки ушли? — спросил он покалеченного кота.
Зазубренный Пик раздражённо фыркнул. Гром осмотрелся, чтобы понять, где тот находится. Ему доставляла неудобство шерсть, испачканная землей.
- Откуда я знаю? — послышался приглушенный голос Зазубренного Пика. — Я внизу, в туннеле, мышеголовый. Я ничего не вижу! — он помолчал несколько мгновений, а потом добавил. — Возможно, нам стоит переждать здесь какое-то время, на всякий случай.
Два кота замерли в норе. Гром напряг слух, пытаясь разобрать, что происходит на пустоши.
- Спасибо, — в конце концов мяукнул Зазубренный Пик. — Что остался помочь мне.
Волна смущения прокатилась по Грому от ушей до кончика хвоста. Он считал неправильным, что покалеченному коту пришлось благодарить его, ведь он поступил так, как поступил бы на его месте любой другой. Кроме того, они оба знали, что в лагере больше нет покалеченных котов. Большинство были в состоянии спастись сами.
- Всё хорошо, — пробормотал рыжий кот. — Я уверен, Серое Крыло вновь бы вернулся, пытаясь отогнать от тебя собак.
- Я знаю, что он попытался бы, — мяукнул Зазубренный Пик. А несколько мгновений спустя, неохотно добавил. — Единственная вещь, которую я понял, когда был котёнком, это то, что даже Серое Крыло не может исправить всё.
Гром почувствовал себя несколько неловко.
Слова Зазубренного Пика как будто вызвали тёмно-серого кота, потому голова Серого Крыла показалась около входа в туннель:
- Вы можете выйти, — мяукнул он. — Собаки ушли. И о чем ты только думал? — добавил кот, обращаясь к Грому. — Уходя без разрешения? Мне следует оборвать тебе уши.
Живот Грома сжался:
- Я сожалею, — пробормотал он, выбираясь из норы. Как только котик отряхнул свою рыжую шерсть от грязи, ему стало намного легче. Струйки грязи полились на землю.
- Где Разбитый Лёд? — спросил Серое Крыло.
- Он… он побежал обратно в лагерь, — ответил Гром.
Глаза тёмно-серого кота потемнели:
- Без тебя и Зазубренного Пика? — недоверчиво спросил он.
- Я сказал вам, чтобы вы спасали собственные шкуры, — сердито крикнул Зазубренный Пик из туннеля. — Хоть Разбитый Лёд послушался меня.
Серое Крыло вздохнул:
- Я никогда не думал, что он…
Громкий вой прервал его. Гром поднял голову и увидел несколько котов на вершине холма, которые уже спускались вниз. Разбитый Лёд стоял во главе. Рыжий кот узнал среди котов Пёструю Шерстку, Крик Галки, и Намокший Цветок. К его удивлению к ним направлялись и Ветер с Утёсником.
- Это Разбитый Лёд, — крикнул Гром Зазубренному Пику. — Он не трус, просто он решил поспешить за помощью.
- Зазубренный Пик, ты можешь выходить, — добавил Серое Крыло.
Из туннеля послышалась возня:
- Это довольно непросто, развернуться в таких узких кроличьих туннелях, — проворчал покалеченный кот. — Особенно с раненой лапой. Я…
Кашель заглушил последние слова.
- Что случилось? — спросил Серое Крыло.
- Ничего, — прозвучал приглушенный голос Зазубренного Пика. — Просто я наелся грязи. Да и тут пыльновато, — нервно добавил он.
Фырча и ворча кот начал выбираться из туннеля. Гром задавался вопросом, было ли хорошей идеей затолкнуть Зазубренного Пика так далеко.
«А разве у меня был выбор?».
Послышался недовольный мяв, а затем шум, который заставил рыжего котика ещё больше волноваться.
Скрип донесся прямо из-под земли. Серое Крыло бросился туда, откуда Гром ушел, чтобы устроится повыше.
- Слезь оттуда, быстро! — приказал тёмно-серый кот.
Гром спрыгнул, а затем присел, заглядывая в туннель. Земля ещё больше задрожала.
- Зазубренный Пик, поспеши! — мяукнул он.
- Давай-давай! — добавил Серое Крыло, с тревогой глядя на холмик. Гром не мог поверить: такая твердая земля, осыпалась у них на глазах. Туннель…
Послышался мягкий стук. Облако пыли поднялось из входа в нору, который в мгновение рухнул.
Зазубренный Пик был похоронен заживо.

«Этого не может быть… Только не с моим братом…», — Серое Крыло не верящими глазами смотрел, как опускается земля, закрывая вход в туннель.
- ЗАЗУБРЕННЫЙ ПИК! — взвыл он. Его сердце бешено колотилось от страха, кот бросился к только что обрушившейся земле и начал копать там, где было меньше всего почвы. Гром копал рядом с ним, разбрасывая землю своими огромными лапами и отчаянно царапая когтями. Но земля была очень рыхлой, поэтому каждый раз все больше обваливалась. Серое Крыло с ужасом осознал, что они продвинулись лишь на чуть-чуть.
«Сколько ещё у нас времени?».
Кот лишь однажды спускался в кроличью нору, когда Ветер показывала ему, как она охотилась. Он вспомнил, как неуютно ему было тогда, поэтому его сердце разрывалось от мысли о том, что Зазубренный Пик там, засыпан землей. Серое Крыло продолжал царапать и копать землю даже тогда, когда паника затопляла его, когда он боролся с отчаянием.
- Зазубренный Пик, мы идём! — закричал кот, надеясь, что брат его услышит.
Стук лап послышался за ним, прибежавшие коты столпились вокруг, все пытались добраться до норы и начать рыть.
- Позволь нам помочь, — отпихивая Серого Крыла, мяукнул Крик Галки.
Серое Крыло заметил, что ему не дают подойти, а когда он попытался приблизится, то был сбит с ног Намокшим Цветком. Она была в отчаянии, для Серого Крыла её движения были в каком-то смутном тумане. Коты перекрикивались и, хотя он понимал, что они пытаются помочь, считал, что они делают только хуже.
«Время уходит…», — подумал Серое Крыло, представляя Зазубренного Пика, темноту, окружающую его, землю, засыпающуюся ему в уши и рот.
Ветер старалась перекричать всех остальных.
- Послушайте! Давайте бороться за Зазубренного Пика вместе! — когда все остановились в изумлении, Ветер и Утёсник прошли мимо них и стали рыть туннель там, где был Зазубренный Пик, когда произошел обвал.
- Мы знаем эти туннели, — быстро объяснял Утёсник, пока они копали. — Мы быстрее прокопаем здесь, на твердой земле.
- Тут есть место для ещё одного кота, — добавила Ветер. — Крик Галки, ты будешь копать с нами. Остальные откидывайте землю подальше отсюда.
Серое Крыло отчаянно работал лапами, откидывая пустошную траву. Прошла, казалось, целая вечность прежде, чем три кота разгребли почву. Но в конце концов они увидели клочок серого меха:
- Зазубренный Пик! — выдохнул Серое Крыло, подаваясь вперед. Но Ветер взмахом хвоста остановила его. Они с Утёсником склонились, бережно раскопали и вытащили безжизненное тело Зазубренного Пика. Его голова откинулась, мех был облеплен грязью. Серое Крыло не мог заметить дыхание брата.
- Он мёртв! — выдавил он.
«Я уже потерял Чистое Небо! Я не мог потерять и Зазубренного Пика!».
Горные коты в печальном молчании собрались вокруг, когда Ветер и Утёсник нежно положили покалеченного кота на траву. Он выглядел таким маленьким и худым из-за того, что грязь облепила его бока. Серое Крыло вспомнил, какой маленькой выглядела Трепет Крыла после своей смерти. Горе охватило Серого Крыла от ушей до кончика хвоста.
«Почему происходят подобные вещи?», — спрашивал он себя.
- Мы все пережили холодный сезон, — пробормотала Пёстрая Шерстка, опустив хвост. — А теперь Зазубренный Пик умирает от этого…
«Это моя вина», — говорил сам себе Серое Крыло. — «Я покинул горы, потому что хотел защитить Зазубренного Пика. Мне не удалось…».
- Мы не можем терять надежду, — оживленно мяукнула Ветер, стараясь придать голосу уверенный тон. — Он не может быть мертв.
Пока она говорила, кошка засунула лапу в пасть Зазубренного Пика и когтями достала землю, вылизала нос, начисто очищая его. Серое Крыло ждал, что брат испустит вздох. Как вдруг Зазубренный Пик начал кашлять, задыхаясь от остатков почвы и пытаясь выплюнуть её. Сердце Серого Крыла сильнее заколотилось, когда брат моргнул глазами и успокоился:
- Он в порядке! — воскликнула Намокший Цветок. — Ветер, спасибо!
Бродяга смущенно опустила голову;
- Пожалуйста.
«Мы стольким обязаны этим бродягам», — думал Серое Крыло. — «Я должен вновь поговорить с Длинной Тенью о том, чтоб предложить им присоединиться к нам. Мы будем мышеголовыми, если не будем рады таким щедрым котам!».
Ветер и Утёсник отошли, предоставляя горным котам заботиться о Зазубренном Пике. Все вместе принялись очищать шкуру покалеченного кота от земли, кто лапами, кто языками. Некоторые успокаивали Зазубренного Пика.
- Не нужно суетиться вокруг меня, — прокряхтел Зазубренный Пик. Силы начали возвращаться к коту. Он попытался отодвинуться от приятелей и сесть. — Я не котёнок. И сам могу очистить свой мех.
Серое Крыло знал, что младший брат не был грубым и неблагодарным. Тёмно-серый кот увидел, как тот дрожит от смущения, потому что ненавидел казаться слабым.
- А ты не должен был бродить сам по себе, — мяукнул Крик Галки. — А что, если бы поблизости не было никого, чтобы спасти тебя? Тебе повезло, что Гром и Серое Крыло были рядом и успели прийти на помощь.
Зазубренный Пик вздрогнул, а Серое Крыло взглянул на Крик Галки:
- У него есть голова, — мяукнул он. — Он бы что-нибудь придумал, если бы так случилось.
Крик Галки было открыл рот, собираясь что-то сказать, но передумал.
- Нам пора возвращаться в лощину, — сказал тёмно-серый кот.
Прежде, чем он встал, Намокший Цветок повернулась к нему, искоса глядя на Зазубренного Пика.
«Она работала больше всех, чтобы освободить моего брата из обвалившегося туннеля».
- Я думаю, что Зазубренный Пик должен провести нас до лагеря, не так ли? — спросила кошка.
«Это глупая идея», — думал Серое Крыло, когда вдруг осознал всю суть. Намокший Цветок, оказалось, предложила дельный совет. Ведь встав во главе котов, Зазубренный Пик мог поднять своё только что опущенное достоинство.
- Хорошая идея, — согласился Серое Крыло.
- Зазубренный Пик, все мы бежали сюда так быстро, как могли. Поэтому не очень хорошо знаем путь обратно. Ты не можешь показать его нам?
Зазубренный Пик с трудом поднялся на лапы, но потом гордо распушил шерстку:
- Я думаю, что смогу, — неохотно пробормотал он, хотя Серое Крыло видел, как загорелись его глаза, а хвост с гордостью поднялся вверх.
- Спасибо, Намокший Цветок, — пробормотал тёмно-серый кот на ухо кошке.
- Это меньшее, что я могу сделать для Зазубренного Пика, — ответила она.
Зазубренный Пик начал хромать в сторону лагеря, Намокший Цветок и Разбитый Лёд подскочили к нему, поддерживая с двух сторон. Горные коты направились за ними, а Серое Крыло пошевелил ушами, приглашая Утёсника и Ветер присоединиться к нему.
- Я думал, что когда пришли собаки, вы ушли прятаться в кустах, — начал он. — Так как вы присоединились к остальным горным котам, которые спешили на помощь Зазубренному Пику?
Бродяги переглянулись:
- Мы поняли, что не можем вот так просто бросить вас, — объяснил Утёсник. — В конце концов, мы ведь сейчас хорошие друзья с вами.
Ветер кивнула:
- Именно поэтому мы направились к лощине, чтобы посмотреть: всё ли хорошо у вас. А там уже встретились с запыхавшимся Разбитым Льдом, кричавшим, что Зазубренный Пик попал в беду на пустоши.
- Спасибо, — слова Серого Крыла исходили от самого сердца. Его лапы так и чесались, чтобы пригласить бродяг присоединиться к их группе, но кот знал, что сперва надо обсудить это с Длинной Тенью.
- Что мы можем сделать, чтобы показать, как мы благодарны вам?
- Мы хотим присоединиться к вам, если это возможно, — ответила Ветер, как будто прочитала мысли кота. — Мы хотим помогать вам и делать всё от нас зависящее, чтоб научиться охотиться так же, как вы.
- Это верно, — заверил Утёсник Серое Крыло. — Выживать стало труднее, пришло слишком много котов на эти территории, и нам нужны сильные союзники.
- Я посмотрю, что смогу сделать, — пообещал Серое Крыло. Обгоняя остальных котов, он направился в лагерь, где нашел Длинную Тень, стоящей на краю лощины. Её уши стояли торчком, бдительный взгляд скользил по пустоши. Когда черная кошка заметила Серое Крыло, она сделала несколько шагов к нему навстречу.
- Всё в порядке? — спросила она с ноткой беспокойства в голосе. — Гром и Зазубренный Пик в безопасности?
- Да, — Серое Крыло положил хвост на плечо Длинной Тени. — Они оба в порядке. И собаки ушли.
Кошка испустила вздох облегчения. Она тяжело опустилась на землю. Насколько Серое Крыло помнил, в первый раз ему казалось, что у неё нет сил держаться на лапах.
- Слава богу, — выдохнула она. — Я никогда бы себе не простила, если…, — Длинная Тень не смогла говорить дальше.
- Они живы, — успокоил ее Серое Крыло. — благодаря Ветер и Утёснику.
Он рассказал, как Гром и Зазубренный Пик спрятались в норе, как туннель обвалился на его брата, пока тот пытался выбраться.
- Нас охватили паника и страх, мы мешали друг другу, — мяукнул кот. — Когда мы оправимся, нам нужно обсудить план на случай непредвиденных ситуаций, если такое опять произойдет.
Длинная Тень кивнула:
- Хорошая идея. Особенно сейчас, когда мы живём в туннелях. Но об этом позже, — она добавила. — Как же вы вытащили Зазубренного Пика оттуда?
- Не мы, — ответил Серое Крыло. — Это сделали Ветер и Утёсник, мы в долгу перед ними.
Он описал Длинной Тени, как Ветер догадалась очистить рот и нос Зазубренного Пика от земли после того, как они с Утёсником вырыли его из-под земли.
- Нам нужно помнить, что они пришли в лощину, чтобы помочь нам. Они могли бы заботиться только о себе. Мы многим обязаны этим бродягам, — закончил кот тихо. — Они хотят присоединиться к нам.
Длинная Тень задумчиво посмотрела на него:
- Они могут остаться и провести вечер с нами, — мяукнула она, наконец. — Но потом им придётся уйти. Мне нужно время, чтобы подумать, — добавила кошка, когда Серое Крыло открыл рот, чтобы возразить.
Серое Крыло понял, что нет смысла спорить. Он знал, какой осторожной была Длинная Тень, так что дать отдых бродягам в течении целого вечера в их лощине, было большой уступкой для неё.
«Но не слишком ли она осторожна?», — спросил кот себя.
Только сейчас он заметил, что Черепаший Хвостик подошла к нему и присела неподалеку в ожидании, пока тот не закончит разговор.
- Это звучит страшновато! — воскликнула она, когда Серое Крыло обернулся к ней. — Ты уверен, что всё в порядке?
- Абсолютно всё в порядке, — заверил подругу Серое Крыло. — Смотри, они возвращаются.
Солнце садилось, бросая последние красноватые лучи на лощину. Крик Галки первым появился на краю оврага, он сбежал вниз к Полёту Коршуна и их котятам. Когда он начал свой рассказ, Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии поразевали рты.
Мгновение спустя в лагерь вошел Зазубренный Пик, которому помогали Пёстрая Шерстка и Намокший Цветок, Разбитый Лёд следовал за ними, идя рядом с Утёсником и Ветер. Они все вместе спустились в лощину. Серое Крыло направился к Зазубренному Пику, к ним присоединилась Черепаший Хвостик.
- Пошли, — мяукнул он. — Ты, должно быть, устал. Вон там растет мягкий мох, самое удобное место для отдыха.
Зазубренный Пик отстранился от брата:
- Тебе не обязательно заботиться обо мне всё время, — пробормотал он. — Я могу сам это сделать.
Серое Крыло повел усами:
- Действительно? А как же сегодня? Это ничего не доказывает?
Зазубренный Пик вздрогнул. Не говоря ни слова, он, пошатываясь, самостоятельно дошел до мха и сел, спиной повернувшись к Серому Крылу. Хотя его тело содрогалось от усталости, он отказался от помощи. Сердце Серого Крыла сжималось, когда он видел брата таким гордым даже тогда, когда ему было больно.
«Глупый!», — ругал он себя. — «Намокший Цветок чувствует его намного лучше меня. Надеюсь её лапу помощи он примет».
И к его облегчению большая полосатая кошка подошла к Зазубренному Пику и села рядом с ним. Серое Крыло видел, как они тихо переговаривались, сблизив головы.
Серое Крыло почувствовал чей-то кончик хвоста на своей спине:
- С ним всё будет хорошо, — мягко сказала Черепаший Хвостик.
Остальные коты спустились в лощину. Гром взволнованно рассказывал о том, как собаки преследовали Зазубренного Пика:
- Вы бы видели Серое Крыло! — мяукнул он. — Он бросился прямо к той большой собаке и располосовал ей нос! Собака опешила. Но только так Серое Крыло мог отвлечь собак от Зазубренного Пика, чтобы тот смог убежать. Он был очень храбрым!
Серому Крылу захотелось спрятаться за скалой, когда несколько взглядов обернулись к нему. Хвост Молнии и Жёлудевая Шерстка были впечатлены рассказом, их глаза стали похожи на две полные луны и блестели от любопытства.
- Это всё хорошо, — мяукнула Длинная Тень, — Но не забывайте о том, что могло бы случиться сегодня. Мы могли бы скорбеть сейчас о наших погибших друзьях.
Гром опустил голову:
- Я знаю, — пробормотал он, выглядя виноватым.
Серое Крыло знал, что Длинная Тень права, но он чувствовал подавленность молодого рыжего кота:
- Почему бы тебе не рассказать всем, как храбро ты себя повёл? — спросил он Грома. — Как не оставили Зазубренного Пика и помогли ему спрятаться в туннеле?
- Мне было страшно, — признался Гром, но в его голосе слышны были веселые нотки. — Особенно, когда рухнул туннель. Но Ветер легко вытащила Зазубренного Пика, как будто делала это уже много раз.
Пёстрая Шерстка поднялась на лапы:
- Я лучше проверю Зазубренного Пика, — мяукнула она. — На первом месте должна стоять забота о больном, а потом всё остальное.
Петляя вокруг приятелей, кошка добралась до Зазубренного Пика, который расположился на мхе, уткнувшись носом в лапы.
- Давай, Зазубренный Пик, — приказала она. — Ты должен дать мне очистить свои царапины прежде, чем станет слишком темно, чтобы разглядеть их.
Серое Крыло заволновался, что брат снова будет против. Но, испустив выдох, Зазубренный Пик согласился:
- Хорошо, делай, что хочешь… — Пробормотал он.
Серое Крыло наблюдал, как Пёстрая Шерстка ловко перебирает его мех, осматривая ранки.
- Я не думаю, что здесь есть что-то серьезное, — мяукнула она, наконец, усаживаясь рядом с Зазубренным Пиком и начиная вылизывать его шерсть. — Но ты должен дать мне их посмотреть с утра.
Убедившись, что брат не сильно пострадал, Серое Крыло подозвал Ветер и Утёсника.
- Я спросил у Длинной Тени, насчёт того, можно ли вам присоединиться к нам, — пробормотал он. — Она сказала, что вы можете остаться сегодня с нами, но завтра вам придется уйти. Она обещала подумать над этим, — добавил он, когда Ветер и Утёсник разочарованно переглянулись. — Ей просто нужно время, чтобы к правильному решению и пригласить вас присоединиться к нам.
Ветер кивнула:
- Я понимаю.
- Да, — согласился Утёсник. — Это огромный шаг.
- Не волнуйтесь, — пробормотала Черепаший Хвостик, касаясь кончиком хвоста плеча Ветер. — Я тоже не была уверена, что мне разрешат вернуться. Но вот я!
Серое Крыло осмотрелся. Крик Галки всё ещё рассказывал остальным историю о спасении Зазубренного Пика. Взмахом хвоста Серое Крыло подозвал всех к себе:
- Крик Галки вы уже знаете, — мяукнул он Ветер и Утёснику. — Вы встречались с его подругой, Полёт Коршуна? А это и их котята: Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии.
- Я Разбитый Лёд, — объявил белый кот, замыкавший шествие котов, которые подходили поприветствовать и познакомиться с бродягами.
- Рада знакомству с тобой, — вежливо склонила голову Ветер, а Утёсник пробормотал какое-то приветствие.
Два котёнка с сияющими глазами завороженно смотрели на прибывших.
- Вы действительно охотитесь на кроликов в их норах? — спросила Жёлудевая Шерстка. — Вы научите нас этому?
- Всему свое время, — ответил ей Серое Крыло. Он был рад, что его товарищи были приветливы к бродягам, но каждый раз кот напоминал себе, что они пока не были частью группы. — Однако я уверен, что Ветер обязательно расскажет вам об этом. Может вы хотите разделить с нами добычу? — добавил он, обращаясь к Ветер и Утёснику.
- Конечно, хотим, — ответил Утёсник, проводя языком по щекам.
Солнце почти скрылось за горизонтом. Коты собрались посередине лощины, приводя себя в порядок и спокойно разговаривая с новенькими. Серое Крыло был рад, что Утёсник и Ветер хорошо вписались в их группу, и надеялся, что Длинная Тень возьмёт это на заметку. Он также радовался, что все приняли Черепаший Хвостик и теперь кошка сидела рядом с Намокшим Цветком, оживлённо болтая о чем-то. Намокший Цветок встала, чтобы принести им кролика, которого поймала вчера, и несколько мышек, пойманных Криком Галки. Хвост Молнии и Жёлудевая Шерстка несли кролика, пойманного Серым Крылом, но так и не принесённого в лагерь до этого.
- Так что вы двое сегодня поймали? — Облачное Пятно спросил Разбитого Льда и Грома. — Вы сегодня ушли непонятно куда.
Серое Крыло увидел, как коты смущенно переглянулись.
- Я поймал землеройку, — ответил Гром, — но мне пришлось её оставить, когда мы услышали собак.
Облачное Пятно принюхался, но ничего не сказал, лишь огляделся, видимо вспоминая что-то.
- И не смей больше повторять такую глупость, — строго сказала Грому Длинная Тень. — Молодому коту не стоит ходить по пустоши в одиночку. Ты же знаешь, как это опасно.
Гром склонил голову:
- Простите, — мяукнул он. — Я буду рассудительнее в следующий раз.
- Мне, надеюсь, не надо напоминать о том, что нельзя приводить собак прямо в лагерь, — продолжила черная кошка, бросив укоризненный взгляд в сторону Серого Крыла. — Разве никто не подумал об этом?
- Нет, и я прошу прощения, — ответил Серое Крыло. — Нас охватил страх.
- И мы ещё не прожили на пустоши достаточно, чтобы знать все укромные местечки, — оправдывалась Намокший Цветок.
- А это справедливое замечание, — пробормотала Пёстрая Шерстка. — Может нам стоит заняться изучением пустоши и разработкой плана действий по побегу, если такое снова произойдет.
- Мы можем с этим помочь, — с нетерпением мяукнула Ветер. Но получила лишь холодный кивок Длинной Тени:
- Я подумаю над этим.
Серое Крыло догадался, что черная кошка не хочет поощрять активное участие бродяг во время общих обсуждений.
Намокший Цветок оторвала кусок кролика от общей добычи и направилась к Зазубренному Пику:
- Не хочешь присоединиться к нам? — расслышал Серое Крыло слова кошки.
Зазубренный Пик покачал головой. Он наклонился к кролику, обнюхивая его, и чуть-чуть поколебавшись, откусил небольшой кусочек:
- Спасибо, — пробормотал кот.
Намокший Цветок не пыталась убедить его съесть больше, просто коснулась носом его уха прежде, чем оставила кота, возвращаясь к подруге. Серое Крыло теперь был уверен, что брат хоть что-то ест. Он взял оставшегося кролика и подсел к Намокшему Цветку и Черепаший Хвостик. На этот раз Намокший Цветок насмешливо посмотрела на кота, поднялась на лапы и направилась обратно к Зазубренному Пику. Серое Крыло моргнул, глядя ей в след.
«Что с ней такое?».
- Я так рада, что ты в порядке, — мурлыкнула Черепаший Хвостик, когда Серое Крыло сел рядом с ней. — Я хотела пойти со всеми, чтобы помочь, но Длинная Тень сказала, что я должна думать о котятах.
- Она права, — ответил тёмно-серый кот, утыкаясь носом в плечо подруги и зарываясь в ее мягкую шерсть.
Вечером коты всегда делились тем, что произошло за день. Серое Крыло поведал о странной встрече с Речной Рябью на берегу реки. Так многое произошло за этот день, что, казалось, это было очень давно. Коты переговаривались так долго, что уже исчезли последние алые полосы от заходящего солнца, звезды на тёмно-синем небе появлялись одна за другой, мирно мерцая над лагерем.
«Это так красиво», — подумал Серое Крыло. — «Кто бы мог подумать, что этот день принесёт столько опасностей?».
Тёмно-серый кот наклонил голову, чтоб съесть свою половину кролика. Он понял, что Черепаший Хвостик восхищённо смотрит на него.
- Все эти рассказы звучат, как невероятные приключения, — мяукнула она. — Зазубренный Пик умер бы, если бы вы не рассуждали так быстро… и если бы с вами не была удача.
Серое Крыло вздохнул:
- Нам очень повезло, — согласился он. Кот неуверенно высказал свой страх, который держал в себе уже давно. – Может, мы были неправы, что сделали свой дом здесь, на открытой пустоши. Мы слишком не защищены. Нам негде спрятаться от собак или от чего-то другого, что будет угрожать нам. И в горах были некоторые опасности, но, по крайней мере, мы могли спрятаться в пещерах. Мы были там в безопасности.
Черепаший Хвостик моргнула, отрицательно дернув ушами:
- Но где бы ещё ты смог использовать свою скорость, чтобы отвлечь собак и увести? — спросила она. — Где ещё Гром и Зазубренный Пик нашли бы такое хорошее укрытие? Где ещё коты могут прийти на помощь так быстро, когда рушился туннель?
Серое Крыло медленно кивал, соглашаясь во всём с черепаховой кошкой.
- Это лучший дом для нас, — продолжила она, вылизывая шерсть друга. — Посмотри на котят, — добавила Черепаший Хвостик, указывая хвостом туда, где Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии играли в кролика. — Они живы, сильны и здоровы. Это лучшее доказательство того, что это было прекрасное место, пока Чистое Небо не начал портить все. Я не могу дождаться того момента, когда мои котята будут резвиться здесь.
Вопрос, который вертелся внутри Серого Крыла уже долгие луны, вновь всплыл:
- Если это так, то почему же ты оставила нас, уйдя жить к Двуногим?
Черепаший Хвостик застыла, ее глаза расширились от удивления. Она явно опешила от такого вопроса:
- Тогда я не была ни в чем уверена. В особенности в том, что пустошь — правильное место для нас, — ответила она.
- И всё равно, почему? — уперся Серое Крыло.
Но кошка лишь покачала головой, явно не собираясь говорить о том, что ее расстраивало:
- Этот кролик такой вкусный, — мяукнула она через мгновение, подталкивая остатки к другу. — Гораздо жирнее той скудной добычи, которую мы ловили в горах!
- Это правда, — согласился Серое Крыло, зная, что он просто должен принять все изменения.
«Но что она скрывает от меня?», — спрашивал себя кот, сбитый с толку.
Он посмотрел на большой участок неба над пустошью, где звезды блестели на чистом небе. Вокруг он слышал лишь довольные урчания товарищей, сытых и спящих.
«Черепаший Хвостик права», — подумал он. — «Мы дома…».

Луна, почти полная, освещала лощину своим серебряным светом. Серое Крыло ласково посмотрел на Грома, прижавшегося к его боку. Голова молодого котика постоянно опускалась, хотя он пытался бороться со сном. Полёт Коршуна спала рядом с Жёлудевой Шерсткой и Хвостом Молнии. Серое Крыло догадался, что Гром не хотел идти спать, желая послушать разговоры старших.
Зазубренный Пик подобрался поближе и теперь лежал, растянувшись и закрыв глаза. Серое Крыло был рад видеть его со спокойным выражением морды. Брат выглядел счастливым, пока спал. Облачное Пятно растянулся во весь рост, а Пёстрая Шерстка, наоборот, свернулась клубком, укрыв нос хвостом.
- Я хочу рассказать вам побольше о туннелях, — начала Ветер. — Они полны кроликов, если знать, где искать. Один раз я преследовала дичь почти до самих Гнезд Двуногих…
- Хватит, — Длинная Тень поднялась на лапы, оборвав коричневую кошку. Серое Крыло понял: она не хочет поощрять приближение к Гнездам Двуногих или риск жизнью в незнакомых туннелях.
- Ветер, Утёсник, — начала черная кошка. — Мы благодарим вас за оказанную помощь сегодня. Но теперь мы должны попрощаться. Самое время покинуть нас.
Разбитый Лёд и Крик Галки, напряженно слушавшие разговор, с негодованием смотрели вверх:
- Почему Ветер и Утёсник уходят? — спросил Разбитый Лёд. — Все хотят, чтоб они остались. Так почему бы им не остаться на ночь?
Глаза бродяг загорелись надеждой, но Длинная Тень покачала головой:
- Нет, им нужно уйти, — она вежливо настояла. — Это лощина только для горных котов. Мы нашли её, мы выкопали туннели.
Ветер и Утёсник выглядели очень расстроенными. Но они склонили головы перед черной кошкой и окинули взглядом остальных.
- Прощайте, — мяукнула Ветер. — Спасибо, что разрешили остаться и поделились кроликом.
- Да, это было здорово, — согласился Утёсник. — Мы ещё увидимся.
Бок о бок, две бродяги направились вверх по склону. Горные коты молча наблюдали, как те плавно исчезали в тумане на пустоши. Через мгновение их было уже не разглядеть.
- Я не понимаю, почему они должны были уйти, — заворчал некоторое время спустя Крик Галки.
- Да, они ведь спасли Зазубренного Пика, — добавила Полёт Коршуна из своего гнездышка. — Они отличные коты и достойны присоединиться к нам.
Разбитый Лёд вскочил на лапы и встал напротив Длинной Тени:
- Я думаю, ты должна объяснить нам, почему прогнала их, — потребовал он, указывая хвостом туда, где исчезли бродяги. — но разрешила остаться Черепаший Хвостик — домашней киске.
Черепаший Хвостик испустила удивлённый вздох, её шерсть на загривке приподнялась:
- Что ты имеешь в виду? — спросила она.
- Нужно относится друг к другу с пониманием, — холодно ответил Разбитый Лёд. — Ты пропадала непонятно где, а теперь вернулась, как будто бы ничего не было.
- Отлично! — Черепаший Хвостик смотрела в упор на серо-белого кота. — Что ж, я не собираюсь оставаться там, где мне не рады! — прошипела она.
Потрясенный Серое Крыло, положил кончик хвоста на плечо черепаховой кошки:
- Ты не можешь сейчас вернуться к Двуногим, ведь тогда они заберут твоих котят! — возразил он. — И ты не сможешь выжить одна, ведь они могут родиться в любой момент.
Тёмно-серый кот мог с точностью сказать, что Черепаший Хвостик не хочет оставлять лощину.
- Меня это не волнует, — пробормотала она. — И не позволю беспокоиться кому-то другому.
- Тебе, конечно, может быть и всё равно, — сказал Серое Крыло, понимая, как расстроена кошка словами Разбитого Льда. — Но ты должна остаться, — продолжил он мягко. — Подумай о своих котятах.
Черепаший Хвостик, поколебавшись, кивнула и на мгновение прижалась к коту.
- Хорошо, — мяукнула Длинная Тень. — Ни один кот здесь не будет вспоминать старые обиды. Разбитый Лёд, проси прощения.
Разбитый Лёд посмотрел на черную кошку, затем развернулся к Черепаший Хвостик. – Хорошо, прости, — сварливо пробормотал он.
Серое Крыло с облегчением вздохнул, надеясь, что ссора закончилась. Но серо-белый кот обернулся к лидеру:
- Ты мне так и не ответила на мой вопрос. Почему Утёсник и Ветер ушли? — опять спросил он. — Они спасли жизнь Зазубренному Пику и, вероятно, всем остальным! Ты назвалась нашим лидером, но совершенно не заботишься о том, что думаем мы. Так что в тебе такого особенного?
Длинная Тень напряглась, не ожидая таких обвинений от Разбитого Льда:
- Я.., — начала она, но Разбитый Лёд пропустил мимо ушей её попытку говорить.
- Всё это время, пока происходили разные вещи, — продолжил он. — Ты охраняла лощину! Какая храбрость! Какие лидерские качества! А в этот момент Серое Крыло находился каждый раз на месте происшествия, спасая котов. Ты должна следовать его примеру. Нам всем следовало бы так поступать. Серое Крыло должен быть нашим лидером!
Ропот прокатился по сборищу котов. Сонный мир, что стоял в лагере, сразу пропал.
- Ты не можешь просто так сменить лидера, — возразила Намокший Цветок. Длинная Тень смотрела на неё сбитая с толку.
«Не давай Намокшему Цветку защищать тебя», — молча советовал ей Серое Крыло. — «Покажи свой авторитет!».
- Да! — прокричала Полёт Коршуна. — Серое Крыло!
- Сейчас как раз момент…, — выступил Облачное Пятно, но он не смог ничего сказать: его голос тонул в окружающем шуме.
Длинная Тень выпрямилась во весь рост. Ее мех грозно распушился, а хвост стал в два раза больше. Ярость металась в её зеленых глазах, но она всё ещё была слишком ошеломлена, чтобы сказать что-нибудь.
Серое Крыло был не менее удивлен. Идея стать лидером заставляла его вздрагивать. Тем более, он тогда смещал Длинную Тень.
«Они ждут от неё нежного мурлыканья и подчинения мне?».
Слова внезапно вырвались из рта Серого Крыла:
- Молчи! — сказал он Разбитому Льду. — Мы сейчас ссоримся между собой, а более серьезные опасности могут поджидать нас впереди.
- Именно потому мы и хотим этого, — возразил Разбитый Лёд. — Мы хотим, когда наступят эти опасности, чтобы у нас был лидер, способный с ними справиться. Только сегодня Гром и я наткнулись на котов Чистого Неба в лесу. Мы бы, в конце концов, порвали их в клочья, если бы не собаки.
Серое Крыло бросил сердитый взгляд на Грома, который до спора, который разгорелся в лощине, подремывал.
«Ты не рассказал мне об этом! Но, видимо, выговору придётся чуть-чуть подождать».
- Длинная Тень наш лидер, — резко мяукнул он Разбитому Льду.
Хвост Разбитого Льда яростно метался из стороны в сторону:
- А я говорю нет!
Послышалось несколько удивлённых возгласов. Длинная Тень сделала шаг вперед, низко рыча. Серое Крыло видел: черная кошка готова броситься на Разбитого Льда в любую секунду.
Прежде, чем тёмно-серый кот смог что-либо предпринять или сказать, Облачное Пятно встал между двумя спорящими котами:
- Ты действительно хочешь назначить лидером того, кто привел собак прямо в лагерь? — спросил он Разбитого Льда.
Ярость пронзила Серого Крыла:
- И что бы ты сделал, блошиноголовый?
- Серое Крыло был храбр! — возражающе выкрикнул Гром. — Он спас Зазубренного Пика!
Серое Крыло понял, что должен был сдержать свой порыв. Гром теперь полностью проснулся. Его рыжая шерсть была встопорщена, и молодой кот воинствующе смотрел на Облачное Пятно. Вина захлестнула Серого Крыла, и он попытался успокоиться.
«Я не должен так себя вести перед молодыми котами».
- Я хочу, чтобы нашим лидером был тот, кто хоть что-нибудь делает, — ответил Разбитый Лёд, не обращая внимания на выкрики Грома. — А не сидеть в лагере целый день. А если ты думаешь по-другому, то ты ещё больше блошиноголовый, чем я думал!
- Кого ты назвал блошиноголовым? — прорычал Облачное Пятно.
В ответ Разбитый Лёд прыгнул на кота, выпуская когти и целясь в ухо. Облачное Пятно поднялся на задние лапы и, рыча, обрушил передние лапы на голову обидчика. Все были ошеломлены происходящим, послышались громкие замечания от других. Несколько ударов сердца Серое Крыло стоял, не двигаясь. Его поразил ужас того, что его товарищи нападают друг на друга.
- Остановитесь! — взвыл кот.
Он бросился к Облачному Пятну и, хватая его за загривок, оттащил от Разбитого Льда. Оттолкнув Разбитого Льда от Облачного Пятна, Серое Крыло стоял между двумя разъярёнными котами, тяжело дыша.
- Достаточно, — мяукнул он. — Как вы можете выпускать когти против друг друга после того, через что мы прошли вместе? Мы должны быть едины, иначе мы не можем ни на что надеяться.
Постепенно оба кота успокоились и пригладили шерсть.
- Я сожалею, — пробормотал Облачное Пятно. Разбитый Лёд просто посмотрел на Серого Крыла, тяжело дыша. Прежде, чем Серое Крыло успел что-либо сказать, Длинная Тень пересекла лощину и вскочила на скалу.
- Слушайте! — взвыла она. — Разбитый Лёд, — продолжила она, когда все коты обратили свое внимание на неё. — Ты не имеешь права говорить так грубо с котами, тем более со своим лидером. А потом атаковать своего товарища! Ты…
- Но он прав, — перебил Крик Галки. — Многие вещи должны измениться.
- Должны измениться? — Длинная Тень смерила его ледяным взглядом. — Мы принадлежим друг другу несмотря ни на что. Это не может измениться. — Её взгляд пробежался по собравшимся кошкам. — Мне жаль, что некоторые из вас были обижены тем, что я охраняла лощину. В следующий раз я дам собакам шанс подкрасться незамеченными.
- Хороший повод, — Зазубренный Пик с трудом поднялся на лапы. — Значит, ты ничего не должна была предпринять, когда мы с Громом были в опасности. Ты просто оставила нас одних с собаками.
- Глупый! — прошипела Длинная Тень. — Ты бы не был в опасности, если бы не ушел, не сказав никому.
Бросив яростный взгляд на Разбитого Льда, черная кошка спрыгнула со скалы и зашагала прочь, в темноту. Прежде, чем исчезнуть, она оглянулась через плечо на Серое Крыло. В её зеленых глазах читались обвинения. Серое Крыло начинал чувствовать себя предателем.
«Но я не виноват!», — молча возражал тёмно-серый кот. — «Я не просил этого!».
Голоса товарищей вновь раздались вокруг него, спор продолжался уже тише. Серое Крыло колебался, зная, что он должен вмешаться, но не был уверен, что нужно сказать
- Крик Галки, — начал он наконец, стараясь не выдавать ни гнева, ни волнения. — Не было никакой необходимости принимать сторону Разбитого Льда.
- Нет, была, — быстро ответил Крик Галки. — Длинная Тень совершает ошибку, заставляя нас жить, как в горах. Она выбрала свой путь. Сейчас предстоит многому измениться. И ты должен всё изменить! Ты должен быть нашим лидером, Серое Крыло. Что ты скажешь на это?
Полёт Коршуна кивнула, приближаясь к своему другу:
- Времена меняются несмотря на Длинную Тень, — согласилась она. — В горах не было других котов! Теперь же мы вынуждены охранять свою территорию и спасаться от собак.
- Это правда, — поддержала подругу Пёстрая Шерстка. — Хотя в горах и было мало добычи, но мы точно знали, что она вся наша.
- Здесь хватит дичи на всех, — заметил Облачное Пятно. — Нет смысла драться из-за этого. Все эти рассуждениях о том, у кого есть право охотиться, а у кого нет — смешны. Мы можем охотиться там, где захотим.
- Скажи это Чистому Небу, — вставил Разбитый Лёд. — Он единственный, кто установил границы. Хотя, по крайне мере, он так точно уверен, что все его коты сыты.
- А действительно ли нам нужен лидер, как Чистое Небо? — возразила Намокший Цветок. — Если вы спросите меня: «кто лучше, они или мы?». Я вам отвечу — мы! — она посмотрела на Серого Крыла. — Мне жаль. Я чувствую только это.
Серое Крыло почувствовал, как Черепаший Хвостик склонилась к нему:
- Как они могут так говорить? — прошептала она.
- Я же уже говорил тебе, не все так прекрасно, как кажется, — пробормотал кот, выходя в центр круга, образованного котами:
- Не извиняйся, Намокший Цветок, — мяукнул он. — Я не просил назначать меня лидером — это глупая идея остальных.
Он ждал возражений, опустив глаза и не смотря в сторону Разбитого Льда. Серое Крыло знал, что позже поплатится за такой заявление, но сейчас…
«Я хочу, чтобы все знали: я не смогу вести их и я не хочу смещать Длинную Тень».
Он обошёл собравшихся, оглядывая каждого:
- Неужели это то, чего мы все хотим? — спросил он. — Рассуждать между собой о приходе двух бродяг? Мы все должны быть рады, что живы в эту ночь, вместо этого мы спорим о чём-то другом. Я думаю, что все сейчас должны пойти отдыхать, чтобы подумать в своём гнёздышке о том, что произошло за этот вечер. Тогда завтра утром мы сможем извиниться перед теми котами, которых обидели. Но, пожалуйста, не просите меня больше вести вас. Это неправильно. Длинная Тень привела нас сюда, и она продолжит нас вести по правильному пути. Вы должны верить ей.
Некоторые коты направились к своим гнёздышкам. Но Крик Галки в упор смотрел на Серого Крыла.
- Это хороший совет, но я всё равно думаю, что мы должны поступить так же, как и Чистое Небо, — заявил он. — Установить границу, отстоять свою территорию и добычу, принесенную котами нашей группы. Не пускать котов сюда, будь то спустившиеся с нами с гор, или же бродяги, — он нервно дёргал хвостом. — Ты прав, Разбитый Лёд. Нам нужен новый лидер. Если это не Серое Крыло…
Серое Крыло не мог поверить в то, как изменились его товарищи. Он посмотрел на Зазубренного Пика. Его брат ничего не говорил, вслушиваясь в спор и переводя взгляд с одного кота на другого. Гром тоже внимательно следил. Серое Крыло понятия не имел, о чём думает молодой кот. Но одно было ясно тёмно-серому коту:
«Я не хочу быть лидером. Я не хочу стать таким, как Чистое Небо», — как только слова прозвучали в его голове, Серое Крыло почувствовал укол вины. — «Чистое небо мой брат! Я знаю, он делает то, что считает нужным».
- Зазубренный Пик, что ты думаешь? — спросил Крик Галки. — Ты жил в группе Чистого Неба какое-то время. Каково это?
Зазубренный Пик пошевелил усами, довольный тем, что один из старших котов поинтересовался его мнением:
- Мне не были рады, когда я покалечил лапу, — ответил он сухо. — Если мы собираемся устроить нашу группу такой же, как группа Чистого Неба, то получается мы будем бросать котов с травмами или кошек с котятами? И будем так же относится к старым и больным котам, как они?
Крик Галки уставился на Зазубренного Пика, явно поражённые его словами.
- Мы не собираемся делать такое, — ответил он ошеломлённым тоном. — Мы просто хотим стать более организованными, чтобы к нам присоединялось всё больше котов, и мы могли защищать свою территорию.
Намокший Цветок нетерпеливо кивнула:
- Зазубренный Пик, пожалуйста, поделись с нами тем, что может быть полезно. Что ты узнал, живя в группе Чистого Неба?
Зазубренный Пик колебался, как будто собираясь отказаться, но лишь пожал плечами и поплелся на вершину скалы. Остальные коты собрались вокруг него. Вернулись даже те, кто уже направился к своим гнёздышкам. Осмотрев толпу своих товарищей, Зазубренный Пик вздохнул. Несмотря на это, Серое Крыло заметил блеск в глазах брата: покалеченный кот был рад поделиться своими знаниями.
- Во-первых, вы должны обещать не рассказывать никому, что я сказал вам это, — начал он. — Я не хочу, когда вернусь к Чистому Небу, выслушивать то, что я выдал все их секреты.
- Мы обещаем, — мяукнула Намокший Цветок.
- Конечно, — добавил Крик Галки и ропот соглашения прошелся по котам.
- Хорошо, — продолжил Зазубренный Пик. — Теперь я хочу, чтоб вы начали думать так же, как Чистое Небо и его коты. Каковы ваши преимущества? Что у вас получается лучше всего? Охота или погоня? Вы умеете лазить по деревьям или рыть туннели?
- У тебя лучше получается зарываться в землю, — скривился в улыбке Разбитый Лёд, хотя Серое Крыло вздрогнул при воспоминании того, что его брат чуть не был похоронен заживо. Зазубренный Пик закатил глаза.
- Предположим, мы организовали себя, как группа, — продолжал он. — У Намокшего Цветка и Крика Галки хорошее обоняние, а у Хвоста Черепахи острый глаз. Они будут патрулировать лощину и ее окрестности. Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка знают лечебные травы, так что это будет их обязанность. Серое Крыло, ты быстр как ветер, поэтому ты будешь хорошим охотником. Вот так Чистое Небо организует свою группу. Каждый кот имеет свои собственные обязанности, — его взгляд уперся в землю, его голос стал тише, когда он добавил. — Даже у меня были свои обязанности, пока…
- Спасибо, Зазубренный Пик, — мяукнул Разбитый Лёд.
Серое Крыло понял, что с ними до сих пор нет Длинной Тени.
«Ей следовало бы послушать. Ведь это она наш лидер».
Громкий голос прервал его мысли:
- Но я не хочу патрулировать! — возмутился Крик Галки. — Я лучше охочусь.
- Нет, не лучше, — огрызнулся Разбитый Лёд. — Ты упустил кролика вчера.
Через пару мгновений Серому Крылу казалось, что каждый кот спорит, кто должен ходить в патруль, кто должен охотиться, а кто должен охранять лагерь.
- Достаточно, — взвыл он, повышая голос, чтобы его услышали. Когда шум стих, тёмно-серый кот покачал Зазубренному Пику головой. — Мне очень жаль, — мяукнул он. — Они ещё не готовы.
- Это было только предположение, — Зазубренный Пик слез со скалы и направился в темноту.
Намокший Цветок последовала за ним, но Серое Крыло поднял хвост, останавливая ее:
- Я знаю, что ты хочешь помочь ему, но не сейчас, — посоветовал он. — Ему нужно побыть некоторое время в одиночестве.
Полосатая кошка хотела поспорить, но через некоторое время вежливо кивнула:
- Ты прав, Серое Крыло.
Так или иначе она уважала мнение тёмно-серого кота.
Серое Крыло обернулся и понял, что все толпились вокруг него, оживленно переговариваясь:
- Помните, как Серое Крыло и Зазубренный Пик спустились с гор сами? — мяукнула Полёт Коршуна.
- Верно, — согласилась восхищенная Черепаший Хвостик. — Я уверена, что никогда бы такого не предприняла. И он спас Грома, когда рухнуло Гнездо Двуногого, когда Буря и другие котята погибли. Я никогда не была так напугана, а Серое Крыло действительно смелый!
- Он помог спасти Зазубренного Пика сегодня, — заметила Намокший Цветок.
- Он один из самых быстрых охотников на пустоши, — добавила Пёстрая Шерстка. — И он может сплотить нас для совместной работы. Чего нам ещё желать? Он должен стать нашим новым лидером!
Серое Крыло наслушался достаточно:
- Остановитесь все, — возразил он. — Вы слышали, что я сказал? Я не лидер и не хочу им быть. Я видел, как изменился Чистое Небо, когда он начал думать о границах и территории, а не о котах, — он мгновение колебался. Боль от отчуждения собственного брата, захлестнула кота ледяным ветром. — Чистое Небо теперь не тот кот, которого я знал, — закончил тёмно-серый кот.
- О, ты просто скромничаешь, — мяукнул Облачное Пятно. — Мы все знаем, что ты никогда не станешь таким, как Чистое Небо.
Ропот согласия сопроводил этот вывод. Серое Крыло поднял лапу, чтобы все замолчали, и подождал, пока все затихли.
- Хорошо, я храбрый, или стараюсь быть таким, — начал он. — Но у меня нет навыков в организационных работах или качеств, присущих лидеру, — он осмотрел остальных, надеясь, что они будут не прочь вспомнить прошлое. — Вы, конечно, помните, Камнесказа? — продолжил кот. — Она была не только смелой: Половинка Луны знала, как позаботиться о каждом коте, как если бы они были её собственными котятами. Я так не умею.
- Нет, ты точно так же делаешь каждый раз! — прервал его Гром, с негодованием глядя на Серого Крыла. — Я знаю это, потому что ты заботился обо мне, и из-за того, что все говорят об этом.
- Нет, — резко мяукнул Серое Крыло. — Ни один из вас не знает этого. Я предпочитаю Длинную Тень, которая выслушивает каждого кота и пытается держать нас вместе. Она не Чистое Небо, который считает, что может контролировать всех, который думает, что заслуживает того, чтобы править лесом.
- Но мы именно об этом и говорили тебе, — объявил Разбитый Лёд. — Ты не будешь похожим на Чистое Небо. Ты будешь учиться на своих ошибках. Ты станешь великим лидером.
- Лидером? Я? — Серое Крыло чувствовал гнев, бушующий внутри него, когда думал о том, с какими надеждами они покидали горы. — Я не смог сохранить даже свою семью! Я не могу смотреть, как вы спорите между собой. Теперь поздно. Как хотите, а я спать. Был длинный день.
К его облегчению никто не стал спорить. Постепенно все разошлись по лощине и туннелям. Но нигде не было видно Длинной Тени.
«Она не должна отказываться от спора так быстро», — подумал Серое Крыло. Много слов стоило услышать Длинной Тени.
- Пора что-то менять, — бормоча, Разбитый Лёд направился к своему гнёздышку. А Серое Крыло услышал, что многие с ним согласны.
Гром прижался к нему, стараясь утешить:
- И как бы ты смог сохранить свою семью? — спросил он. — Это не твоя вина, что Чистое Небо так ведёт себя.
Серое Крыло вздохнул:
- Я не знаю, что он чувствует сейчас.
Зазубренный Пик наблюдал за ними, его глаза были сужены, а кончик хвоста поддергивался. Догадаться о том, что думал молодой кот, Серое Крыло не мог:
- Спасибо, что поговорил со всеми, — мяукнул брат, подходя к нему.
- Это было не трудно, — ответил Зазубренный Пик. — Я старался, но мне так и не удалось. Никто так и не прислушался к тому, что я говорил.
Серое Крыло подавил вздох:
«Когда уже Зазубренный Пик снова научится любить себя?».

Солнце клонилось к закату, оставляя на пустоши длинные тени. Серое Крыло и Гром возвращались в лощину после охоты, и первый нес кролика. Серое Крыло чувствовал себя уставшим, но был доволен сегодняшним днём. Он наслаждался последними лучами солнца, а прохладный ветерок трепал шерсть.
К облегчению Серого Крыла, когда коты проснулись на следующее утро после ночных споров, все погрузились в свои повседневные заботы, больше не заводя разговоров о смене лидера. Длинная Тень вернулась и вновь организовывала жизнь группы с присущим ей мастерством. Серое Крыло надеялся, что она слышала их споры.
«Всё это так глупо. Почему мы стали так рассуждать?».
Он догнал Разбитого Льда до того, как белый кот скрылся в туннеле, где они работали с Криком Галки.
- Я… э… я сожалею о том, что наговорил прошлой ночью, — мяукнул Серое Крыло. — Я не имел в виду, что считаю тебя глупым.
Разбитый Лёд мгновение молчал, а затем склонил голову:
- Всё хорошо. Возможно, мы все сказали много вещей, которые неправильно поняли.

- Я так старался, но ничего не поймал, — уныло вздохнул Гром, прерывая мысли Серого Крыла. Он заметил, что у Грома по-прежнему бывали трудности при охоте. Его инстинкты — скрываться и преследовать, но огненно-рыжий кот никак не мог понять, что на пустоши негде спрятаться.
«Наверное, ему будет трудно научиться не прятаться», — с сожалением подумал Серое Крыло.
До того, как они добрались до лагеря, тёмно-серый кот заметил молодую птицу, которая неловко скакала в траве и неуклюже махала одним крылом. Серое Крыло остановился, отвлекаясь от добычи и касаясь кончиком хвоста плеча Грома.
- Смотри, — пробормотал тёмно-серый кот. — Он, должно быть, выпал из гнезда.
Гром вздохнул:
- Но ведь, на самом деле, это не дичь, да? Просто молодая раненая птица?
Серое Крыло раздражённо зашипел:
- Добыча — это жертва, и тебе нужно приложить все усилия, чтобы её поймать.
Огненно-рыжий кот неохотно принял охотничью стойку и начал ползти вперед к птице, которая обеспокоенно стала прыгать в сторону зарослей утёсника.
«Просто беги за ней!», — хотел взвыть Серое Крыло, но он понимал, что должен позволить Грому работать самому.
Пока он наблюдал, Гром опустил лапу на ветку, которая треснула под ним с резким звуком. Голова птицы повернулась к нему, и она испустила тревожный крик, ныряя в заросли утёсника. Гром бросился за дичью, но был остановлен шипами колючих растений.
- Гром, давай! — прокричал Серое Крыло своему молодому родственнику, его хвост грозно метался, хлеща по бокам тёмно-серого кота. — Сколько ещё раз я должен тебе сказать? Здесь ты должен не подкрадываться к дичи, а гнать ее.
Гром повернулся к нему:
- Прекрати критиковать меня и мои действия! — выплюнул он.
Серое Крыло не мог поверить в то, что только что услышал. Слова молодого кота больно ударили его.
- Что я сделал не так? Я пытаюсь научить тебя тому, что тебе пригодится.
Гром в отчаянии покачал головой:
- Неужели ты не видишь, Серое Крыло? Я устал, уже конец дня, и сегодня с меня достаточно. Ты не должен заставлять меня делать это всё время.
- Не заставлять тебя? — повторил Серое Крыло.
- Да, не заставлять! И перестать приглядывать за мной всё время, как будто я котёнок. Я уже вырос!
Когти впились в сердце тёмно-серого кота, когда он увидел злость в глазах Грома.
- Я хотел, как лучше для тебя, — мяукнул он.
Огненно-рыжий кот пробормотал что-то себе под нос.
- Что ты сказал? — резко рявкнул Серое Крыло, гнев рос в нем, затмевая боль. — Повтори!
Гром посмотрел на него, ярость сверкала в его глазах:
- Ты не всегда знаешь, что лучше для меня!
Молчание повисло между котами. Серое Крыло с трудом сдерживался, чтобы не сказать худшие слова. Наконец он развернулся, поднял своего кролика и направился в лагерь.
- Мне жаль! Я не это имел ввиду! — послышался голос Грома.
Но тёмно-серый кот не ответил. Молодой кот догнал его лишь на краю лощины.
- Мне очень жаль, — повторил Гром.
Серое Крыло опустил свою дичь на землю и нежно прикоснулся носом к носу рыжего кота, показывая, что их ссора забыта.
- Нужно время, чтобы найти собственный способ охоты, — заверил он Грома. — Я знаю, что должен дать тебе больше свободы и пространства. Я уверен, у тебя всё получится.
Гром опустил хвост:
- Я поймал землеройку, когда ходил в лес с Разбитым Льдом, — пожаловался он. — Я чувствовал, что знаю, что нужно делать, когда оказался в лесу. Но здесь… здесь я продолжаю ошибаться. Я чувствую, что каждый раз я опускаюсь в глазах окружающих. Но я хочу быть котом, на которого можно положиться. Особенно после вчерашнего.
- Ты не…, — начал было Серое Крыло. Но он замолчал потому что Гром внезапно развернулся и бросился в сторону зарослей утёсника. Тёмно-серый кот удивлённо смотрел ему в след, пока не увидел мышь, присевшую около кустов.
«Гром заметил!», — думал он, чувствуя, как гордость разрастается у него под шкурой. Серое Крыло видел мужество и сильное чувство чести в молодом коте. — «Он станет великим котом…».
Прежде, чем он увидел, поймал ли Гром полевку, до него донесся вопль из лощины:
- Быстрее, сюда! Черепаший Хвостик и ее котята!
Сердце Серого Крыла замерло:
«Так скоро! Ей повезло, что она вернулась тогда, когда вернулась».
Он на мгновение представил себе, как Черепаший Хвостик одна-одинешенька где-то на пустоши, пытается охотиться и приглядывать за котятами одновременно. Тёмно-серый кот был очень рад, что она в лагере, в безопасности.
Забыв о кролике, Серое Крыло сорвался и помчался вниз по склону, в лагерь. Гром бежал рядом с ним, оставив охоту.
Намокший Цветок стояла около входа в туннель, где находились Черепаший Хвостик и Зазубренный Пик.
- Отойдите. Все! — приказала она.
Смотря за неё, Серое Крыло видел подругу, вытянувшуюся на подстилке из мха и сушеного папоротника. Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка были с ней; Пёстрая Шерстка поглаживала лапой живот Хвоста Черепахи, а Облачное Пятно склонился над комком влажного меха. Беспокойство Серого Крыла росло.
«Пёстрая Шерстка и Облачное Пятно помогут ей пройти через это…».
Он протискивался, прокладывая себе путь через толпу, пока не очутился рядом с Намокшим Цветком и Зазубренным Пиком.
- Пропустите меня! — потребовал он.
Зазубренный Пик, прихрамывая, подался вперед, чтобы преградить ему путь.
- Не сейчас, — мяукнул раненый кот. — Черепаший Хвостик нуждается в пространстве.
Серое Крыло удивлённо взглянул на брата:
- Ты останавливаешь меня?
Зазубренный Пик опустил голову:
- Я делаю это только потому, что это необходимо.
- Верно, — согласилась Намокший Цветок. — Ты сможешь подойти к ней, когда она будет в порядке.
«Я не буду держаться далеко!».
Серое Крыло едва понимал, какие чувства заставили его растолкать двух котов и войти в туннель. Он остановился рядом с Черепаший Хвостик. Та часто дышала. Воздух в туннеле был жаркий и душный; чувствовался запах крови. Когда Серое Крыло приблизился, пёстрая кошка приподняла голову и слабо замурчала.
- Я сказала: ты не должен…, — Намокший Цветок последовала за тёмно-серым котом и теперь возмущалась. Но Облачное Пятно поднял лапу, заставляя ее замолчать.
- Сейчас она в порядке. Поприветствуй новых котят, — сказал он Серому Крылу слегка дрожащим голосом.
Тёмно-серый кот был очень удивлен: Облачное Пятно привык обращаться с травами, но сейчас было видно, что ему плохо от вида крови, прожилок.
Серое Крыло посмотрел вниз и был сразу же очарован крошечными комочками, которые корчились на подстилке рядом с матерью. Их глаза были закрыты. Кот вспомнил, что они с братьями и сестрой увидели птиц только спустя несколько дней после рождения. Он чувствовал связь с этими котятами, как бы странно это не было. Серое Крыло поразился: какими совершенными они казались.
- Они прекрасны, — прошептал он. — Все немного черепаховые, как ты, Черепаший Хвостик.
- Два котика и кошечка, — мяукнула Пёстрая Шерстка. — Ты справилась, Черепаший Хвостик. Три сильных, здоровых котёнка.
Два котёнка уже активно пили молоко. А третий слепо скреб мох, испуская жалкий писк: так он искал мать. Серое Крыло вытянул лапу и аккуратно подтолкнул котёнка к животу Хвоста Черепахи. Писк прекратился — котёнок начал сосать молоко.
- Они небольшие, — пробормотал тёмно-серый кот, глядя в зеленые глаза Хвоста Черепахи. — Но они — воители. Ты станешь лучшей матерью в мире.
По какой-то причине его слова болезненно исказили морду черепаховой кошки. Она посмотрела вниз, на котят.
- Если бы у них был отец…, — прошептала Черепаший Хвостик.
Когда она повернулась к Серому Крылу, кот увидел её вопросительное выражение морды. В глазах черепаховой кошки читалась глубокая любовь.
«Любовь к свои котятам, наверное. Ведь это не может означать…», — вдруг разуверившийся в себе Серое Крыло поспешно отступился.
- Я оставлю тебя в покое, — мяукнул он. — Ты должна поспать.
Намокший Цветок вышла вслед за ним из туннеля и, перекрикивая ропот собравшихся котов, объявила:
- У Хвоста Черепахи три здоровых котёнка!
Серое Крыло слышал одобрительные крики, пока шёл к своему моховому гнездышку. Он старался не думать о боли и любви в зелёных глазах Хвоста Черепахи, и о том, что она имела ввиду.
«Мне нужно время, чтобы поразмыслить… не только о Черепаший Хвостик, но и о своём поведении», — тёмно-серый кот старался отогнать увиденное. — «Почему? Я им не отец. У меня нет права быть рядом с ними».
И все же Серому Крылу хотелось быть первым котом, с которым познакомятся котята.
Серое Крыло проснулся от звука падающей воды. Он чихнул так, если бы его нос щекотало перо. Тёмно-серый кот нашел себя, лежащем в пещере за водопадом.
«Что..? Как я сюда попал?».
Он вскочил на лапы, дико озираясь по сторонам. Лунный свет светил из-за потока воды, превращая его в полотно из ледяных звезд.
В таком морозном отливе Серое Крыло увидел, что все коты спят. Он заметил мать, Тихий Дождик, одну в своем гнездышке. А Утренний Листок свернулась вокруг двух здоровых котят. Он давно не видел котов, оставшихся в горах.
«Они все выглядят хорошо и откормленными», — подумал Серое Крыло, переходя от одной ложбинки к другой. — «Надеюсь, именно так и есть после того, как мы ушли. Должно быть, я размечтался… ведь так хотелось бы, чтобы это было правдой!».
- Серое Крыло!
Было понятно, что голос донесся до него из самой дальней части пещеры. Серое Крыло развернулся на звук и увидел Камнесказа, стоящую там. Её белая шерсть пылала серебром в лунном свете.
- Серое Крыло, пойдём со мной, — пригласила она, зовя его хвостом.
Кошка, не дожидаясь его реакции, пошла по одному из туннелей, которые вели из этого угла пещеры. Необъяснимое чувство пронзило Серое Крыло. Он знал — этот туннель вел к пещере Камнесказа, к пещере Острых Камней.
Он шагнул в темноту, чувствуя влажный камень под лапами. Запах Камнесказа вскоре донесся до него.
Через несколько мгновений серый свет, проникающий в туннель где-то впереди, осветил контур головы белой кошки, прежде чем та отошла в сторону, выходя из туннеля.
Серое Крыло остановился. Страх проходил через него и холодил его, как ледяная вода.
Эта пещера была намного меньше, чем та, в которой жил клан, и была освещена лунным светом, что проникал через трещину высоко над головой. Остроконечные камни вырастали из пола и свисали с потолка, некоторые соединялись друг с другом так, что Серое Крыло ощущал себя стоящим на краю каменного леса.
На полу пещеры лужи воды блестели лунным светом. Камнесказ стояла рядом с одним из них, по-прежнему хвостом подзывая его к себе.
- Добро пожаловать, Серое Крыло, — мяукнула она, когда тот подошел к ней. — Это пещера Острых Камней, где я читаю знаки от наших предков.
В голове Серого Крыла не укладывалось все это:
- Как… Как я сюда попал? — пробормотал он. — Ты перенесла меня?
Камнесказ покачала головой:
- Нет, мы оба ходим во снах, дорогой друг, — ответила она. Голос кошки был глубоким и мягким несмотря на её возраст и слабость. — И моё сердце подсказывает, что у меня есть послание для тебя.
Серое Крыло навострил уши:
- И что же это?
- Новая жизнь ждет тебя, Серое Крыло, — ответила белая кошка. — Ты должен направить свои лапы на новый путь.
- Я… Я думал об этом, Камнесказ, — нетерпеливо мяукнул Серое Крыло. — Котята Хвоста Черепахи нуждаются в отце…
Половинка Луны склонила голову:
- Может это так, — ответила она. — Но все же, я думаю, что есть ещё причины, по которым твоё сознание привело тебя сюда, в место, где проводят время лидеры нашего клана.
- Но я не…, — начал возражать тёмно-серый кот, но потом замолчал, с ужасом глядя на Камнесказа. — Длинная Тень наш лидер, — продолжил он после минутного молчания. — Она должна быть здесь, а не я.
Камнесказ моргнула:
- Кто может с точностью сказать, что тебя ждёт в следующие сезоне? — спросила она. — Будь готов, Серое Крыло. И, возможно, тебе потребуется мужество, чтобы встать на новый путь…
Ее голос затихал — она исчезала, оставляя Серого Крыла стоять в темноте одного. Прежде, чем кот успел испугаться, он проснулся в своём гнёздышке. Его приятели спали на соседних подстилках.
Следующее утро выдалось скучным и холодным — ветер и дождь бушевали на пустоши. Серое Крыло вылез из своего гнездышка и сразу же распушил шерсть, спасаясь от холода и влаги. Лагерь был спокоен. Кот догадался, что все ещё спали, хотя Длинная Тень уже сидела на своей скале, пристально наблюдая даже в такую непогоду.
«Конечно, она наш лидер», — сказал сам себе Серое Крыло, отгоняя тревожный сон в дальний угол своего сознания.
Когда кот быстренько привёл себя в порядок, он заметил Грома, выходившего из туннеля, который тот делил с Жёлудевой Шерсткой и Хвостом Молнии. Как только молодой кот заметил Серое Крыло, он подошел к нему:
- Могу я посмотреть на котят Хвоста Черепахи? — нетерпеливо спросил рыжий кот.
- Я не уверен…, — начал Серое Крыло. — Ей нужен покой и отдых, чтобы восстановить свои силы.
- Ерунда.
Тёмно-серый кот обернулся и увидел Облачное Пятно, выходившего из туннеля Хвоста Черепахи. — Она была бы рада видеть гостей. Почему бы тебе не сходить на охоту и не принести ей мышку? Она проголодается.
- Хорошо, почему бы и нет? — согласился Серое Крыло.
Он боялся, что с таким резким изменением погоды вся дичь попряталась по норам. Но, не успев уйти далеко, Гром заметил мышь, укрывавшуюся под кустом утёсника. Серое Крыло ободряюще кивнул, и молодой кот сорвался с места, прыгая на мышь с торжествующим воем. Гром вернулся к тёмно-серому коту с вялой тушкой, свисающей из пасти.
- Добрая охота, — мяукнул Серое Крыло, радуясь, что на этот раз молодой кот поймал дичь без каких-либо проблем. — Я же сказал, что в конце концов у тебя всё получится.
Глаза Грома сияли:
- Мы можем пойти к Черепаший Хвостик сейчас?
- Для начала, давай посмотрим, что ещё мы сможем найти, — ответил Серое Крыло. Он намеренно оттягивал визит. — Черепаший Хвостик должна была уже проголодаться, а одна мышка — это не так много.
Гром оставил свою добычу между двумя камнями, и два кота направились от лощины, тихо крадясь рядом с зарослями утёсника. На этот раз Серое Крыло первым заметил дичь: другая мышка в страхе бросилась в сторону и угодила прямо в лапы Грома. Молодой кот вонзил в неё когти и хорошенько прижал к земле.
- Две полевки! — похвалил его Серое Крыло. — Ты теперь настоящий охотник.
- Но это мышь была на самом деле твоей, — скромно мяукнул Гром. — Я должен был быть слепым, глухим и без когтей, чтобы упустить ее.
Возвращаясь к скалам, рыжий кот забрал свою первую добычу и понёс их в лагерь, следуя за Серым Крылом. Мышки на своих хвостах раскачивались в стороны.
Черепаший Хвостик осматривала своих котят, когда они вошли в её палатку. Все трое были в безопасности, держась рядом с животом кошки, и слепо ползали по моховой подстилке, изредка выпуская свои крошечные коготки.
К удивлению Серого Крыла, Зазубренный Пик сидел рядом, чутко наблюдая за котятами и подталкивая их обратно к животу матери, если те уползали слишком далеко. Намокший Цветок тоже была там, раскладывая свежий мох вокруг Хвоста Черепахи и её котят.
- Что ты здесь делаешь? — спросил Серое Крыло своего брата.
- Он здесь очень полезен, — опередила Намокший Цветок. В ее голосе чувствовался укор. — Разве ты не рад, что котята под присмотром, и мы все вместе?
- Э-э… конечно рад, — ответил Серое Крыло. — Я не хотел осуждать.
- Всё нормально, — в голосе Зазубренного Пика слышалось больше оптимизма, чем когда-либо после его изгнания Чистым Небом.
Намокший Цветок положила последний клочок мха:
- Тем более, вместе мы можем сделать ещё кое-что полезное, — мяукнула она. — Зазубренный Пик, пойдем, ты поможешь мне собрать мох. Мы же не хотим надоедать Черепаший Хвостик.
Как только полосатая кошка выскользнула из туннеля, Зазубренный Пик поднялся на лапы и, прихрамывая, направился за ней. Раненый кот на минутку остановился рядом с Громом и Серым Крылом, чтобы поприветствовать их.
- Увидимся позже, Зазубренный Пик, — крикнула Черепаший Хвостик ему вслед и добавила, обращаясь к Серому Крылу, — Ему, кажется, лучше. Я так рада!
- Я тоже, — мяукнул тёмно-серый кот. — Посмотри, мы принесли тебе двух мышек. Их поймал Гром.
- В самом деле? Отличная работа, Гром, — ответила черепаховая кошка. — И, да, спасибо. У меня в животе так пусто!
Гром положил полевок рядом с ней и смущенно уставился на свои лапы:
- Я бы не сделал этого без Серого Крыла, — он посмотрел на котят широко раскрытыми от удивления глазами. — Они такие маленькие и беспомощные, — пробормотал молодой кот.
Гром смотрел теперь куда-то вдаль; Серое Крыло догадался, что тот думает о своей матери, Буре, и своих братьях, сестрах.
Черепаший Хвостик начала есть мышку быстрыми, голодными укусами. Пока она ела, Серое Крыло смотрел на котят, завороженный их крошечными тельцами. Теперь их мех был сухой и встопорщенный. Один котик был тёмно-серый, а другой — серенький полосатый с белой грудкой. Маленькая черепаховая кошка завалилась на спинку, размахивая в воздухе белыми лапками.
- Ты их любишь? — пробормотала Черепаший Хвостик с набитым ртом.
- Их? — Серое Крыло не мог найти слов, описывающих его радость и боль, которые он чувствовал одновременно при взгляде на котят. — Они… они такие доверчивые и невинные…
Черепаший Хвостик насмешливо заурчала:
- Ты будешь так думать недолго. Котята бывают очень озорными, даже слишком!
Шерсть Серого Крыла покалывало от смущения:
«Конечно, я это знаю! Но что случилось со мной?».
- Ты уже дала им имена? — спросил тёмно-серый кот, протягивая лапу и поглаживая полосатого котёнка по голове.
- Пока нет, — ответила Черепаший Хвостик. — Мне довольно трудно решить. Я думаю: подожду до тех пор, пока их глазки не откроются, — она встретилась взглядом с Серым Крылом. Ее морда выражала мягкость и осознание того, что её смех задел друга. — Подойди поближе, — пригласила она. — ты мог бы помочь, а то эта кошечка плохо ориентируется.
Серое Крыло сделал шаг вперёд и помог встать черепаховой кошечке, которая в очередной раз пыталась перевернуться, но у неё получалось лишь размахивать лапками в воздухе и громко пищать. После того, как она встала на лапки, она споткнулась и плюхнулась рядом с Черепаший Хвостик. Но её плач прекратился: она начала посасывать молоко. Два котика прижались к сестренке. Серое Крыло видел, как все трое заботятся друг о друге, и им, казалось, несмотря на слова Хвоста Черепахи, совершенно не нужен отец.
«После смерти Бури я не хотел иметь собственных котят. Но теперь…».
Его сердце нежно и взволнованно трепетало при мысли о том, что он может помогать воспитывать котят.
Веки Хвоста Черепахи были прикрыты: она всё ещё выглядела измученной и так и не доела вторую мышку.
- Тебе нужно поспать, — пробормотал Серое Крыло, касаясь плеча Грома кончиком своего хвоста. Когда они выходили из туннеля он добавил. — Давай побольше поохотимся.
Громкий визг пробудил Серое Крыло ото сна. Сонно моргая, он вышел из туннеля и сладко потянулся. Солнце ярко светило на лагерь. Ясное голубое небо было усеяно маленькими облачками. Теплый ветер гулял по пустоши, поэтому дичь вылезла из своих норок, и пробились зеленые ростки. На другом конце лагеря, котята Хвоста Черепахи пару раз свалились в туннель, играя с Зазубренным Пиком, который делал вид, что борется с ними, позволяя котятам забраться ему на спину.
Уже прошла луна с их рождения, все трое росли сильными и активными. На душе у Серого Крыла стало тепло оттого, насколько близок был его брат с котятами.
Черепаший Хвостик сидела у входа в туннель и наблюдала за котятами, в то же время приводя себя в порядок.
Намокший Цветок и Полёт Коршуна следили за игрой котят, сидя чуть поодаль. Полёт Коршуна подняла хвост, останавливая Хвост Молнии и Жёлудевая Шерстка:
- Вы не можете с ними играть, — мяукнула она. — Они ещё слишком маленькие.
В другой стороне лагеря Длинная Тень вылизывалась в своей пещере, а Разбитый Лёд и Крик Галки направлялись на охоту. Облачное Пятно перебирал травы, выбрасывая те, которые уже засохли и сморщились.
Хорошее настроение и оптимизм выросли в Сером Крыле при виде повседневной жизни, мирно текущей в лагере. Он подошел к Черепаший Хвостик:
- Привет, — мяукнул он. — Котята такие резвые сегодня.
Черепаший Хвостик кивнула, любовь теплилась в ее зеленых глазах, когда она смотрела на котят.
- Зазубренный Пик так мне помогает, — промурлыкала она. — Особенно, когда я устаю, а ты уходишь на охоту.
- Зазубренный Пик тоже счастлив, — мяукнул Серое Крыло.
Пока он говорил, три котёнка подбежали обратно к матери. Зазубренный Пик махнул хвостом на прощание и уселся, собираясь привести себя в порядок.
- Я, наконец, дала им имена, — сказала Черепаший Хвостик тёмно-серому коту, когда котята расселись вокруг неё. — Серый — Совиный Глаз.
Когда она назвала котёнка по имени, тот развернулся и уставился на Серого Крыла блестящими янтарными глазами.
- Действительно хорошее имя, — мурлыкнул Серое Крыло.
- Полосатый — Галечное Сердце, — продолжила Черепаший Хвостик. — Из-за белой грудки, и, наконец, черепаховая кошечка — Воробьиная Шерстка.
- У нас теперь есть имена, — весело сообщил Галечное Сердце Серому Крылу.
- И мама сказала, что мы сможем сегодня побывать на пустоши, — добавила Воробьиная Шерстка и боднула головой Черепаший Хвостик. — Давай, пойдем! Ты уже и так достаточно прилизанная!
Тревога забилась внутри у Серого Крыла.
«Конечно, Черепаший Хвостик сама решает за котят, но им было всего лишь по одной луне»:
- Ты думаешь, что будет безопасно взять их с собой? — спросил Серое Крыло.
- Им всё равно когда-нибудь придётся покинуть лагерь, — ответила Черепаший Хвостик. — И мы не собираемся уходить далеко: только выберемся из лощины и все.
- Я собираюсь поймать мышь! — хвастался Совиный Глаз.
- Я могу пойти с вами, если хотите, — предложил Серое Крыло. – Мне кажется, мы в вдвоем еле справимся, пытаясь уследить за этими непоседами.
- Я думаю, ты прав, — ответила Черепаший Хвостик. В её глазах появился блеск от удовольствия. — Всё в порядке, котятки, пойдёмте.
Три котёнка побежали вверх по склону, и Черепаший Хвостик пришлось догнать и остановить их, чтобы заставить чуточку подождать, пока Серое Крыло не проверит пустошь.
Когда котята поднялись, они с удивлением остановились на краю лощины, оглядываясь:
- Она такая огромная! — воскликнул Галечное Сердце. — Я никогда не думал, что мир так велик.
- Он гораздо больше, чем наш лагерь, — мяукнула Черепаший Хвостик. — Помните историю, которую я вам рассказывал о нашем путешествии? С тех пор, как мы спустились сюда с гор, прошло много дней!
- А мы можем пойти и посмотреть на горы? — спросила Воробьиная Шерстка.
- Не сегодня, — ответил Серое Крыло. — Сегодня мы изучаем окрестности лагеря.
Он и Черепаший Хвостик шли бок о бок, но всегда оставались в хвосте от лощины. Котята взволнованно бегали туда-сюда, пытаясь поймать бабочек и жуков в траве. Наверное, мир выглядел очень красочно в глазах котят.
Совиный Глаз бросился на гусеницу, придавливая ее к земле:
- Я убил её! — гордо заявил котёнок. — Я умею охотиться!
- Конечно, умеешь, — весело мурлыкала Черепаший Хвостик и тихо добавила Серому Крылу. — У бедных гусениц не будет шанса!
Наблюдая за выходками котят, Серое Крыло чувствовал себя счастливым, и, казалось, все недоразумения в лагере исчезли. Его друзья больше не настаивали, чтобы он стал лидером. Для тёмно-серого кота это было облегчением, хотя и Длинная Тень продолжила спокойно говорить с ним даже после той ночи споров.
«Она не ушла тогда и слышала, как я отказывался от лидерства», — понял он. — «Надеюсь, она не думает, что я хотел подорвать её авторитет».
Серое Крыло, возможно, обиделся, что черная кошка ему больше не доверяет. Но сейчас он наслаждался выходками котят, чтобы думать о Длинной Тени. Она по-прежнему охраняла лагерь, все так же сидя на своей скале. А Черепаший Хвостик была слишком увлечена заботой котят, чтобы что-либо замечать.
Ветер и Утёсник посетили их лагерь ещё несколько раз и поделились полезной информацией о местах охоты. Серое Крыло надеялся, что она, в конце концов, увидит смысл позволить жить бродягам вместе с ними. Он расслабился, наслаждаясь необычайно теплым днем, подставляя свою шерсть лучам солнца. Он вдохнул запах, чувствуя только Черепаший Хвостик, и приятный ветерок… Вдруг Серое Крыло замер. Ветерок принес запах другого кота, который сначала он не смог определить. Но он отдаленно напоминал ему о Гнёздах Двуногих.
«Не мои друзья, не Утёсник, не Ветер…».
Из кустов утёсника неуклюже выпрыгнула кошка с белыми лапами.
- Пчёлка! — в изумлении вскрикнула Черепаший Хвостик.
Серое Крыло уставился на толстенькую черепаховую кошку. Это была кошка, с которой жила Черепаший Хвостик до того, как вернулась на пустошь.
«Что она здесь делает?».
Пчёлка сделала пару шагов вперёд и неуклюже склонила голову перед Черепаший Хвостик, которая никак не реагировала на происходящее. Серое Крыло вспомнил, какой уверенной была Пчёлка при их первой встрече около четырёх дубов. Теперь же она выглядела напряжённой: видимо не зная, как её встретят.
«Помнится, Черепаший Хвостик говорила, что Пчёлка укрыла правду от неё о том, что Двуногие заберут ее котят. Что теперь произошло? Почему она выглядит такой несчастной?».
Котята упали около лап Пчёлки, но на этот раз никто из старших котов не обратил на них внимания. Серое Крыло почувствовал запах запекшейся крови на шерсти домашней киски. Приглядевшись, он увидел несколько царапин на её лапах и боках. Черепаший Хвостик тоже заметила их:
- Кто это сделал с тобой? — спросила она, указывая хвостом на ее царапины.
Пчёлка опустила голову. Серое Крыло на мгновение почувствовал её страдания и боль, но та ничего не сказала.
Черепаший Хвостик подошла к ней и коснулась носом кончика уха.
- Давай, — уговаривала она. — Ты можешь рассказать мне всё.
- Да, — согласился Серое Крыло. — У тебя нет причин бояться нас.
Пчёлка некоторое время ещё колебалась, несчастно моргая.
- Это был Том, — наконец сдалась она, произнеся это признание дрожащим голосом. — Как только ты ушла, он повернулся ко мне и обвинил меня в том, что я сказала тебе правду. Он издевался надо мной. Он бил и царапал меня, но был слишком умен: Том наносил удары там, где Двуногие их не замечали, если не искали.
- Мне очень жаль, — мяукнула Черепаший Хвостик, утешительно водя языком по уху Пчёлки.
Домашняя киска посмотрела на неё своими желтыми глазами, полными отчаяния:
- Я не хочу жить с Двуногими, — заявила она. — Могу ли я жить с вами? Я знаю, что в последний раз мы с тобой поссорились, но я больше не могу жить с Томом.
Серое Крыло взглянул на Черепаший Хвостик и плотнее прижался к ней, видя тревогу в ее зеленых глазах.
«Она ничего не умеет!».
Котята, которые слушали разговор с открытыми ртами и широко-раскрытыми глазами, начали восторженно прыгать вокруг.
- Пойдёмте, будем жить вместе! — взволнованно пискнул Галечное Сердце.
- Да, пойдёмте и будем жить вместе! — подхватила Воробьиная Шерстка.
- Тише! — строго сказала Черепаший Хвостик своим котятам. — Пчёлка, я очень хочу помочь тебе, — продолжила она. — Ты была мне хорошим другом в трудную минуту. Но ты всю жизнь была домашней киской. У тебя нет никаких навыков, чтобы выжить на природе и охотиться для пропитания.
Серое Крыло знал, что подруга была права. Пчёлка была толстенькой, с лоснящейся шерстью и мягким животом. На шее у неё был тонкий ошейник с крошечной блестящей вещью, которая громко дребезжала, когда кошка делала шаг.
«Она распугает так всю дичь в округе! И растеряла всю былую уверенность: её голос дрожит на каждом слове. Пчёлка будет бесполезной и ужасом всех котов, если поселится здесь».
- Я могу…, — начала Пчёлка.
- Ты большую часть дня спала! — прервала ее Черепаший Хвостик. — Ты стала очень уязвимой.
Пчёлка выглядела раздавленной от отказа подруги. И на мгновение Серому Крылу показалось, что она собирается вернуться к Двуногим. Как вдруг, домашняя киска предприняла следующий отчаянный шаг:
- Пожалуйста, отведите меня к Длинной Тени, — взмолилась она. — Позвольте мне спросить ее. Я могу быть убедительной!
«Да, ты убедила Черепаший Хвостик пойти жить с тобой».
Серое Крыло отказался бы, но Черепаший Хвостик неохотно кивнула, и котята взволнованно кинулись обратно к лощине.
Пчёлка последовала за ними, а Серое Крыло и Черепаший Хвостик в одном-двух шагах позади.
Серое Крыло чувствовал обиду на Пчёлку за то, что она прервала его счастье с Черепаший Хвостик и котятами. Он старался, чтобы это не влияло на него, но кот знал: он и когтем не пошевельнет, чтобы уговорить Длинную Тень принять Пчёлку.
- Длинная Тень не согласится, — пробормотал он. — Ты же знаешь, как она осторожно относится к посторонним. Помни, она отказалась принимать Утёсника и Ветер.
- Вот почему я хочу, чтобы Пчёлка спросила её, — ответила Черепаший Хвостик. — Длинная Тень должна отказать, а затем, возможно, Пчёлка поймет, что не может жить с нами и вернется к Двуногим.
Серое Крыло кивнул в знак согласия. Он поднял лапу, чтобы остановить подругу до того, как они дойдут до края лощины.
- Ты была так добра к ней, — мяукнул кот.
Черепаший Хвостик вздохнула:
- Я же не могу все время держать на неё обиду, — ответила она. — Ты ведь выше всех котов, поэтому должен понимать меня.
Ее ответ озадачил Серое Крыло:
- Что ты имеешь ввиду? — спросил он.
«Черепаший Хвостик что-то перепутала. Или она знает больше, чем кажется».
- Ну, — замялась кошка. — Ты знаешь, что был недоволен, когда я сдружилась с Пчёлкой.
Вина впилась в Серое Крыло.
«У меня не было права говорить Черепаший Хвостик, что делать».
- Мне очень жаль, — мяукнул он. — Я не должен был тебя так быстро осуждать. Могу я что-то сделать для тебя?
- Уже, — мурлыкнула Черепаший Хвостик, прикасаясь своей щекой к его. — Ты каждый день проводишь с котятами.
Внезапная радость наполнила Серое Крыло.
- Это не трудно, — ответил он. — Давай на перегонки до самого низа лощины?

Серое Крыло и Черепаший Хвостик догнали Пчёлку и котят на краю лощины. Прежде, чем они успели опередить их и ввести в лагерь, Серое Крыло услышал голос, зовущий его по имени. Ветер и Утёсник появились из-за скал и подошли к ним.
- Привет, — мяукнула Ветер, с любопытством оглядывая Пчёлку. — А кто это?
Черепаший Хвостик склонила голову, приветствуя бродяг.
- Это домашняя киска — мой друг, — объяснила она. — Ее зовут Пчёлка.
- Домашняя киска? — глаза Утёсника расширились от удивления. В них читалось нескрываемое презрение. — И что же вы делаете, гуляя с домашней киской?
Пчёлка подняла голову и вызывающе посмотрела на бродяг:
- Я устала от жизни домашней киски, — сказала она. — Я хочу лежать на солнце, ловить мышей и лазить по деревьям. Я собираюсь спросить: могу ли я присоединиться к группе Длинной Тени.
Ветер повела усами:
- Удачи, — пробормотала она.
Серое Крыло посмотрел на неё и Утёсника, стараясь придать взгляду вынужденность поступка.
«Они действительно хотят присоединиться к нам, но Длинная Тень, несмотря на всё, что они сделали, не позволяет. А теперь эта домашняя киска думает, что она может просто так гулять…».
Он надеялся, что Ветер и Утёсник будут в ярости, но Утёсник лишь пожал плечами. Ветер мяукнула:
- Я пойду с тобой. Это, должно быть, будет интересно.
Серое Крыло не был уверен, что это хорошая идея, но, как остановить Ветер, он не знал. Она во главе вместе с ним спустилась в лощину.
Длинная Тень сидела на скале, как обычно. Ни один кот не взялся организовывать отряды по предложению Зазубренного Пика, даже просто для патрулирования окрестностей лощины.
Когда Длинная Тень заметила Серое Крыло и остальных, она спрыгнула со скалы и направилась им навстречу. Другие коты тоже собрались вокруг них, бросая любопытные взгляды на Пчёлку.
- Кто это? — спросил Зазубренный Пик. — Она не выглядит способной поймать дичь.
Котята Хвоста Черепахи выбежали вперед и стали взволнованно прыгать вокруг Облачного Пятна и Пёстрой Шерстки:
- Пчёлка пришла и хочет жить с нами! — объявил Совиный Глаз.
Пёстрая Шерстка и Облачное Пятно сильно удивились, а Длинная Тень бросила обвинительный взгляд на Серого Крыла:
- Что на тебя нашло? — пробормотала она. — Зачем ты привел ее сюда?
Серое Крыло посмотрел на черную кошку:
- Она просто появилась и заявила, что хочет видеть тебя и просить о присоединении к нашей группе. Что я мог сделать?
- Ты мог бы сказать, что это мышеголовая идея, — ответила Длинная Тень, уводя тёмно-серого кота подальше от собравшихся, чтобы их никто не смог услышать. — Отправь её обратно к Двуногим.
- Это не моя работа, — ответил Серое Крыло, обиженный её тоном. — Она может бродить по пустоши, мне всё равно.
Кончик хвоста Длинной тени дрогнул:
- В том числе и по нашему лагерю?
- Я впервые слышу, что гости не приветствуются. Я знаю, что ты откажешь ей, на её просьбу остаться с нами. Неужели она не имеет права прийти и спросить?
Черная кошка фыркнула, затем развернулась к Пчёлке, ее глаза сузились:
- Почему ты хочешь присоединиться к нам? — сухо спросила она.
Пчёлка, казалось, не знает о напряженном отношении между котами. Серое Крыло заметил, что её уверенность вновь вернулась к ней, когда она стала прокладывать себе путь в группу.
«Несколько мгновений назад она и не могла так посмотреть на Черепаший Хвостик!».
Пчёлка вежливо склонила голову перед Длинной Тенью.
- Там жил ещё один домашний кот, Том. И он подстерегал меня всюду, — объяснила она. — Посмотрите, как он оцарапал меня! — добавила она, вытягивая лапу вперед. — Видите, как это ужасно?
«Ах, да», — подумал Серое Крыло. — «Мы видели и кое-что похуже. И ты увидишь, если останешься с нами».
- Но почему этот кот нападал на тебя? — спросила Длинная Тень.
Пчёлка скользнула взглядом в сторону Хвоста Черепахи:
- Я думаю: он сердился из-за того, что она ушла.
Потрясенный Серое Крыло резко фыркнул:
«Неужели она думает, что это вина Хвоста Черепахи?».
Черепаший Хвостик удивлённо моргнула, было видно, что эти слова задели её. Она было открыла рот, чтобы что-то сказать, но Воробьиная Шерстка боднула ее ногу головой:
- А кто такой Том? — спросила кошечка.
Вопрос отвлек черепаховую кошку от Пчёлки:
- Никогда не спрашивайте меня об этом, — ответила она дочке слегка растерянно. Обняв всех котят хвостом, Черепаший Хвостик добавила. — Пойдёмте, вам пора спать.
Несмотря на возмущенные протесты котят, кошка повела их прочь, уводя в туннель.
Пчёлка с сожалением посмотрела вслед уходящей подруге. А Серое Крыло остался там, где стоял. Он хотел посмотреть, что произойдёт, и вмешаться, если понадобится.
Длинная Тень колебалась, словно думала: стоит ли говорить.
- Есть ли способ восстановить ваш мир с Томом? — спросила она Пчёлку в конце концов. — Разве вы не можете найти способ жить вместе, в мире?
Пчёлка покачала головой:
- Скажи это Тому, а не мне, — заявила она. — Я ничего ему не сделала.
Длинная Тень, казалось, была недовольна:
- Ну, вот… Почему бы тебе не вернуться к своим двуногим, — предложила черная кошка. — Мурлыкать им и делать то, что обычно делают домашние киски.
- Вылизывать их мех, — предположил Хвост Молнии.
- Мышеголовый! — толкнула брата Жёлудевая Шерстка. — У двуногих нет меха!
- Там есть, что поделать, — продолжила Длинная Тень, недовольно смотря на котят. — Тогда, возможно, Двуногие предоставят ему какие-нибудь удовольствия, которые его остановят.
Пчёлка презрительно и насмешливо фыркнула.
- Вы думаете, что сможете восстановить мою прежнюю жизнь? Но вы ведь видели мои царапины!
Серое Крыло видел, что Длинная Тень пытается отказать Пчёлке, чтобы она не смогла остаться на пустоши.
«Но это «мягко» здесь на срабатывает. Пчёлке надо сказать, что это была мышеголовая идея!».
Перед тем, как Длинная Тень что-либо ответила, Ветер протиснулась между ней и Пчёлкой:
- Мне жаль, что для тебя наступили трудные времена, — сказала бродяга домашней киске. — Но нет никаких путей, чтобы ты смогла жить в лощине вместе с этими котами. Ты — домашняя киска. Ты не знаешь, как охотиться, ты изнеженная и ленивая, привыкшая к постоянной кормёжке.
Пчёлка отшатнулась от таких резких слов: они причинили ей боль. Некоторые кошки из группы окружили их. Серое Крыло услышал, как кто-то выкрикнул протест, который Ветер проигнорировала:
- Ты не можешь принести пользу группе, — сурово сказала она Пчёлке, — И не то, чтобы твоё присутствие поставило бы жизни других под опасность. Здесь нет места для слабых, — бродяга посмотрела через плечо. — Разве это не так, Длинная Тень?
Серое Крыло понял: взгляд каждого кота приковался к черной кошке.
«Если Длинная Тень согласится, то может показаться, что Ветер командует и несет ответственность за всё, что здесь происходит. А если нет, то это будет лишний повод для Пчёлки остаться здесь».
Длинная Тень сделала шаг вперед, пытаясь обойти Ветер:
- Я провожу тебя обратно до твоего Гнезда Двуногого, — сказала черная кошка Пчёлке.
Но прежде, чем она подошла к домашней киске, Ветер позвала Утёсника, который бросился через весь лагерь и встал рядом с подругой по бокам Пчёлки.
- Мы позаботимся об этом, — мяукнула Ветер.
И, прежде чем кто-либо возразил, они повели домашнюю киску прочь. Пчёлку застали врасплох, поэтому она не сопротивлялась.
- Ты мне не помогла! — взвыла она Черепаший Хвостик, когда уже исчезла наверху лощины. — В конце концов, я столько сделала для тебя! Я никогда тебе этого не прощу!
«Почему это вина Хвоста Черепахи?», — думал Серое Крыло. — «Я никогда не пойму домашних кисок…».
Длинная Тень сидела на своей скале спиной ко всем, её взгляд был сосредоточен на горизонте. Серое Крыло догадался, что черная кошка не хочет, чтобы видели её выражение морды. Он вскочил на скалу рядом с лидером. Прошло достаточно времени, прежде чем она узнала его. Затем, всё ещё не глядя в его сторону, Длинная Тень мяукнула:
- Мне жаль, что я не была с вами, Серое Крыло. Я думаю, мне тяжело будет принять, что некоторые коты хотят видеть лидером тебя.
Серое Крыло опустил голову:
- Я понимаю. И я хочу, чтобы ты знала, что я не хочу бросать тебе вызов. И не хочу быть лидером.
Длинная Тень вздохнула.
- Как ты думаешь, я должна сообщить о присоединении Утёсника и Ветер к нашей группе? — спросила она. Её голос дрожал.
Этот вопрос выглядел, словно она не доверяет себе и своему праву решать.
- Ветер, возможно, сейчас немного переступила черту дозволенного, — начал осторожно Серое Крыло. — Но я доверяю ей и Утёснику. Они помогают нам охотиться, и они спасли жизнь Зазубренного Пика.
Длинная Тень задумчиво дернула усами, но ничего не ответила.
- Я знаю, Ветер, вероятно, хочет заслужить место в нашей группе для себя и Утёсника, поэтому вызвалась проводить Пчёлку, — продолжил Серое Крыло. — Но Пчёлке здесь не место.
- Ты думаешь, я не знаю этого? — отрезала Длинная Тень. — Разве я не пыталась сказать это Пчёлке?
- Конечно-конечно, — успокоил тёмно-серый кот своего лидера, опуская кончик хвоста ей на плечо.
«Кроме тебя никто бы этого не сказал…».
Длинная Тень смотрела на остальных. Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии перебрасывались комком мха, а Полёт Коршуна и Черепаший Хвостик приглядывали за ними. Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка обменивались знаниями о травах. Гром делился дичью с Намокшим Цветком. Казалось, никто не обращал внимания на Длинную Тень и Серое Крыло на скале.
- Они просили тебя стать их лидером, — мяукнула Длинная Тень через некоторое время. — Сейчас я позволю Ветер присоединиться к нам. Может быть, чуть позже, кто-то другой возьмёт на себя эту ответственность.
- Никогда! — возразил Серое Крыло.
Черная кошка вновь уставилась на горизонт:
- Разве ты никогда не хотел быть лидером? — спросил она. — Ты никогда не думал, что всё могло бы быть по-другому? Я бы не стала тебя винить.
Серое Крыло вспомнил сон, в котором он вернулся в горы и встретился с Камнесказом в пещере Острых камней.
«Она думает, что я в скором времени стану лидером», — подумал он, стыд наполнил его. — «Но я не могу сказать этого Длинной Тени».
- Никогда, — слабо возразил тёмно-серый кот.
Длинная Тень обернулась, исследуя его своими зелеными глазами. Мгновение она молчала, только глубоко вздохнула и отвернулась обратно, и продолжила оглядывать пустошь.
- Оставь меня одну… пожалуйста, — пробормотала черная кошка.
Серое Крыло хотел найти слова, чтобы успокоить её, но знал, что не может ничего сказать для утешения. Он неохотно спрыгнул со скалы. Тёмно-серый кот чувствовал: что-то изменилось в лощине. Что-то важное. Если бы он мог заглянуть в будущее всего на несколько лун вперёд…
«Я узнал кое-что новое о Ветер», — подумал Серое Крыло. — «Она быстро взяла контроль над ситуацией и увела Пчёлку из лощины. Она умна…».

Серое Крыло нашёл себя стоящим на открытом поле с сочной травой под лапами. Кролик пробежал мимо него и кот инстинктивно бросился за ним в погоню. Как это бы не было странно, хоть он и бежал изо всех сил, ему все никак не удавалось нагнать кролика: тот всегда оказывался быстрее. Вдруг кролик исчез, и вместо открытых холмов вдали, перед ним вырос лес. Его деревья причудливо изогнулись, образуя зелёный туннель. Серое Крыло чувствовал: что-то важное ждет его в конце этого туннеля.
«Но… Стой! Что это за запах?».
Пока он мчался, то чувствовал лишь запахи растений и добычи, но сейчас их вытеснил запах дыма. Тёмно-серый кот остановился. Принюхавшись и тотчас сморщив нос, он потер его передней лапой. На него что-то надвигалось — что-то мечущееся, мерцающее, огненное. Послышался треск пламени:
«Огонь!».
Пораженный таким видением, Серое Крыло резко проснулся. Теперь он нашел себя в моховом гнёздышке под кустом утёсника.
«Это был всего лишь сон».
Но в следующий момент этот сон отразился едким запахом дыма и оранжевым свечением неба. Это навело на кота ужас. Он вскочил на лапы:
- Огонь! — взвыл он. — Пожар в лесу!
Некоторые коты уже проснулись и впали в панику. Полёт Коршуна пронеслась мимо него, разворачивая Жёлудевая Шерстка и Хвост Молнии и загоняя их обратно в туннель. Крик Галки взлетел по склону лощины, бросил взгляд, полный ужаса, на происходящее и помчался обратно вниз, распушив шерсть и хвост. Намокший Цветок присела в своем гнёздышке, широко раскрыв глаза и со страхом смотря на небо.
Пытаясь подавить свой растущий страх, Серое Крыло просунул голову в туннель Хвоста Черепахи.
Её котята всё ещё спокойно спали меховым комком возле их матери. Но Черепаший Хвостик уже проснулась, её голова была поднята, в глазах светился страх.
- Что случилось? — спросила она.
- Пожар в лесу, — повторил Серое Крыло. — Оставайся здесь с котятами, это недалеко.
Освобождённый кивком черепаховой кошки, он помчался на край лощины и осмотрел пустошь. Огонь уже был на опушке леса. Даже на таком расстоянии кот услышал его треск. Пожар растянулся, как пылающая лапа, охватывая всё больше и больше деревьев.
«Чистое Небо!», — Серое Крыло почувствовал, что его сердце учащённо забилось, что он едва смог дышать. — «Он и его коты где-то там. Они могут быть в ловушке!».
- Пойдемте! — крикнул кот. — Мы должны помочь!
Коты начали появляться из туннелей, когда Серое Крыло заметил Зазубренного Пика, ковыляющего к нему.
- Я знаю, что не могу пойти с тобой, — мяукнул молодой кот. — Но ведь есть что-то, что я могу сделать?
Серое Крыло обернулся, и спустился навстречу брату:
- Да, ты сможешь защитить котят, пока нас не будет?
Глаза Зазубренного Пика заблестели, он довольно выпятил грудку:
- Конечно, я смогу!
- Отлично! — тёмно-серый кот на мгновение положил хвост брату на плечо.
«Зазубренный Пик наконец-то нашёл свое место», — подумал он, пока бежал вверх по склону. — «И как раз вовремя».
Снова достигнув вершины, Серое Крыло перепрыгнул через край и помчался по пустоши. Все его инстинкты твердили ему развернуться и бежать в другую сторону, но он заставил себя забыть страх и продолжить путь.
Быстро оглянувшись через плечо, кот увидел бегущих за ним Грома, Длинную Тень, Крик Галки, Намокший Цветок, Облачное Пятно и Пёструю Шерстку. Гром опередил остальных и, когда подбежал, то подстроился под темп Серого Крыла:
- Как ты думаешь, кто-нибудь ранен? — задыхался он.
Серое Крыло не ответил:
«Я даже не хочу думать об этом…».
Когда они приблизились к лесу, тёмно-серый кот и его спутники замедлили бег и стали двигаться осторожнее. Огонь на опушке леса уже угасал, но в глубине он все ещё молча бушевал. Огненные искры взвивались в небо.
- Что мы будем делать? — спросила Намокший Цветок.
- Мы должны найти Чистое Небо, — ответил Серое Крыло. Ужас охватил его при виде пламени, кот не мог отдышаться: горячий воздух драл горло.
- Но мы должны держаться вместе, — мяукнула Длинная Тень, повышая голос, чтобы остальные услышали её. — Следуйте за мной. Внимательно смотрите и слушайте.
Черная кошка встала во главе, когда коты стали осторожно пробираться мимо тлеющих угольков.
- Что это такое? — пробормотала она.
Серое Крыло прошел через поднимающийся к небу дым, обходя обугленные листья. Кот увидел круг камней и черное пятно земли с кучей золы и сожжённых веток. Внутри круга камней была ложбинка:
- Какая-то вещь Двуногих, — ответил он. — Смотрите, следы их лап. Возможно, здесь и начался пожар.
Длинная Тень обнюхала камни:
- Я думаю, что Двуногие пытались затоптать огонь, — пробормотала она.
Серое Крыло кивнул:
- Может быть, но у них это не получилось, — мяукнул он. — Если здесь были угли, то они могли поджечь сухие папоротники, а затем огонь бы перешёл и на деревья.
Крик Галки фыркнул:
- Наивные Двуногие сделали нечто блошиноголовое. Это ещё одна вещь, с которой мы не сталкивались в горах.
Ветви вокруг вдруг вспыхнули искрами. Коты присели, когда одна из ветвей хлопнула, и во все стороны разлетелись искры. Намокший Цветок громко взвизгнула, когда одна из них приземлилась прямо на ее шкуру.
Серое Крыло застыл, он поднял голову и заметил, что эти искры возобновили небольшие пожарчики.
Новые огненные ветви падали вокруг них, включая и ту сторону, откуда они пришли.
«Отступать будет тяжело».
«Но я не сдаюсь…».
Успокаивая себя, Серое Крыло повернулся к самому сердцу леса, где пламя жадно охватывало деревья.
«Мой брат где-то там… Я сделаю всё от меня зависящее, чтобы найти его».
Сейчас он был готов искать выходы.
Всё напряжение, стоявшее между Серым Крылом и Чистым Небом исчезла в один момент. Тёмно-серый кот вспомнил, как они вместе играли, когда были котятами, и как поддерживали друг друга во время путешествия.
«Я спустился с ним из гор не для того, чтобы увидеть пожар!».
Серое Крыло помчался в самую чащу леса, но огонь преградил ему путь. Он бегал туда-сюда, пытаясь найти хоть какую-нибудь лазейку в пламенной стене. Но каждый раз, когда кот видел путь, огонь скрывал его прямо перед его носом.
- Серое Крыло! — позвала Намокший Цветок. — Мы должны уходить!
- Ты только подпалишь шкуру, — добавил Крик Галки.
- Нет! — мяукнул Серое Крыло. — Чистое Небо и наши соклановцы там! Мы должны помочь им выбраться!
Он представил брата и его котов, присевших в ужасе среди бушующей стихии, а огонь подбирался к ним всё ближе и ближе…
Но все остальные отошли, напуганные близким треском огня. Только Гром остался рядом с Серым Крылом близко к пламени.
- Вернись! — отрезал тёмно-серый кот. — Тепло опасно на таком расстоянии.
Гром решительно покачал головой:
- Я остаюсь с тобой.
У Серого Крыла не было времени на споры:
«Он такой же блошиноголовый, но такой смелый! Такой же, как его отец…».
Они вместе метались между прорехами в стене пламени, между обгоревшими деревьями, иногда карабкаясь на них.
- Пройдём здесь! — прохрипел Серое Крыло, задыхаясь от жары. — Лагерь Чистого Неба чуть ниже по этому пути. Если мы сможем добраться до них, то сможем и вывести.
«Если, конечно, огонь не охватит ещё большую территорию», — подумал он, но отбросил эту мысль прочь.
Тёмно-серый кот верил, что они смогут перепрыгнуть через пламя. Но вот одно из деревьев застонало и угрожающе наклонилось, они еле успели спуститься прежде, чем то рухнуло.
- Что ещё мы можем сделать? — спросил Гром. — Как думаешь, мы перепрыгнем через огонь?
Серое Крыло смотрел на край огненной стены, пытаясь понять, что их ждёт по ту сторону, если им удастся эта затея. Ветвь упала с дерева, до того, как щель вновь закрылась, из пламя в небо выпрыгнуло множество искорок. Серое Крыло заметил движение за пламенем, мгновением позже он увидел, как с той стороны пламенной стены мчался кот, собираясь прыгать. Серое Крыло чуть не задохнулся от удивления, когда в коте узнал Лунную Тень. Лапы черного кота лизнуло пламя. Он испустил вой и попытался сжаться в воздухе, искривляя сильную прыгающую спину. Лунная Тень жестко приземлился, ударившись о землю и хаотично размахивая лапами и хвостом. Огонь расползался по его шкуре и хвосту:
- Помогите мне! — взвыл он.
Серое Крыло, Гром и Длинная Тень помчались к нему, хлопая по нему лапами, чтобы сбить огонь. Но паника затопила Лунную Тень. Он перевернулся и попытался выкарабкаться из-под лап и броситься бежать подальше от огня. Гром прыгнул на него, прижимая черного кота всем своим весом к земле:
- Молчи и не дёргайся! — взвыл он.
Серое Крыло и Длинная Тень потушили огонь. Тёмно-серый кот шипел от боли в его обожженной лапе, но был готов не замечать этого, лишь чтобы помочь Лунной Тени, который стонал от боли. Как только последняя искра исчезла, Серое Крыло дернул носом, учуяв запах обугленной плоти. Он заметил, что в тех местах, где мех сгорел, открылись участки голой красной кожи. Появились капельки тёмной крови, вскоре эти капельки превратились в тоненькие ручейки. Кошки стояли вокруг Лунной Тени, скованные страхом, просто наблюдая, как жизнь уходит от кота. Тогда Облачное Пятно распушил свою шерсть:
- Давай, Пятнистая Шерстка, — мяукнул он, — мы можем найти некоторые травы, — а затем добавил, обращаясь к Лунной Тени. — Не волнуйся, это не должно плохо кончиться.
Чёрный кот застонал и отвернул голову.
Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка исчезли в темноте, ловко огибая тлеющие ветки. Остальные коты оттащили тело Лунной Тени подальше от огня.
Серое Крыло уставился на кота, думая о Чистом Небе:
«Вдруг и он так же лежит где-то, раненый и беспомощный, и огонь отрезал ему путь к бегству?», — он почувствовал покалывание в лапах от решительности. — «Если мой брат там, за этой стеной из огня — я спасу его!».
Выпрямившись он начал разбег, приближаясь к огненной стене. Отчаянный хор голосов следовал за ним по пятам:
- Нет, Серое Крыло!
- Ты не должен!
- Вернись — ты умрешь!
Серое Крыло не обращал внимания на вопли. Он уже приготовился прыгать, когда кто-то врезался в него и прижал лапы к земле. Он поднял глаза и увидел Грома, стоящего передними лапами на его груди.
- Остановись! — задыхался он, пытаясь восстановить дыхание.
Гром не двинулся с места. К нему присоединился Крик галки:
- Ты уже ничем никому не сможем там помочь, — настаивал черный кот.
Серое Крыло перестал сопротивляться, глубоко вздыхая.
«Я знаю, что они правы… Но, Чистое Небо, где ты?».
Гром отпустил его, и тёмно-серый кот направился к остальным котам сквозь туман страданий. Все столпились вокруг Лунной Тени, который лежал пока спокойно, изредка постанывая от боли. Длинная Тень стояла рядом с братом, её глаза расширились от страха и горя. Видя, что намеревался сделать Серое Крыло, её беспокойство возросло. Чёрная кошка присела рядом с Лунной Тенью.
- Чистое Небо был с тобой? — быстро спросил Серое Крыло. — Он в безопасности?
Но Лунная Тень смотрел на него остекленевшими глазами и выпустил лишь ещё один стон. Серое Крыло понял: кот пережил слишком многое, поэтому даже не понял вопроса.
Длинная Тень наклонила голову и прижалась к плечу брата:
- Не волнуйся, — мяукнула она. — Облачное Пятно скоро вернётся с кое-какими травами, которые помогут тебе. Каждый знает, что он лучше всех находит нужные травы, — ее голос дрожал. Кошка не была уверена в том, что сказала. — Ты знаешь, Лунная Тень. Всё будет хорошо.
Казалось, проходили целые сезоны между вырывающимися мерцающими искрами. Вскоре Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка вернулись, петляя между огнем. Надежда загорелась в Сером Крыле, когда он увидел пучки трав в их пастях, но снова исчезла, когда коты сложили свои травы рядом с Лунной Тенью. Это были не целебные травы, лишь случайные комбинации травы и сорняков. Облачное Пятно склонил голову — он выглядел беспомощным:
- Пожар оставил нам так мало, — мяукнул он.
Серое Крыло приложил немало усилий, чтобы подавить отчаяние, и попытался призвать котов к действию:
- Давайте, разжевывайте травы и капайте сок на раны Лунной Тени. Этого должно хватить, чтобы остановить кровотечение.
- Мы можем попытаться, — ответил Облачное Пятно, хотя в его голосе не звучала надежда.
Кошки собрались вокруг и начали измельчать травы и листья своими зубами, как можно мельче. Некоторые распределяли эту кашицу по ранам Лунной Тени. Но через несколько мгновений эта кашица становилась красной: кровь Лунной Тени смывала ее.
- У него слишком сильное кровотечение, — пробормотала Пёстрая Шерстка.
Внезапно, к удивлению Серого Крыла, лунная Тень вскочил на лапы, чуть покачиваясь. Мгновение черный кот стоял, пытаясь поймать равновесие:
- Я хочу идти, — решительно прошипел он.
Серое Крыло знал, что у кота не было другого выбора, кроме как идти с ними. Или они могла оставить Лунную Тень здесь одного, тогда бы он сразу поддался пламени и дыму.
Новая волна тепла прокатилась по телу Серого Крыла и заставила его отшатнуться. Подняв глаза, которые слезились от дыма, его дыхание участилось, он заметил, что огонь подбирался к ним всё ближе и ближе. Теперь эта огненная стена медленно преследовала их. Это ускользнуло от внимания кошек. Увидев пламя, они начали отступать, но лишь беспорядочно бегали тесными кругами, пытаясь найти путь к спасению.
- Мы никогда отсюда не выберемся! — вопил Крик Галки.

«Мы должны сделать что-нибудь!».
Гром увидел, что Серое опустил голову, его дыхание было прерывистым, как будто он потерял надежду на борьбу. Молодой кот отчаянно огляделся и увидел, что он и его приятели попали в круг огня. Пламя перешло на сухую траву и быстро распространялось.
- Сюда! — услышал Гром незнакомый голос, доносившийся из-за огненной стены. Он посмотрел сквозь пламя, пытаясь понять, кто его зовет. Но кот никого не увидел. — Вы можете прыгнуть через огонь!
Грому не нужно было повторять дважды. Не задумываясь, он принялся бежать.
- Гром! Нет! — взвыла Длинная Тень позади него.
Гром пропустил приказ мимо ушей.
«Кто-то должен это сделать. Это наш единственный шанс!».
Когда он подошёл ближе к огненной стене, то за танцующим пламенем увидел мерцание воды.
«Река!», — подумал Гром с облегчением.
- Давайте! — призывал он остальных. — За этим огнем река!
Сделав усилие, рыжий кот прыгнул. Когда он взлетел над пламенем, его живот опалило тепло языков пламени. Он мягко приземлился на траву с другой стороны и вскочил на лапы.
Серебристый длинношерстный кот смотрел на приземлившегося. Гром никогда прежде не видел этого кота, но у него не было времени говорить с ним. Он развернулся и позвал остальных:
- Прыгайте! Давайте! У вас получится! — его сердце учащенно билось, кот чувствовал странное возбуждение, которое он испытывал тогда, когда поймал свою первую дичь.
Серебристый кот подошел к ниму и коснулся его носом.
- Кто ты? — спросил Гром.
- Меня зовут Речная Рябь. Ты правильно сделал… ты ещё слишком молод.
У Грома не было времени наслаждаться похвалами. Он вспомнил, как Серое Крыло рассказывал о встрече с этим котом на берегу реки, но до сих пор больше он не говорил о нём. Рыжий кот стал прыгать рядом с пламенем:
- Серое Крыло! Длинная Тень! Поторопитесь! Здесь безопасно!
Крик Галки появился первым, перепрыгивая пламя в сильном прыжке. Но приземлился черный кот жестко.
- Я сделал это! — выдохнул он.
За ним последовали Намокший Цветок, Пёстрая Шерстка и Облачное Пятно. Черно-белый кот раздраженно прихлопнул искорки огня на своей шерсти и пробормотал:
- Никогда больше не буду делать это снова!
Гром понял, что огонь начал стихать, так как сжег вокруг всё, что могло гореть. Вглядываясь через пламя и дым, он заметил Серого Крыла, Длинную Тень и Лунную Тень, стоявших в нерешительности.
- Возьмите разгон, — крикнул рыжий кот им. — А затем прыгните в воздух так, как если бы ловили птицу.
- Лунная Тень не сможет сделать этого, — прорычала в ответ Длинная Тень.
«Что же они будут делать?», — спокойно спросил себя Гром. — «Они в ловушке. И они умрут, если не смогут выбраться».
Крик Галки подошел и встал рядом с рыжим котом:
- Серое Крыло, прыгай, — мяукнул он. — Тогда мы сможем придумать, как помочь Лунной Тени.
Дым от леса повалил ещё больше, почти скрывая котов за стеной.
- Давай, Серое Крыло! — отчаянно взвыл Гром. — Ты должен сделать это!
Пока он говорил, он подумал: а сможет ли Серое Крыло нормально прыгнуть? Тёмно-серый кот выглядел потрясённым из-за опасности и ран Лунной Тени.
Ветер раздул дым, и Гром увидел, как Серое Крыло и Длинная Тень обменялись парочкой слов. После этого Серое Крыло начал разгон. Он мчался к огню, но как только он прыгнул: попал в облако дыма и исчез…
- Серое Крыло, где ты? — взвыл Гром.
Свернутый комок меха приземлился почти на этой стороне. Гром и его друзья кинулись к Серому Крылу и увидели его ясный взгляд, пока он лежал калачиком в грязи и тяжело кашлял, пытаясь избавиться от едкого дыма в легких.
Гром видел, что задние лапы тёмно-серого кота обожгло, а кончик хвоста был в огне. Прицелившись на кончик хвоста, будто он ловил мышь, Гром прихлопнул пламя, не обращая внимания на боль в лапах. Для него всё, что имело сейчас значение, это был ли Серое Крыло в безопасности.
- Я в порядке, — выдавил Серое Крыло в перерывах между кашлем, когда другие коты собрались в круг вокруг него. — Мы должны помочь Лунной Тени. Он не может двигаться достаточно быстро, чтобы увернуться от огня. Длинная Тень сказала, что не оставит брата, — новый приступ кашля заставил кота замолчать. Он выглядел рассерженным, когда продолжил. — Что мы будем делать? Мы не можем оставить их там. Они сгорят.
Гром почувствовал, что кто-то толкнул его в бок. Кот развернулся и увидел Крик Галки.
- У меня есть идея, — мяукнул черный кот. — Но мне нужна помощь. Ты готов мне помочь?
Гром напряженно кивнул:
- Что от меня требуется?
- Следуй за мной, — Крик Галки направился к ручью и окунулся в него. Он присел в воде, чтобы намочить мех. Когда он вновь показался над водой — мех намок и облепил тело, которое теперь выглядело тощим.
- Намочи мех, как я, — сказал он Грому. — И тогда мы сможем пройти спокойно через огонь и перенести Лунную Тень.
Надежда вспыхнула в Громе:
«Ну конечно! Если мы будем мокрые — пламя не навредит нам».
Он уверенно прыгнул в поток воды рядом с Криком Галки, давая воде тщательно намочить его мех. Тело кота дрожало от холода, но он стиснул зубы, решив сделать всё, что должен. Снова побарахтавшись, кот направился обратно к линии огня.
Длинная Тень и Лунная Тень были всё ещё в ловушке. Как и предполагал Гром, огня сузился.
Он едва мог видеть котов.
- Длинная Тень! — позвал Крик Галки. — Уноси свой хвост оттуда! Мы спасем Лунную Тень!
- Я не оставлю его! — прорычала в ответ Длинная Тень.
- Ты должна! — ответил Крик Галки. — Гром и я пройдем сквозь огненную стену, но в кругу уже нет места для четырех котов.
Минуту тишину нарушали лишь треск пламени и кашель Серого Крыла.
- Ты обещаешь? — наконец потребовала Длинная Тень. — Обещаешь, что не позволишь Лунной Тени умереть?
- Мы обещаем! — перебил Гром. — Мы сделаем всё от нас зависящее!
Последовало молчание, затем рыжий кот увидел движение за пылающей стеной. Вдруг наверху появилась Длинная Тень. Она перелетела через стену из огня так низко, что, казалось, она вот-вот подпалит шерсть на животе. Черная кошка жестко приземлилась и завалилась на бок, тяжело дыша.
- Теперь спасайте Лунную Тень! — выдохнула она.
Гром сглотнул.
«Мы должны спасти его! Если у нас не получится, Длинная Тень никогда не простит нам этого».
Его сердце бешено колотилось, когда он смотрел на пламя. Кот инстинктивно чувствовал, что это неправильно – просто взять и пройти через огонь. Он не был уверен, что сможет сделать шаг.
«Это безумная идея?», — подумал он. — «Но у меня нет другого выбора».
- Гром, нет! — воскликнула Намокший Цветок. — Ты слишком молод. Я пойду.
- Давай! — воскликнул Крик Галки в то же время.
У них не было времени, чтобы ответить на храброе предложение Намокшего Цветка. Гром оставался рядом с Криком Галки, когда они, плотно зажмурив глаза бросились в огонь. Тепло обдало их на мгновение. Но потом они чуть не споткнулись об Лунную Тень, скорчившегося на нетронутом огнем клочке земли и тихонько поскуливающего, когда искры попадали на его мех.
Крик Галки пихнул его:
- Вставай, — мяукнул он. — Мы собираемся пойти через огонь. Гром и я будем по твои бокам, поэтому пламя не должно достать до тебя.
Лунная Тень посмотрел на него, его глаза остекленели от ужаса, отражая красный свет огня. Гром не был уверен, что черный кот все правильно понял, но все же Лунная Тень поднялся на лапы.
Три кота вновь стояли перед огнем. Лунная Тень стоял посередине.
- Сейчас! — прохрипел Крик Галки. Он и Гром прыгнули вперёд, толкая Лунную Тень. Гром вздрогнул, когда вновь почувствовал тепло, но заставил себя идти дальше. Его шкура уже высохла и кот почувствовал запах подпаленного меха. Боль пронзила его бока.
Затем они очутились по другую сторону. Гром и Крик Галки опустили Лунную Тень на землю. Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка поспешили осмотреть его.
- Быстрее! — мяукнул Речная Рябь Крику Галки и Грому. — Снова намочите свою шерсть — у вас пламя на шерсти!
Крик Галки прыгнул в поток. Раздалось шипение и пар начал подниматься в небо. Гром заметил, что его шерсть тоже лижут языки пламени и поспешил присоединиться к черному коту, на этот раз благодаря ледяную воду.
- Мы сделали это! — воскликнул рыжий кот, стоя по брюхо в воде.
Крик Галки дёрнул хвостом:
- Неужели это на самом деле так удивительно? — спросил он.
Внезапно радость погасла в Громе. Он вздрогнул и вылез на берег. Его шкура облепила тело, но кот не обращал внимания на боль. Он подошел к Серому Крылу, который по-прежнему, свернувшись калачиком, пытался спокойно дышать.
- Ты в порядке? — спросил Гром с тревогой. — У тебя обгорела часть задней лапы…
- Я в порядке, — прервал его Серое Крыло грубым шепотом. — Я не сильно пострадал, а мой мех заново отрастет. Тебе не нужно суетиться.
Гром вздрогнул при резком тоне тёмно-серого кота:
«Неужели он не видел: каким храбрым я был?», — оглядываясь, он заметил, что участок леса, где они находились, ещё не горит, но им необходимо было отойди подальше от огня. Кот понял, что Речная Рябь всё ещё наблюдал за ним, поэтому развернулся к нему.
- Спасибо за помощь, — А как нам теперь выбраться отсюда?

Серое Крыло видел сквозь завесу боли, как разговаривали Гром и Речная Рябь. Его задняя лапа болела сильнее любой раны, которую он когда-либо получал. Коту пришлось собрать всё свое мужество, чтобы не позволить остальным котам видеть его боль и проблемы с дыханием.
Ещё больнее было то, что Гром, почти котёнок, взялся за спасение его приятелей.
«Эти коты хотели, чтобы я стал их лидером. Но я не смог их вытащить из огня. Наоборот, я завёл их в ловушку!».
Он также знал, что если бы Гром не сказал ему прыгать, тёмно-серый кот не нашел бы в себе мужества это сделать.
«Гром спас мне жизнь».
Серое Крыло помнил, как разозлился Гром и как сказал, что тёмно-серому коту не нужно приглядывать за ним.
«Он сейчас несомненно хочет, чтоб я похвалил его…».
В конце концов Серое Крыло кое-как привёл свое дыхание в порядок, хотя всё ещё чувствовал, будто проглотил огонь. Он не мог понять, почему боль сжигает его изнутри, где пламя никогда не касалось кота. Встав на лапы, он открыл было пасть, чтобы поговорить с остальными, но Речная Рябь опередил его.
- Не каждый кот найдет в себе силы прыгнуть через огонь, — мяукнул серебристый кот. — Большинство было в панике, пока не стало слишком поздно.
Серое Крыло вздрогнул при этих словах Водной Ряби – они задели его душу.
- Я рад снова видеть тебя, Серое Крыло, — продолжил серебристый кот, оставаясь спокойным, как в тот день, при их встрече на берегу реки.
- Меня зовут Длинная Тень, — черная кошка вышла вперед. — Я лидер группы этих котов. Спасибо за помощь.
Она пыталась держать голос под контролем, но он дрожал. Серое Крыло сделал вывод, что кошка приложила много усилий, чтобы переступить через эмоции.
- Можешь ли ты вывести нас отсюда? — спросила Длинная Тень Речную Рябь.
- Конечно, — заверил ее серебристый кот. — Я могу показать путь из огня и довести вас до лощины, но вы должны доверять мне.
Он развернулся и подошел к берегу ручья.
Длинная Тень посмотрела коту вслед:
- Ты птицеголовый? — спросила она. — Никто из нас не в состоянии плыть, даже по течению. Коты не любят воду. Крик Галки и Гром вошли в неё, потому что у них не было выбора.
Серое Крыло поморщился при резком тоне Длинной Тени по отношению к Водной Ряби: он всего лишь пытался помочь. Но тёмно-серый кот вынужден был согласиться с тем, что она права. Здесь поток был широк и часто петлял. Он не видел дна и не смог бы почувствовать, как погрузится в неё. Да и с травмами Лунная Тень вряд ли сможет управлять свои лапами.
Речная Рябь никак не отреагировал на слова Длинной Тени, вместо этого он сошел с берега и вышел на середину ручья. Волны кружились вокруг него, едва скрывая лапы.
Серое Крыло удивленно вздохнул, а Гром воскликнул:
- Ты идёшь по воде!
Речная Рябь повернулся, в свете огня Серое Крыло увидел игривый блеск в глазах серебристого кота.
- Нет, не иду, — ответил он. — Я иду по камешкам и скалам, которые лежат на небольшой глубине. Они выдерживают вес любого кота.
Серое Крыло попытался прокашляться:
- Мне очень жаль, — прохрипел он. — Но я не могу уйти. Я сожалею, что завел вас всех в ловушку. Но единственная причина, по которой я сюда пришёл: найти Чистое Небо, моего брата, — ответил кот Водной Ряби.
Серебристый кот кинул на него долгий, тяжёлый взгляд.
- Ты думаешь, что Чистое Небо не сможет позаботиться о себе и своих котах?
Серое Крыло колебался:
- Ну… может, — признался он. — Чистое Небо эксперт по выживанию.
Глаза Водной Ряби сузились:
- О да, он очень хорош в этом.
Внезапно в воздухе повисла напряженность, которая ничего не имела общего с огнем.
«Я действительно поступил так глупо?», — спросил Серое Крыло сам себя. — «Неужели я поступил безрассудно, что привёл своих друзей к огню? Разве мы рисковали жизнями за просто так?».
Речная Рябь вернулся обратно на берег и подошел к Серому Крылу:
- В тебе борется лидер, — пробормотал он. — Твой дух силен и тебе нужно быть сильным ради каждого кота, — оглянувшись, он громче добавил. — Сначала мы должны найти вам безопасное место. Только тогда мы сможем подумать о помощи Чистому Небу и его группе, если они в таковой нуждаются.
- Да, — согласился Серое Крыло. Облегчение и благодарность захлестнули его, когда Речная Рябь предложил ему четкий план действий. — Давайте сделаем это.
Пока Речная Рябь повёл их вниз по берегу ручья, Серое Крыло пытался сдержать очередной приступ кашля.
«Мы по-прежнему в безопасности. У меня нет времени болеть», — вдруг страшная мысль пришла ему в голову. — «А что, если пожар перейдёт на пустошь?».
Его сердце бешено заколотилось от мысли, что пламя может добраться до лагеря, и оставшиеся там испуганно кричат…
Кот вздохнул и заставил себя успокоиться:
«Мы должны выбраться на безопасное место. Тогда у меня будет время, чтобы беспокоиться о том, что огонь может ещё больше распространиться».
Кошки осторожно встали в ряд. Речная Рябь шёл впереди, показывая, куда можно поставить лапы. Один за другим коты шли по камням в реке, осторожно продвигаясь вперёд.
- Иди, Гром, — мяукнул Серое Крыло, когда они вдвоем остались на берегу. — Я пойду следом.
- Нет, я, — возразил Гром. — На всякий случай, вдруг что случится.
Серое Крыло покачал головой.
«Я не хочу, чтобы кто-то видел, как я прихрамываю».
- Просто иди, — приказал он.
«Интересно, когда Гром будет защищать меня? Когда вырастет?».
Гром моргнул, смущенно глядя на Серое Крыло, затем развернулся и последовал за остальными. Серое Крыло остановился на краю ручья, склонив голову к холодной воде — но та не смогла потушить тот огонь, который пылал внутри. Ему было намного больнее, чем он когда-либо признался бы. Это знание боролось в нем так же, как и страх. Пока кот хромал с камня на камень, Серое Крыло заметил толстую и вкусную рыбу в реке. Он не мог остановить свою лапу, но кот отчаянно сопротивлялся желанию поймать легкую добычу.
«Я не смогу сохранить равновесие, если не сосредоточу свое внимание на лапах».
Последнее, чего он хотел, чтобы его спасали из воды, когда кот только что спасся от огня. Он позволил рыбам проплывать мимо него, сосредоточившись на сохранении равновесия, пока он переступал с камня на камень. Благодаря Водной Ряби все коты в конце концов достигли безопасного противоположного берега, подальше от огня. Серое Крыло понял, что они вышли из леса недалеко от лощины. Это было рядом с тем местом, где он впервые встретился с Речной Рябью. Все коты столпились вокруг серебристого кота, глядя на него с благодарностью.
- Спасибо за то, что спас наши жизни, — мяукнула Длинная Тень, с уважением склонив голову.
- Да, — добавил Облачное Пятно, — Кто знает, скольких бы из нас забрал огонь, пока не стих бы?
Его слова заставили вздрогнуть Серое Крыло:
«Чистое Небо всё ещё в лесу!».
Серое Крыло вернулся к ручью и начал кричать имя своего брата так громко, как он мог сделать это при больном горле. Речная Рябь подошел к нему и уселся рядом, присоединяясь к призывам. Но единственным ответом им был нараставший рев огня, треск искр и звук падающих на землю веток.
- Чистое Небо! Чистое Небо! — всё равно продолжил выкрикивать Серое Крыло.
«Чистое Небо может быть уже мертв. Скорее всего, так и есть. Но я не мог его потерять!».
Гром тоже присоединился к нему, в его безумном взгляде было больше отчаяния, чем во взгляде Серого Крыла.
- Чистое Небо! — вопил Гром. — Чистое Небо, ну где же ты?
Внезапный порыв ветра заглушил треск пламени. Серое Крыло навострил уши. Облегчение заполнило его, когда он услышал ответный вой.
- Это он! — воскликнул тёмно-серый кот. — Он жив!
Чистое Небо был рядом, но он все ещё находился по другую сторону реки, где всё ещё бушевал огонь.
«Он нуждается во мне и моей помощи».
Серое Крыло жалел, что дал себя убедить пересечь поток. Он заковылял обратно к краю воды и зашел в поток. Хотя он был уже в безопасности, дым и искры летали над ним, раздирая его горло и раздражая глаза. Кот смотрел сквозь огонь и деревья и увидел серый мех в одном из проблесков пламени.
«Это, наверное, мех моего брата!».
Огонь начал затихать, продвигаясь вглубь леса. Но между Чистым Небом и камнями, по которым Серое Крыло и его товарищи пересекли реку, все ещё была огненная стена. Камни сдерживали пламя там, где стоял Чистое Небо.
- Чистое Небо, ты слышишь меня? — позвал Серое Крыло. — Вы должны будете переплыть. Это будет абсолютно безопасно, если вы будете держаться дальней стороны той скалы.
Чистое небо вывел перепачканных лесных котов на открытое пространство. Серое Крыло облегчённо вздохнул, когда узнал своих старых товарищей. Быструю Воду и Полёт Пера. Все коты были близки к панике, оглядываясь со страхом. Они направились к ручью, их мех топорщился, а уши были прижаты.
- Следите за тем кустом! — взвыл Серое Крыло, заметив, что огонь перебирается по траве.
Чистое Небо свернул в сторону, когда куст вспыхнул. Он бросился в реку и погрузился в воду, изо всех сил борясь с течением. Его коты бросились в воду за ним. Серое Крыло мчался вдоль берега к тому месту, куда должны были приплыть коты, готовый вытащить их. Гром и Речная Рябь стали помогать ему, пока все коты вновь не очутились на твердой земле.
- Спасибо, — выдохнул Чистое Небо, пока оглядывался, чтобы успокоиться, что все его коты справились с течением.
Шкура облепила его ребра и грудь, которые вздымались от глубоких тяжёлых вдохов. Но, глядя на брата, Серое Крыло почувствовал надежду:
«Мы снова вместе…».
Чистое Небо и его коты прижались друг к другу. Вода лилась с их шкур, все выглядели измученными.
Серое Крыло шагнул вперед и склонил голову к брату:
- Вы всегда можете разделить лощину с нами, — мяукнул он. — Нам будет тесновато, но мы будем в безопасности.
Как только эти слова вырвались у него, кот бросил взгляд на Длинную Тень. Предложение должен был огласить лидер. Но он опередил её. Но Серое Крыло ничего не мог поделать с собой — этим котам необходимо было безопасное место на ночлег.
К счастью, Длинная Тень кивнула:
- Добро пожаловать, — сказала она Чистому Небу.
Страх Серого Крыла прошёл, он был рад видеть брата живым, хотя он и был потрёпанным, с грязной шерстью, облепившей его бока. Он и Чистое Небо долго стояли, глядя друг другу в глаза. Тогда Чистое Небо опустил голову:
- Мы обязаны тебе нашими жизнями, — пробормотал он.
Серое Крыло хотел было ответить, но он услышал шаги приближающегося кота. Это был Гром. Он смотрел на отца широко раскрытыми глазами — он видел отца впервые после того, как тот отказался от маленького котёнка.
- Иди сюда, — мягко пригласил Серое Крыло, наклонив уши к Чистому Небу.
Гром подошёл, явно нервничая. Он по-прежнему выглядел перепачканным от падения в реку.
- Этот кот спас мне жизнь, — сказал Серое Крыло Чистому Небу, в его глазах светилась гордость, когда он смотрел на Грома. — Если бы не твой сын, никого из нас бы не было. Хочешь поблагодарить его?
Грудь Грома поднималась и опадала, когда он пытался сдержать свои эмоции.
Чистое Небо долго смотрел на сына. В конце концов он склонил голову в знак благодарности.
- Ты храбрый молодой кот, — мяукнул он. — Но в будущем — держись подальше от огня!
Серое Крыло и некоторые коты тихо посмеялись. Гром молча смотрел на Чистое Небо, ни звука не вырвалось из него.
- Ты ничего не хочешь сказать отцу? — спросил Серое Крыло, нежно подталкивая рыжего кота.
Он почувствовал настороженность котов вокруг: все они задавались вопросом — что скажет Гром.
Пару мгновений рыжий кот водил передней лапой по земле. Затем поднял голову и вновь встретился взглядом с Чистым Небом:
- Ты полюбил мою мать, когда впервые встретил её? — спросил он.
«Откуда такой вопрос? Да и в такой момент!», — Серое Крыло чувствовал опасение: его брат не любил, чтобы кто-либо упоминал о Буре — она умерла.
- Конечно, — ответил Чистое Небо, странно смотря на Серое Крыло. — Это было нечто, чему мы оба не смогли сопротивляться, — добавил он, содрогнувшись. — Пойдём. Не проводишь нас до лощины?
- Да, — ответила Длинная Тень, обращаясь к Водной Ряби. – Может, ты хочешь пойти с нами? — пригласила она.
Речная Рябь покачал головой:
- Я бродяга, — сказал он черной кошке. — Я не могу спать с другими котами. Но я надеюсь, что вы всё-таки лучше тех, кого я когда-либо встречал, — серебристый кот развернулся и исчез в темноте.
- Спасибо! — сказал Серое Крыло ему вслед. Когда он осмотрелся, Гром и Чистое Небо продолжали смотреть друг на друга.
Длинная Тень собрала котов и повела их через пустошь к лощине. Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка шли по бокам Лунной Тени, поддерживая того, когда кот спотыкался.
Гром шел рядом с Чистым Небом.
Первые бледные лучи прорезали тёмное небо. Когда Серое Крыло огляделся, он увидел мрачное зарево над лесом. Но на пустоши было прохладно, туманный воздух успокаивал обожжённую шкуру и раздраженные глаза.
«Кошмар закончился», — думал тёмно-серый кот, вздыхая с облегчением. — «Мы в безопасности».

«Я вновь встретился со своим отцом!», — Гром не мог не испытывать трепет волнения в груди, пока шёл по пустоши. — «Он сказал, что я храбрый. Может Чистое Небо понял, что сделал ошибку, отказавшись от меня? Он ведь тогда не знал меня. Но теперь он увидел, на что я способен…».
Он остался рядом с отцом, и они вместе направились в лагерь. Его отец постоянно оглядывался вокруг, проверяя всех своих товарищей, считая их, чтобы убедиться, что никто не отстал.
«Он замечательный лидер. Интересно, что это такое — быть частью его группы…».
Прежде, чем они добрались до лагеря, пару кроликов перебежало им дорогу. Их, возможно, испугал рёв огня, раз они не замечали идущих котов.
Чистое Небо остановился, смотря вслед кроликам:
- Как думаешь, они наполнят наши пустые животы? — мяукнул он Грому.
Грому больше не нужно было ничего слышать. Забыв про усталость, он бросился вслед за кроликами. Чистое Небо бежал рядом с ним, оставляя остальных позади.
«Они сейчас в безопасности… И, если мы поймаем пару кроликов, они будут благодарны нам».
- Тебе нравится охотиться на пустоши? — спросил на бегу Чистое Небо.
- Не очень, — признался Гром. — Мне проще охотиться, когда деревья раскачиваются над головой.
Его лапы задрожали, когда отец понимающе кивнул.
- Как только смогу — я вернусь в лес, — пробормотал Чистое Небо. — Но сейчас давай уже поймаем этих кроликов!
Гром прибавил скорость и вырвался вперёд. Он потерял из виду одного кролика, но второго увидел, скрывающимся между камней. Рыжий кот подбежал к самому большому валуну и увидел дичь, сидящую под уступом. С воем торжества он набросился на добычу.
Гром и кролик перевернулись на земле, последний отчаянно молотил воздух задними лапами. Кот вонзил зубы в горло дичи и почувствовал тёплую кровь, льющуюся по его меху. Напоследок, тряхнув головой, он услышал хруст костей кролика. Когда Гром отпустил кролика, тот плюхнулся на землю, глаза дичи закатились. Кот почувствовал, как его живот сжимается от отвращения, но он заглушил это чувство, наслаждаясь успешной охотой. Его знания и умения позволили накормить его товарищей.
Гром повернулся к отцу, ожидая услышать поздравления. Но Чистое Небо ничего не сказал, он на что-то смотрел, поверх головы Грома. Его взгляд был устремлен куда-то на пустошь.
Оглянувшись, Гром заметил трех крыс, бегущих к нему. Его сердце быстро заколотилось, когда он увидел их дрожащие усы и длинные жирные хвосты, мелькающие в траве.
«Они хотят украсть мою добычу!».
Крысы были почти такие же большие, как и он. И они нападали все вместе. Их зубы были обнажены, а когти были направлены в его сторону. Крошечные злые глазки сверкали на узких клиновидных мордах. Гром отчаянно пытался вспомнить боевые приемы, которые показывал ему Серое Крыло. Он прыгнул на переднюю крысу, прежде чем та смогла добраться до него, опрокинул ее на спину и прошелся когтями по животу.
«С одной покончено!», — подумал Гром, затем испустил крик боли, потому что кто-то впился зубами в его хвост.
Размахивая хвостом в разные стороны, он стряхнул крысу и понял, что Чистое Небо на его стороне. Оставшиеся две крысы отступили на пару шажков, так как не хотели драться с двумя рассерженными котами.
- Будем драться в команде, — мяукнул Чистое Небо.
- Но я не знаю, как! — возразил Гром.
Досада мелькнула в глазах отца:
- Атакуем одну крысу вместе, — быстро пояснил он. — Ты с той стороны, а я с этой.
Как только кот закончил говорить, он бросился на ближайшую крысу, провел когтями по её боку и отпрыгнул назад. Поняв, как нужно действовать, Гром повторил то же самое, только с другой стороны, отскочив обратно вовремя, чтобы избежать укуса.
Между тем Чистое Небо развернулся, чтобы напасть на третью крысу. Он прыгнул на её спину и вцепился когтями в морду, пытаясь устоять на месте. Крыса завизжала от боли. Гром сделал выпад и запустил когти в её задние лапы.
Чистое Небо отпрыгнул обратно и прижался к земле, готовясь к новой атаке. Но подлые создания отступились от них. С ужасом в своих маленьких глазках они убежали в кусты утёсника, отказавшись от добычи. Крыса, раненная Громом, отползла в сторону, истекая кровью.
С меха Гром капала кровь: его собственная, смешанная с кровью кролика и крысы. Чистое Небо подошел и взглянул на него сверху вниз:
- Хорошая работа, для такого юнца, как ты, — мяукнул он. — Неужели Серое Крыло никогда не учил тебя сражаться так?
Гром покачал головой, чувствуя себя виноватым и предавшим Серое Крыло:
- Пока что, нет…, — признался он.
Выражение морды Чистого Неба смягчилось:
- Сегодня ты узнал кое-что новое благодаря отцу, не так ли? Но тебе нужно окунуться в реке, — он посмотрел на кролика. — Мы должны принести кролика остальным? — мяукнул он.
Светло-серый кот взял кролика за передние лапы, а Гром — за задние. Они направились по пустоши и вскоре приноровились к обычному шагу, двигаясь вместе.
Гром шёл за отцом в полнейшей тишине, он пытался связать события этой ночи воедино. Он пережил пожар в лесу и, более того, он помог Серому Крылу и Лунной Тени. Он встретил своего отца, поохотился и защитился от нападения крыс.
«Я выжил, чтобы рассказать историю», — впервые Гром чувствовал, что ему намного лучше, чем остальные могли бы пожелать. Это чувство было теплым и волнующим.
Прежде, чем они достигли лощины, Чистое Небо остановился и опустил кролика:
- Ты что-то притих, — мяукнул он Грому. — О чём ты думаешь?
В конце Гром уронил добычу на землю. Сначала он колебался, но потом решил сказать правду.
- Я горжусь тем, что я выжил, — ответил рыжий кот.
Глаза Чистого Неба светились пониманием:
- Так и должно быть. Я знаю это чувство.
- Тогда, когда вы спускались с гор? — догадался Гром, вспоминая рассказы Серого Крыла.
Отец кивнул:
- Это были трудные времена. Я никогда не забуду, что когда мы были атакованы орлом, один из наших котов…, — его голос стих, а глаза помутнели. — Тогда я решил, что мы не должны быть жертвами.
- Что случилось? — спросил Гром. — Что ты имеешь ввиду?
Чистое Небо содрогнулся:
- Сейчас это просто далёкое воспоминание, — он снова посмотрел на Грома.
Рыжий кот заметил, что в глазах отца можно было увидеть любовь:
- Я выбрал путешествие, чтобы спасти свою семью, — продолжил Чистое Небо. — Всю свою семью.
Когда они вернулись в лагерь, небо бледнело слабым рассветом и золотилось румянцем на горизонте там, где восходило солнце. Гром увидел Серое Крыло, стоящим на краю лощины, ожидая их. Его беспокойство выражалось в переступании с лапы на лапу и дергающимся хвостом. Гром был слегка удивлён. Обычно одна лишь Длинная Тень следила за котами, но сейчас это делал Серое Крыло. Взгляд тёмно-серого кота скользнул по дичи и остановился на Громе, внимательно его рассматривая.
- Где ты был? — спросил он. — Явно не кролик оставил столько крови.
- Ты не хочешь поздравить Грома за то, что он достал для всех нас еду? — резко оборвал брата Чистое Небо. — Он поступил хорошо — ты так не считаешь?
- Конечно, Гром поступил правильно, — ответил Серое Крыло. — Я просто беспокоюсь за него. Вы умчались, не сказав никому ни слова.
- О, прости, — мяукнул Чистое Небо. — Однако я не понимаю, почему отец должен спрашивать разрешения поохотиться с собственным сыном. Пойдём, Гром. Отнесём кролика остальным.
Он зашагал с кроликом, а Гром последовал за ним, не смея взглянуть на Серое Крыло. Его приподнятое настроение вмиг исчезло.
«Я не сделал ничего плохого. Так почему же я чувствую, будто предал Серое Крыло?».

Серое Крыло смотрел, как Гром и Чистое Небо спускаются вниз, в лощину. Он успокоился, так как они благополучно вернулись. Но чувство облегчения смешалось с болью новой вражды с Чистым Небом и даже больше с тревогой из-за связи, которая так легко установилась между его братом и Громом.
«Да. он твой сын. Но он для тебя ничего не значил до сих пор!».
Серое Крыло также беспокоился за Черепаший Хвостик, поэтому направился в её палатку. Он сказал ей не следовать за остальными котами в пылающий лес. Кот надеялся, что черепаховая кошка была достаточно умна, чтобы остаться в лагере, в безопасности со своими котятами.
Его тревога исчезла, как роса на солнце, когда он просунул голову в туннель и увидел Черепаший Хвостик. Кошка свернулась в своём гнездышке, оборачиваясь вокруг котят, которые зарылись в её шерсть и сладко спали.
Черепаший Хвостик подняла голову, глаза, светящиеся отблесками зари, и кончик хвоста, призывая к тишине. Она наклонила уши в сторону котят. Серое Крыло чуть не заурчал от удовольствия: он любил так делать, когда был рядом с ней, но вместо это кот кивнул и отвернулся.
Осмотрев лощину, Серое Крыло увидел Зазубренного Пика, приветствующего лесных котов и указывая, где те могут сделать гнездышки из сухого папоротника и мха. Тёмно-серый кот подошел к нему.
- Как здесь было, пока мы все были далеко?
- Хорошо, — ответил Зазубренный Пик. Он выглядел гораздо более похожим на себя, и Серое Крыло понял, что это была хорошая идея – поручить ему немного ответственных дел. — Всё было тихо, — он взглянул на остальных котов. — А у вас, похоже, было что-то ужасное.
Серое Крыло кивнул:
- Именно так. Но, по крайней мере, ни один кот не умер.
К этому времени все коты устроились и делились дичью: кроликом, которого поймал Гром, и зайцем, которого убила Полёт Коршуна вчера. Серое Крыло заметил, что недоверие не пропало между группами: коты сидели отдельно, разделившись на две кучки. Даже Полёт Пера и Бегущая Вода, которые спустились с гор вместе с остальными, предпочли остаться с лесными котами. Единственным исключением был Лунная Тень, который улегся рядом с Длинной Тенью. Черная кошка, содрогаясь от боли, вылизывала раны брата.
Между двумя группами чувствовался холод. Серое Крыло перехватил взгляд Лепесток и догадался, что та всё ещё сердится на него за убийство своего брата, Лиса. Когда Полёт Коршуна подошла с куском зайца и предложила его Инею, большой белый кот сухо кивнул и, казалось, поблагодарил, но сделал это недружелюбно.
«Это неправильно», — подумал Серое Крыло. — «Огонь должен был сплотить нас, но, кажется, ничего не изменилось. Мы рисковали своими жизнями, чтобы спасти их, и как они платят нам за это»
Он направился к Чистому Небу, со слабой надеждой сделать что-то, что могло бы развеять вражду. Но кот заметил Длинную Тень, подзывающую его хвостом. Серое Крыло подошёл к лидеру, которая сидела рядом с братом. Видя Лунную Тень так близко, он осознал страдания черного кота. Его глаза потускнели, он делал маленькие вдохи и выдохи. Серое Крыло не был уверен, что понимает, зачем он здесь.
- Сядь, Серое Крыло, — мяукнула Длинная Тень. — Я должна кое-что сказать тебе, — её взгляд замер на брате, когда Серое Крыло уселся рядом с ней. — Я должна сосредоточиться на заботе о Лунной Тени, — продолжила она. — Он нуждается в моём уходе.
Повернув голову, кошка посмотрела Серому Крылу в глаза. Опасение покалывало его лапы.
- Серое Крыло, — спросила она. — ты можешь взять на себя лидерство?
Удивление поразило Серое Крыло, как свирепый огонь.
- Ты уверена? — спросил он.
Глаза Длинной тени были полны боли и сожаления:
- Неужели ты не видишь, что я должна это сделать? — спросила она. — Другие коты больше не хотят меня видеть их лидером. Даже Ветер это поняла, когда пришла Пчёлка, — черная кошка глубоко вздохнула. — Где я была, когда дело дошло до настоящего лидерства во время пожара? — продолжила она. — Съёжилась за пламенем. Если бы не Гром и не Крик Галки, я была бы мертва.
- Это случилось потому, что ты не хотела оставить Лунную Тень, — возразил Серое Крыло. – Что бы ты чувствовала сейчас, если бы оставила его там гореть?
Длинная Тень лишь махнула хвостом в знак отрицания. Серое Крыло увидел, что вина заполняла ее.
- Ты хороший лидер, — заявил он. — У тебя всегда была блестящая стратегия, и ты помогла нам в спуске с гор. Ты была очевидным выбором в лидеры после смерти Тёмного Мха.
- Это было тогда, — опустила плечи Длинная Тень. — Неужели ты не видишь, как я устала? Единственное, на что у меня хватало сил — это наблюдать за лагерем, — она беспомощно покачала головой. — Нет, время пришло. Серое Крыло, ты должен взять лидерство на себя, — скривив рот, кошка добавила. — Только обойдёмся без соприкосновения носами, ладно?
- Тебе лучше знать, чем мне, — мягко ответил Серое Крыло. — Я никогда не хотел причинить тебе боль.
Он хотел сказать ей, что тоже был ранен огнем: лапы всё ещё болели, а дыхание доставляло неудобство. Но Длинная Тень уже развернулась к брату, вылизывая ему уши и пытаясь успокоить его.
«Как я могу отказаться?», — с грустью подумал тёмно-серый кот, когда отошёл, оставляя брата и сестру одних. — «Это то, что пыталась сказать мне Камнесказ в моем сне? Что я должен принять лидерство несмотря на свои сомнения?».
Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка ходили между котами, проверяя их раны. Серое Крыло заметил на лапе Инея небольшой ожог. Чувство ответственности разрослось в нем, но кот понял, что ничего не сможет сделать, если Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка сделали всё возможное.
«Мне нужно немного поспать».
Несмотря на то, что солнце стояло высоко и ярко светило, Серое Крыло начал пробираться к своему гнездышку. Он был благодарен тому, как устал за последние несколько часов — это ослабило боль в его лапах.
«Может быть, мне будет лучше после небольшого отдыха. И я почувствую, как поступить с принятием лидерства от Длинной Тени».
Но прежде, чем Серое Крыло достиг своей подстилки, он заметил Чистое Небо, стоящего на краю лощины и смотревшего через пустошь. Зазубренный Пик бродил неподалёку, явно пытаясь найти в себе мужество подойти и заговорить с ним. Но он, возможно, должен был очутиться на другом конце пустоши, чтобы обратить внимание Чистого Неба на себя.
Серое Крыло не мог видеть выражение морды Чистого Неба потому, что брат стоял к нему спиной.
«Но я знаю: он несчастен, потому что его изгнали из лесного дома. Я должен пойти и поговорить с ним…».
Его лапы тяжелели с каждым шагом, пока тёмно-серый кот поднимался по склону. Но когда он достиг вершины, он заметил Грома, вертевшегося около Чистого Неба. Серое Крыло опустил взгляд. Гром сел и почтительно склонил голову перед Чистым Небом. Отец повернулся к нему и посмотрел на него сверху вниз:
- Я слышал, что ты взял лидерство на себя при лесном пожаре, — мяукнул он, — и то, что ты показал остальным, как перепрыгнуть через огонь. Ты должен гордиться.
Глаза Грома ярко светились, когда он смотрел на отца:
- Любой другой кот сделал бы то же самое, — откликнулся он.
- Нет. Ты сделал это. И ты так же хорошо охотишься. Мне нравится быть рядом с тобой.
Серое Крыло заметил Зазубренного Пика, который попытался присоединиться к двум котам, медленно взбираясь по склону и держась низко к земле. Чистое Небо тоже заметил младшего брата и повернулся к нему, Зазубренный Пик подпрыгнул от неожиданности.
- А ты? Что ты сделал, чтобы проявить себя? — потребовал Чистое Небо, в его голосе и глазах искрилось презрение. — Ну, — добавил он с усмешкой, — ты выжил. Хотя это всё, что ты можешь сейчас сделать.
Шерсть Зазубренного Пика распушилась:
- На самом деле, — начал он, — я был ответственным в лагере, после ухода котов, которые…
- То есть, ты остался сзади, где побезопаснее, — перебил Чистое Небо.
Серое Крыло не мог пропустить это мимо ушей. Он вскочил на лапы и подошел к собравшимся:
- Зазубренный Пик сейчас нам очень помогает, — резко мяукнул он. — С покалеченной лапой или без. Он защищал котов, оставшихся в лощине, и, если ты не заметил, тепло поприветствовал твоих котов в нашем лагере. Он нам нужен, Чистое Небо.
Повернувшись к Зазубренному Пику, Чистое Небо долго смотрел на него своими голубыми глазами:
- Мне жаль, — сказал он молодому коту. — Я беру свои слова обратно.
Но взгляд Зазубренного Пика был полон боли и гнева:
- Слишком поздно! — выплюнул он. — Ты именно так и думаешь, что я лишь занимаю место. Иначе зачем ты бросил меня в лесу? А сейчас, я действительно стал полезным, не веришь — спроси у Серого Крыла, — покачал кот головой. — Смогу ли я быть когда-нибудь ещё таким нужным?
- Я уже сказал тебе, что извиняюсь…, — начал было Чистое Небо.
Но Зазубренный Пик его уже не слушал. Повернувшись спиной к брату, он захромал прочь, присоединяясь к Намокшему Цветку.
Чистое Небо вздохнул, смотря на него, затем обернулся, смотря Серому Крылу в глаза:
- Я не имел в виду…, — его голос стих.
Серое Крыло в отчаянии повел усами:
- Ты никогда ничего не имеешь ввиду, да, Чистое Небо?
- Я стараюсь сделать для всех котов, как лучше! — возразил Чистое Небо, пытаясь защититься.
- Унизить брата – это, по-твоему, лучше?
Гром смотрел на котов, внимательно вслушиваясь в каждое слово. Серое Крыло не мог избавиться от ощущения, что молодой кот понимает: его отец далеко не идеальный. Но что он может сделать с этим?
«Почему я так беспокоюсь? Почему Гром не счастлив от воссоединения с отцом?».
- Хорошо, но я не могу ему помочь! — отрезал Чистое Небо, его мех на загривке чуть приподнялся. — Это не моя вина, что Зазубренный Пик упал с дерева. Каждый должен вносить свой вклад, а слабых котов в мире не сосчитать, — он яростно размахивал хвостом. — Речь идет о выживании!
Серое Крыло вонзил когти в землю:
- Мы все хороши в выживании, — отметил он, заставляя себя спокойно говорить. — Здесь хватит дичи на всех. Камнесказ была права, когда сказала нам покинуть горы. Я понимаю это сейчас. Ты должен себе позволить хоть чуть-чуть расслабиться и успокоиться. Мы сделали все, что намеревались. Самое время насладиться результатом.
- Хорошо, мы выжили сейчас, — мяукнул Чистое Небо. — Но кто знает, что преподнесёт нам завтрашний день? Мы должны быть всегда готовы, — закончив говорить, светло-серый кот переключился на Грома. Его глаза были полны решимости.
Серое Крыло отчаянно пытался не чувствовать, как падает его сердце, когда он видел, как сблизились два кота.
«Я позволил им открыться друг другу. Я даже подозвал его».
- Ты вырос храбрым и тактичным воителем, — одобрительно мяукнул Чистое Небо, касаясь плеча Грома кончиком своего хвоста. — Я ценю это в котах. Буря тоже была храброй. Я рад видеть это качество в своем сыне.
Глаза Грома заблестели, он обратил все свое внимание на отца:
- Расскажи мне побольше о моей матери, — попросил молодой кот.
- Всё в свое время, — ответил Чистое Небо. Он, казалось, долго колебался, перед тем как продолжить. — Как ты относишься к тому, чтобы жить со мной в лесу?
- НЕТ! — возразил Серое Крыло, но его никто не слушал.
Гром смотрел на отца с широко раскрытыми глазами:
- Ты имеешь в виду…
- Конечно, — ответил ему Чистое Небо. — Кто бы не хотел иметь в своей группе храброго молодого кота? Ты будешь лучшим.
- Гром, — нерешительно начал Серое Крыло. — Ты должен многое сделать, чтобы вырасти. Может быть, ты сможешь принять это решение, когда будешь немного старше, — он ничего не мог поделать с гневом, который бурлил внутри него.
«Гром умер бы котёнком на пустоши, если бы я ничего не сделал для него!».
Гром повернулся и посмотрел на Серое Крыло:
- Я больше не котёнок, — мяукнул он.
- Ну, Гром? — спросил Чистое Небо, перед тем, как Серое Крыло успел что-либо сказал. — Ты пойдешь в лес со мной или останешься в лощине с другими котятами?
Шкуру Серого Крыла покалывала тревога, пока он ждал ответ Грома. Мгновение молодой кот колебался.
- Это правда, что ты сказал? — спросил он Чистое Небо в конце концов. — Что мы не знаем, что преподнесёт нам завтра?
Чистое Небо взглянул на Серое Крыло, словно спрашивал разрешения. Но Серое Крыло не ответил, даже не дёрнув усом.
- Да, я действительно имел в виду, — наконец, ответил Чистое Небо, — что у нас сейчас есть всё: и дичь, и удобства, но кто знает, как все может измениться? Что насчет вашей стычки с собаками?
Гром в изумлении уставился на отца:
- Откуда ты знаешь об этом?
- У меня есть друзья повсюду, — мяукнул Чистое Небо. — Слухи всегда находят способ дойти до меня. Так у вас действительно были проблемы с собаками?
Гром кивнул:
- Мне было страшно, — признался он с дрожью. — Но я выжил! Мы все выжили.
- Да, ты явно остался жив, — голос Чистого Неба наполнился одобрением. — И ты должен помочь другим котам сделать то же самое. Гром, я хочу, чтобы ты присоединился к моей группе. Смутные времена ждут нас впереди, и чем больше сильных котов будет на моей стороне, тем в большей безопасности мы будем.
Серому Крылу пришлось с силой сжать челюсти, чтобы не вмешаться.
«Почему Чистое Небо ведет свои игры с Громом? Любой кот помнит, что ожидало нас, останься мы в горах: голодная смерть, мучения на протяжении всей нашей жизни. Чистому Небу, похоже, это нравится. Но мы в безопасности, нам почти всегда удается наловить дичи вдоволь», — Серое Крыло раздраженно хлестал себя хвостам по бокам, но не произнёс ни слова. — «Это должен быть выбор Грома. Он вновь обвинит меня в том, что я не знаю, что для него лучше. Но не в этот раз».
Он заметил, что Гром по-прежнему очень тревожен и насторожен. Рыжий кот смотрел на Чистое Небо:
- Но всё-таки есть ещё одна вещь…, — мяукнул он неуверенно. — Когда я был котёнком, ты не хотел видеть меня. Ты прогнал меня. Если бы не Серое Крыло, меня, возможно, больше не было бы в живых.
Сначала Серое Крыло подумал, что у брата не найдётся ответа на это, но Чистое Небо был спокоен.
- Поздравляю с прохождением теста, — мурлыкнул он.
Гром смотрел на отца с недоумением:
- Какого теста?
«Нет», — понимание осенило Серого Крыла, — «Чистое Небо шутит. Он просто собирается сделать вид, что все это было частью большого плана?».
- Ты не можешь…, — перебил тёмно-серый кот, но брат быстро заговорил, повышая голос.
- Разве ты не видишь, юнец? — голос Чистого Неба звучал убедительно. — Я хотел посмотреть — сможешь ли ты выжить без меня. Ты смог. Так что, сейчас самое время для нас, чтобы продолжить развиваться вместе. Я делал всё для тебя.
«Я слышал такие аргументы в своё время», — подумал Серое Крыло. — «Отец, который отверг Грома, теперь пытается убедить молодого кота, что сделал это из-за любви».
Гром вытянул шею, намереваясь прикоснуться носом к Чистому Небу, но остановился, не уверенный в том, что отец примет это проявление нежности. Серое Крыло сейчас не был уверен ни в чём. Но согласие Грома стало очевидным. Серое Крыло не видел никаких путей встать между молодым котом и его отцом.
«Решение принято».
Чистое Небо посмотрел на Серое Крыло, который увидел изменения во взгляде брата — к встрече с такими изменениями он не был готов.
«Гром скоро уйдет. Всё, что я могу сделать, это подготовить его».

- Пусть все коты соберутся и выслушают меня! — взвыла Длинная Тень.
Она стояла на своей скале, позади неё алело вечернее небо и заходило солнце. День после пожара близился к концу. После спора с Громом и Чистым Небом у Серого Крыла не осталось больше сил. Он дошёл до своего гнёздышка, свалился туда и проспал большую часть дня. Когда он проснулся, то узнал, что Намокший Цветок и Разбитый Лёд вместе с Лепестком и Быстрой Водой сходили в патруль, чтобы выяснить, какой ущерб нанес огонь лесу. Они сообщили, что приехали Двуногие в ярких шкурах на сверкающих чудовищах и боролись с огнем. Сейчас там было безопасно, хотя везде царило опустошение, а в воздухе висел запах гари.
Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка сходили к реке и возвратились с охапками трав. Пару котов было отправлено на охоту — жизнь постепенно возвращалась в привычное русло.
Когда коты собрались вокруг скалы, желая услышать, что хочет сказать Длинная Тень, Серое Крыло заметил, что они всё ещё разделены на котов из леса и котов с пустоши. Его сердце сжалось, когда он увидел Грома, сидящего около Чистого Неба.
- Каждый кот знает, что произошло прошлой ночью при пожаре, — продолжила Длинная Тень. — Я не повела себя, как подобает лидеру. И теперь, когда мой брат тяжело ранен, у меня нет ни времени, ни сил дальше вести вас.
Серое Крыло вздрогнул, когда понял, что она хотела сообщить всем. Он ожидал, что она по-другому объявит это. Тёмно-серый кот сжался среди собравшихся.
Длинная Тень окинула взглядом котов:
- Я благодарю всех вас за ту поддержку, которую вы оказывали мне, — продолжила она.
«Или не благодаришь», — Серое Крыло мельком взглянул на Разбитого Льда и Крик Галки, чьи глаза были устремлены на Длинную Тень — они были настороженны и заинтересованы.
- Отныне Серое Крыло будет вашим лидером, — закончила черная кошка и спрыгнула вниз, усаживаясь рядом с Лунной Тенью.
Хор удивлённых и одобряющих голосов поднялся над собравшимися котами. Оглядевшись, Серое Крыло понял, что коты Чистого Неба особенно поражены таким известием.
«Странно, что она объявила это и в их присутствии… но я полагаю, у неё были на то свои причины», — кот почувствовал, что ему недолго придётся думать над этими причинами.
Чей-то хвост с силой похлопал Серое Крыло по плечу. Он повернулся и увидел Разбитого Льда, стоявшего рядом с ним.
- Самое время, — мяукнул белый кот. — Мои поздравления.
- Да, ты будешь великим лидером, — добавил Крик Галки, выглядывая из-за плеча Разбитого Льда.
Взглянув мимо поздравляющих, Серое Крыло заметил Черепаший Хвостик, которая смотрела на него, сидя около входа в туннель и обняв котят хвостом. Её глаза сияли восхищением.
Серое Крыло на мгновение успокоился, пока не повернулся и не оказался нос к носу с Чистым Небом. Тёмно-серый кот приготовился к очередной ссоре, но брат склонил голову и мяукнул:
- Ты хорошо справишься с этой должностью, Серое Крыло.
- Спасибо, — Серое Крыло вновь расслабился. Тон Чистого Неба нельзя было назвать дружественным, но в нём не было и ничего враждебного. — Это многое значит для меня. Может быть, наши группы теперь смогут более тесно работать, нежели до этого?
Он затаил дыхание, ожидая реакцию брата. Но тот лишь склонил голову:
- Может быть, — сказал он, но по тону кота ничего нельзя было сказать. Чистое Небо встряхнулся. — Пришло время нам уходить. Удачи во всем и спасибо.
Лесные коты начали собираться вокруг брата, готовые к пути через пустошь.
Это известие стало сюрпризом для Серого Крыла. Он думал, что пройдет несколько лун, пока лесные коты задумаются о возвращении в свой разрушенный дом.
- Вы должны уходить так скоро? — спросил кот. — Не было бы разумнее остаться и подождать, пока лес не исцелится?
Чистое Небо покачал головой:
- Мы принадлежим лесу, — сказал он. — Ничто не может удержать нас от возвращения туда, — затем светло-серый кот повысил голос, чтобы все коты вокруг услышали его. — Мы благодарим вас за помощь, оказанную нам прошлой ночь, — мяукнул он. — И за гостеприимство вашего лагеря, — он пробежался взглядом по котам, пока не нашёл Зазубренного Пика. — Особенно я хочу поблагодарить тебя, Зазубренный Пик. Ты так многое сделал, чтобы мы почувствовали себя желанными гостями.
Зазубренный Пик молча посмотрел на него и отвернулся.
- Теперь мы должны вернуться и посмотреть, что осталось от нашего дома, — продолжил Чистое Небо. Он тихо добавил Серому Крылу. — Я хочу поговорить с тобой наедине.
У Серого Крыла появилось ужасное предчувствие — он знал, о чём будет разговор.
- Хорошо, — пробормотал тёмно-серый кот.
Чистое Небо повел их вверх по склону, выходя на пустошь. Он остановился в нескольких хвостах от лощины:
- Я надеюсь, что ты не встанешь на этот неправильный путь, — начал он. — Но огонь многое изменил.
- Я знаю, — ответил Серое Крыло. — Даже, если вы уходите, я надеюсь, что теперь мы можем чаще видеться, — он попытался сказать это восторженным голосом. Кот не мог понять, что такого ужасного в более тесной и слаженной работе двух групп.
«Наконец, закончилось бы недоверие между котами обоих групп. И я мог бы чаще видится с Громом…».
- Я должен быть с тобою честен, — мягко мяукнул Чистое Небо. — Я сомневаюсь, что мы сможем чаще видеть друг друга. Мне необходимо подготовить группу к следующим препятствиям в жизни. И тебе следует сделать то же самое, Серое Крыло. Ты лидер сейчас. Или может это Длинная Тень? или эта бродяга… кажется она назвала себя на днях Ветер? Я слышал, что эта кошка с подарком в виде лидерских качеств. Так трудно разобрать, кто сейчас главный.
Слова Чистого Неба ударили Серое Крыло по морде.
«Он не был таким жестоким и насмешливым, когда я дал ему и его котам место для отдыха прошлой ночью! Как он может так себя вести?».
- На что ты намекаешь? — прорычал Серое Крыло.
- Ни на что, — мяукнул Чистое Небо, строя невинные глазки. — Только на то, что твоей группе стоит стать немного… организованнее.
Если бы это был любой другой кот, то Серое Крыло влепил бы ему по уху.
«Но Чистое Небо мой брат», — подумал он, заставляя себя успокоиться и вонзая свои когти в землю, чтобы не разорвать серую шерсть брата в клочки. — «Каково это будет выглядеть, если я начну драться в лощине?».
- Я не думаю, что у тебя есть право говорить нам, как себя организовывать, — сухо сказал кот. — Мы были достаточно организованны, чтобы спасти ваши жизни!
Чистое Небо кивнул:
- Ты прав. Опасности подстерегают нас на каждом шагу. И я должен сосредоточиться на том, чтобы убедиться, что все мои коты в безопасности и возвращаются в свой законный дом.
Мех Серого Крыла угрожающе ощетинился, когда его брат использовал слово «законный». Сейчас ему было труднее всего удержать свой вспыльчивый нрав:
«Мы простые горные коты, которые оставили тот дом, в котором родились, чтобы найти место, где мы смогли бы жить более спокойно. Чистое Небо и его коты не имеют больших прав на лес, чем я и мои товарищи на пустошь. Это просто место, где мы решили остановиться».
Тёмно-серый кот не хотел, чтоб они разошлись с Чистым Небом в ссоре.
- Нам повезло, что бродяги, такие как Ветер и Утёсник, были приветливы с нами, — нежно напомнил он брату. — Всё могло бы быть по-другому.
Чистое Небо зафыркал, презрительно смеясь:
- Эти два мешка с костями? Я не понимаю, почему вы возитесь с ними. Они просто отнимают у вас драгоценную добычу.
Серое Крыло припомнил, что ему сказали Ветер и Утёсник:
- Но… ты ведь позволяешь им охотиться в лесу, не так ли? — спросил он. — Я имею ввиду, что они жили здесь раньше любого из нас.
Серое Крыло пропустил удар сердца, прежде чем Чистое Небо ответил, не встречаясь взглядом с братом:
- Нет, — медленно ответил он. — Они больше не охотятся в лесу.
- Потому что ты не позволишь им этого? — потребовал Серое Крыло.
Опять Чистое Небо ответил не сразу. Затем он развернулся мордой к морде тёмно-серого кота.
- Смотри… ты должен понять, — начал он. — Гром идёт со мной, — Серое Крыло открыл пасть, чтобы возразить, но Чистое Небо продолжил говорить. — Я знаю, что я отказался от него, когда тот был котёнком. Но я просто хотел проверить его. Он вырос смелым и умным котом, и всё это благодаря тебе, я знаю. Но я его отец. Я собираюсь загладить свою вину сейчас, — он посмотрел в глаза Серому Крылу, пытаясь прочитать мысли брата. — Ты ведь не попытаешься остановить меня?
«Что мне сказать?», — спросил себя Серое Крыло.
- Отлично, — сказал Чистое Небо. — Я знал, что могу довериться тебе. И что ты не встанешь между отцом и сыном, — он начал уходить.
«Это не может закончиться здесь!».
Серое Крыло попытался вернуть брата назад, но как только открыл пасть — он не смог вздохнуть. Его живот сжался, как будто его ребра уменьшились и ломались. Запах дыма наполнил кота — он не мог говорить. Страх пробежался по шкуре тёмно-серого кота от ушей до кончика хвоста. Он задыхался… Чувство крушения всего мира вокруг исчезло. Но к этому времени Чистое Небо ушёл. Пытаясь успокоиться, Серое Крыло вернулся в лощину. Чистое Небо стоял посередине, начиная собирать своих котов. Впервые Серое Крыло не мог найти Грома. Но вскоре он заметил рыжего кота на дальней стороне лощины, играющего с Хвостом Молнии. Два молодых кота делали вид, что преследуют камешек, крадясь вперёд и касаясь мехом земли.
«Медленно… медленно… затем прыжок!».
Удовольствие жгло лапы Серого Крыла, но когда он смотрел на них, его преследовала и грусть.
«Хвост Молнии обожает Грома… Как он справится с его уходом?».
Серое Крыло спустился в лощину и позвал Грома. Когда молодой рыжий кот направился к нему, Хвост Молнии последовал за другом, как обычно он это делал. Серое Крыло поднял лапу, останавливая его.
- Мне нужно поговорить с Громом наедине.
Хвост Молнии выглядел слегка удивлённым, но потом кивнул и умчался, присоединившись к Жёлудевой Шерстке, которая гоняла перо возле входа в их туннель.
Серое Крыло отвёл Грома в тихое местечко за скалой лидера.
- Чистое Небо и его коты скоро уходят, — начал он. — Я так понимаю, что ты идешь с ними?
Гром посмотрел на свои лапы:
- Откуда ты знаешь это? — спросил он.
Серое Крыло вытянул лапу и осторожно погладил Грома по носу.
- Я знаю тебя лучше, чем ты себя. Я растил тебя с самого твоего рождения, забыл, что ли?
Гром поднял голову, его глаза сверкали:
- Я никогда этого не забуду! Никогда! — затем тише добавил. — Но я больше не котёнок. И я думаю, Чистое Небо понимает это. Он поможет мне стать лучшим котом настолько, насколько это возможно.
«А ты думаешь, я бы не помог?», — боль когтями сжала сердце Серого Крыла. Он приложил достаточно усилий, чтобы оттолкнуть чувства. — «Это ничем не поможет сейчас Грому».
- Я уверен, он поможет, — ответил тёмно-серый кот после молчания. — И я хочу, чтобы ты знал, что ты уходишь вместе с моими добрыми пожеланиями.
Хвост Грома вытянулся в удивлении:
- В самом деле? — спросил он. В его голосе звучало облегчение.
- Да, — заверил его Серое Крыло. — Но ты должен сделать для меня одну вещь. Ты должен попрощаться с Полётом Коршуна. Она многое сделала для тебя. Она относилась к тебя, как к родному сыну, — тёмно-серый кот наклонил уши в сторону Полёта Коршуна, которая сидела рядом с туннелем и наблюдала за хвостом Молнии и Жёлудевой Шерсткой, которые шутливо дрались между собой. — Теперь иди.
Гром понимающе опустил голову:
- Спасибо за всё, — мяукнул он, направляясь к Полёту Коршуна.
Серое Крыло не слышал, о чём они говорили. Но его сердце разрывалось, когда он увидел изменения в выражении морды Полёта Коршуна и вопль Хвоста Молнии, поднявшийся над пустошью. Полёт Коршуна в отчаянии посмотрела на Серое Крыло, который лишь мягко покачал головой.
«Не пытайся переубедить его», — сказал он про себя. — «Лучшее, что мы можем сделать для Грома сейчас, это отпустить его в свой путь с лучшими пожеланиями».
- Лесные коты, пойдёмте! — крикнул Чистое Небо, обходя лощину и собирая оставшихся. — Мы уходим.
Его коты быстро собрались, в замешательстве оглядываясь. Они вздрагивали, обмениваясь поспешными прощаниями с котами пустоши.
Серое Крыло посмотрел на Длинную Тень, чёрная кошка обернулась вокруг Лунной Тени и не обращала внимания на Чистое Небо.
«Конечно, Лунная Тень останется здесь», — с горечью подумал Серое Крыло. — «Чистому Небу нет никакого дела до покалеченных котов».
Когда лесные коты начали подниматься по склону, Чистое Небо посмотрел через лощину на Грома, который всё ещё неуверенно стоял рядом с Полётом Коршуна.
- Ты идешь или нет? — спросил он.
- Я… ээ… Я подумал, что мне нужно больше времени, чтобы попрощаться с остальными, — ответил Гром.
Мех Чистого Неба ощетинился:
- Чувствами ты ничего не добьёшься, — мяукнул он. — Ты либо идешь со мной сейчас, либо остаёшься здесь, в уютной лощине с другими котятами, — серый кот развернулся и повёл котов, не дожидаясь ответа сына.
Гром бросил на Серое Крыло взгляд, полный сожаления, и бросился догонять своего отца.
Серое Крыло смотрел, как он догнал остальных и исчез наверху лощины.
«Я понятия не имею, когда вновь увижу Грома».

Зашло солнце, и звезды начали появляться на ночном небе. Ветер гулял по пустоши, принося с собой запах дыма и пепла от сожжённого леса.
Усталость вновь нахлынула на Серое Крыло, как только исчез последний лучик солнца. Но он старался высоко держать голову и хвост, когда направился вверх по склону, к краю лощины.
- Где ты будешь спать? — спросила Намокший Цветок, когда прошла мимо с болтающейся мышкой в пасти.
- Эту ночь я проведу не в лощине, — ответил Серое Крыло.
Намокший Цветок весело кивнула и продолжила свой путь.
Серое Крыло продолжил подниматься. Он не солгал Намокшему Цветку, но кот и не сказал ей всю правду. Все его инстинкты подсказывали, что свежий пустошный ветер сможет выветрить привкус дыма из пасти Серого Крыла, и он сможет дышать более спокойно. И в дополнение к этому он не хотел, чтобы остальные коты видели, как он дрожит от боли или вылизывает свои больные задние лапы.
«Сейчас, когда Длинная Тень предала мне лидерство, я не могу позволить себе казаться слабым».
Когда Серое Крыло отошел на безопасное расстояние от лощины, он нашёл себе уютненькое место для сна и спустился в расщелину за валуном, покрытым мхом. Кот, наконец, спокойно вылизался и свернулся калачиком. Но сон долго не шёл к нему. Его тело ныло от усталости, но голова была полна разбегающихся мыслей.
«С Громом всё будет в порядке? Он ещё так молод! А что насчет Чистого Неба? Что-то в его глазах было холодное и колкое, когда он оскорбил Зазубренного Пика и когда он объяснял Грому, почему тот должен идти с ним».
Буря сожаления и беспокойства бушевала в Сером Крыле и боролась с любой усталостью, которая пыталась подкрасться к нему.
Серое Крыло вдруг замер. Тихие крошечные шорохи предупредили его, что кто-то ещё карабкается вверх по валуну. Он открыл пасть и принюхался.
«В воздухе пахнет ещё одним котом…».
- Сюрприз! — мурлыкнула Черепаший Хвостик, спрыгивая вниз, в расщелину, и присоединяясь к нему.
Серое Крыло смотрел на неё с восхищением, хотя он и видел беспокойство в её глазах, когда она устроилась рядом с ним.
- Расскажи мне побольше о том, что произошло в лесу, — мяукнула она.
Так кратко, как мог, Серое Крыло описал их приключения в огне. Но ему было трудно говорить из-за боли в лапах и беспокойства из-за ухода Грома.
- Ты обжегся и теперь у тебя болят лапы, да? — пробормотала черепаховая кошка. — Давай я помогу тебя вылизать пятки.
Серое Крыло расслабился, когда почувствовал нежные движения языка Хвоста Черепахи на своих сожжённых лапах.
«Теперь я чувствую себя так хорошо…».
- А где котята? — спросил он через несколько мгновений.
«Черепаший Хвостик никогда бы не оставила их одних».
- Не волнуйся, они в порядке, — кошка перестала лизать лапы. — Они спят в моей палатке, а Намокший Цветок и Зазубренный Пик следят за ними.
- Всё хорошо? — спросил Серое Крыло. — Я имею ввиду, что Зазубренный Пик проявляет такой интерес к котятам? — он заметил, что младший брат тратит кучу времени на игры с котятами.
«Может ли Зазубренный Пик наткнуться на когти Хвоста Черепахи?».
Тёмно-серый кот знал, насколько важно для Зазубренного Пика найти что-нибудь, где он будет важен и значим. Но это не означало, что он может тревожить остальных.
- Да, всё хорошо, — ответила черепаховая кошка, выглядя слегка удивленной. — Я рада любой помощи. Быть матерью — тяжёлый труд. Кроме того я… я хочу некоторое время проводить с тобой наедине, — она сидела, и ее глаза наполнились теплотой и любовью, когда кошка встретилась взглядом с Серым Крылом. — Я так благодарна тебе за всё.
Теперь, когда Гром ушёл, тёмно-серый кот чувствовал себя ближе к Черепаший Хвостик и её котятам.
- Я очень рад, что помог тебе, — сказал он ей, касаясь её плеча своим хвостом.
Черепаший Хвостик довольно вздохнула, свернувшись клубочком рядом с Серым Крылом, она закрыла глаза и вскоре уснула.
Сонливое мурлыканье кошки успокоило и доставила удовольствие Серому Крылу.
«Мне больше ничего не надо», — подумал он, слушая её. Он пытался убедить себя, что это только потому, что Гром ушел. Но всё-таки это было нечто другое.
«Быть с другой кошкой — это правильно. И Черепаший Хвостик такая добрая, умная, находчивая и чистосердечная…».
Постепенно ночной воздух холодел. Серое Крыло всё ещё не мог уснуть, но он чувствовал себя более расслабленным. Его усталость растаяла, как иней на солнце. Он не переставал наблюдать за Черепаший Хвостик, пока та не зевнула и не открыла глаза.
- Ты думаешь о Громе? — пробормотала он. — Ложись спать. Это не твоя вина. Знай, ты не мог встать между Громом и его желанием быть рядом с отцом.
Печаль и облегчение захлестнули Серое Крыло. Ему всё ещё было грустно от одной мысли, что Гром больше не с ним. Но, услышав, что Черепаший Хвостик сказала ему, кот согласился с тем, что это не его вина. Тяжесть спала с его плеч.
«Она права. Я ничего не мог сделать».
Приятная усталость подкралась к нему. Как только кот закрыл глаза, он сразу погрузился в сон, слушая мурлыканье Хвоста Черепахи.
Низкие бормочущие голоса освободили Серое Крыло ото сна, в котором была поляна с высокой травой, купающейся в ярких лучах солнца. Пытаясь проснуться, он понял, что голоса были ему знакомы и совершенно не угрожали коту. Он открыл глаза и, проморгавшись, увидел Намокшего Цветка с Совиным Глазом, Воробьиным Мехом и Галечным Сердцем, рассевшихся на краю валуна и глядевших на него сверху вниз. Ветер трепал их шерсть.
Глаза Намокшего Цветка светились озорством:
- Так вот ты где! — воскликнула он. — Я рада, что ты наконец понял то, что было очевидным для нас всех.
Взгляд Серого Крыла скользнул в сторону, и он увидел Черепаший Хвостик. Кот мгновенно вспомнил, как вчера они вместе улеглись. Смутившись, он опустил голову.
- Вы выглядите так мило, вместе свернувшиеся клубочком, — передразнивала Намокший Цветок.
- Ты теперь будешь жить вместе с нами? — спросила Воробьиная Шерстка.
Черепаший Хвостик проснулась, глядя на Серое Крыло. В её глазах сверкало счастье. Три котёнка, громко пища, спрыгнули в расщелину, карабкаясь по Серому Крылу и Черепаший Хвостик и зарываясь в их мех.
- Теперь у тебя полно забот, — мяукнула Намокший Цветок, отступая и весело подергивая хвостом.
Внезапно неожиданное тепло разлилось на душе у Серого Крыла.
«Может быть, Черепаший Хвостик и я принадлежим друг другу», — подумал он.

Гром пытался отогнать сон. Он был похож на рыбу, выплывающую из тёмных глубин на поверхность. Прежде, чем кот открыл глаза, он почувствовал напряжение и враждебность котов вокруг него. Он смутился на пару ударов сердца, пока не вспомнил…
«Я в лагере отца».
С тех пор, как Гром накануне вернулся в лес с Чистым Небом и его котами, он постоянно замечал подозрительные взгляды некоторых из группы. Кот предположил, что они согласны с опасениями Чистого Неба.
«Они, кажется, испытывают облегчение оттого, что вернулись домой, но я счастливыми их не назову».
Гром попытался не обращать внимания на такую обстановку, но это было очень тяжело: некоторые коты общались с ним при помощи только отрывистых слов.
Рыжий кот выбрался из своего гнёздышка и потянулся. Яркие солнечные лучи проникали через просветы между листьями над его головой, оставляя причудливый узор на лесной земле, когда ветер раскачивал ветви. В центре лагеря поляна была залита ярким светом. Коты Чистого Неба уже были на лапах, хотя никто и не обращал внимания на Грома. Кот лишь пожал плечами, стараясь не замечать их недружелюбия, и присел, чтобы привести себя в порядок. Он распутывал упрямый клубок шерсти, когда к нему подошёл Чистое Небо. За ним следовал черно-белый кот — Листок.
- Ты пойдешь со мной и Листком в утренний патруль, — объявил Чистое Небо.
Гром старался не показывать свою тревогу. Накануне вечером Листок был особенно суров с ним: он выпустил когти и зарычал, когда рыжий кот случайно задел его хвостом.
Когда они вышли из лагеря, Гром намеренно оставался позади всех, не желая заставлять Листка чувствовать, что он пытается угрожать ему или занять его место. Чистое Небо оглянулся через плечо:
- Молодец, Гром, — мяукнул он. — Только смелый кот занимает место позади всех. Кот, который уверен, что сможет драться при любом нападении из засады. Разве это не хорошо, Листок?
Листок пробормотал неохотное согласие. В его янтарных глазах горела тихая ярость. Гром сглотнул.
«Вообще-то это не то, что я намеревался сделать».
Чистое Небо повернул около кустов ежевики и прошёл через заросли папоротника. Гром не мог найти здесь никаких признаков огня, недавно бушевавшего в лесу. Лагерь тоже был невредим.
- Как же вы все оказались в ловушке у огня? — спросил он отца. — Вы были бы в безопасности, останься вы в лагере.
Листок посмотрел на него:
- Ты считаешь нас глупыми? — прорычал он. — Или трусами?
- Нет! — может вопрос Грома не был самым тактичным.
Чистое Небо взмахнул хвостом в сторону Листка:
- Достаточно. Гром, ты совершенно прав. Мы были бы в безопасности, останься мы в лагере. Но тогда мы так не думали. Ветер дул в нашу сторону, и единственное, что мы могли сделать, — это быстро уйти. Но после этого ветер резко переменился, и мы оказались отрезанными от путей к бегству.
- Доволен? — потребовал Листок.
Гром кивнул:
- Да, спасибо, это имело смысл, но я не имел в виду…
- Мы теряем время, — продолжил идти Чистое Небо. И Гром последовал за ним.
«Может теперь, для меня будет лучше, если я буду держать свой рот на замке».
Гром вновь занял своё место за Листком, заметив ветви выжженного подлеска и обугленные листья папоротников. Он понял, как страшно это, должно быть, для Чистого Неба и его котов, понимать, что огонь был там, где они сейчас охотятся, там, где их дом.
- Смотри — белка! — прошипел Листок, отвлекая Грома от своих мыслей.
Чистое Небо поднял свой хвост, приказывая им остановиться. Глядя за него, Гром увидел белку, карабкающуюся по дереву вниз головой. Листок уже прижался к земле и прополз вперед на пару осторожных шагов.
- Нет, — пророкотал Чистое Небо глубоким и тихим голосом. — Я хочу, чтобы Гром поймал её. Это его шанс проявить себя в твоём представлении, — более спокойно он добавил Грому. — Лучший способ вписаться в нашу группу — доказать, что ты многое можешь сделать для остальных.
Листок сел, раздражённо махнув хвостом и устремляя взгляд янтарных глаз на Грома. Гром посмотрел на него, стараясь видом показать, что он извиняется.
«Она должна была стать добычей Листка — он первый ее увидел».
Чистое Небо в нетерпении пошевелил ушами:
- Иди уже, — мяукнул он Грому. — Или тебе нужен приказ, чтобы действовать?
Колючка волнения впилась в шкуру Грома. Он попытался не думать о том, что черно-белый кот враждебно на него смотрит. Белка достигла нижней части дерева и теперь сидела между корней. Гром начал подкрадываться, обходя куст ежевики, и с каждым шагом увеличивая темп. Но он был недостаточно быстр, задолго до того, как он достиг бук, белка взглянула в его сторону, а затем начала взбираться вверх по стволу дерева, хвост мелькал позади неё.
Гром резко затормозил у корней. Белка исчезла. Лишь шелест листьев подсказывал, где скрылась озорница. Рыжий кот начал подумывать о том, чтобы забраться на дерево, но кора была гладкой, а нижние ветви располагались во многих хвостах над его головой.
Отчаянный и рассерженный на самого себя, Гром поплелся туда, где стояли в ожидании его отец и Листок. Его хвост был опущен, а шкура горела от смущения.
«Что со мной случилось? Я знаю, что так не охотятся в лесу!».
- Я… я думаю, что мне есть, чему поучиться, — пробормотал он, когда подошел к остальным.
- Ты прав. Тебе есть, чему научиться, — в голубых глазах Чистого Неба плескалось разочарование. — Мне, наверное, стоило привести тебя в лес гораздо раньше, — проворчал он. И добавил Листку. — У меня есть кое-какие дела. Вы двое можете закончить патруль сами. Но не возвращайтесь в лагерь, пока ничего не поймаете.
Серый кот исчез в подлеске.
Листок обернулся к Грому, его янтарные глаза сузились.
- Следуй за мной, — резко сказал он. — И не будь таким же неуклюжим в следующий раз.
Гром последовал за черно-белым котом, когда они направились дальше по лесу. Все его чувства были обострены: рот приоткрыт, чтобы уловить запах, уши он навострил. А взгляд метался из стороны в сторону. Он хотел найти дичь, чтобы загладить неудачу с белкой.
Но лес был тих. В конце концов Листок испустил долгий вздох и улёгся в тени папоротников.
- Мы теперь не найдем никакую дичь, после твоего промаха, — мяукнул он.
Гром остановился рядом с ним.
- Мы должны, вероятно, терпеливо ждать, — ответил он. — Рано или поздно добыча вернётся.
- Я именно это и делаю, если ты не заметил, — прошипел Листок. — Тебе не нужно говорить со мной, как с мышеголовым. Я знаю лес лучше тебя!
- Я извиняюсь…, — начал было Гром.
«Интересно, почему коты моего отца так быстро раздражаются и сильно сердятся?».
- Ты должен быть более внимательным, — прервал Листок, по-видимому, не желая слышать извинения, — если ты хочешь узнать, какие качества присущи лидеру.
Гром смотрел на него, в удивлении раскрыв рот.
«Так что думают все коты? Чистое Небо привёл меня сюда, чтобы оставить лидером после себя?».
- Нет, всё не так, — возразил он. — Я не хочу быть лидером. Я уверен, что и Чистое Небо не для этого привёл меня сюда!
- Молчи! — прорычал Листок. — Если твое имя Гром, это не значит, что ты должен постоянно шуметь.
Гром подавил вздох. Устроившись в зарослях папоротника рядом со старшим котом, он обратил взгляд на лес, пытаясь обнаружить дичь.
«Сейчас я должен охотиться и сделать то, что мне было сказано».
Но он пообещал себе, что позже он убедится, что остальные коты поняли: рыжий кот не собирается вести когда-нибудь группу или занимать чьё-либо место.
«Я просто хочу стать частью группы», — подумал он. — «Я слишком много прошу?».
Приближался полдень, когда Листок и Гром вернулись в лагерь. Листок нёс белку, которую он поймал посередине поляны, после короткого преследования. Грому удалось поймать мышь, которая искала семена в зарослях высокой травы.
Лист направился в лагерь и положил свою добычу на краю поляны в центре. Гром положил свою землеройку рядом, когда Чистое Небо вышел из своей палатки в кустах ежевики и направился к ним, чтобы посмотреть улов. Некоторые коты обменялись впечатленными взглядами, когда заметили добычу.
- Очень хорошо! Отличная работа! — мяукнул Чистое Небо, его глаза одобрительно смотрели на Грома. — Что же, охотничьи навыки у тебя есть.
Гром удивлённо уставился на него. Было такое ощущение, что отец совершенно забыл про его неудачу в охоте за белкой.
- Я только поймал мышь, — пояснил он. — Эта белка — Листка.
Чистое Небо, казалось, не слышал его.
- Я вижу, пришло время начать твое обучение. Ты хорошо проявил себя, — продолжил он. — Ты — многообещающий ученик.
- Но это был не я…, — ещё раз попробовал возразить Гром. Но Чистое Небо уже отвернулся.
Другие коты подошли и стали брать свою долю добычи. Гром попытался посмотреть на Листка. Он надеялся, что чёрно-белый кот поймет.
«Я сожалею о случившемся… Я пытался сказать Чистому Небу».
Но Листок просто повернулся спиной, боль и гнев сверкала в его янтарных глазах.
Гром вздохнул и отступил от добычи вместо того, чтобы взять свою долю еды. Он смотрел, как остальные едят. Но страдание губило его аппетит. Он видел везде своих названных брата и сестру, Хвост Молнии и Жёлудевая Шерстка. Их светлые глаза и озорные кончики хвостом…
«Интересно, что они делают сейчас», — вздохнул он.
«Жизнь на пустоши была так беззаботна…».

Гром шёл следом за Чистым Небом: они направлялись вверх по течению реки. Это был день после неудачной охоты с Листком. Отец взял на себя его первоначальное обучение.
Небо было пасмурно. Лучи солнца изредка проблескивали между туч. Свежий ветер шелестел листьями и приносил с собой вонь со сгоревшего участка леса.
Чистое Небо не остановился, пока они не достигли края повреждённого леса. Земля была черная, такая же, как и упавшие деревья. У тех деревьев, которые не упали, листья сгорели, а ветки выглядели неустойчивыми. Сами стволы деревьев казались готовыми в любой момент рухнуть.
Через ручей Гром видел простирающуюся вдаль пустошь за дальними деревьями. Он знал, они близки к тому месту, где Чистое Небо и его коты пересекли реку по наставлениям отряда Серого Крыла. Кот было открыл рот, чтобы спросить, могут ли они сейчас пересечь поток и посмотреть — может Серое Крыло охотится где-то неподалеку. Но потом он передумал, так ничего и не сказав. Он уже инстинктивно знал ответ отца.
- Сегодня ты будешь отрабатывать свои прыжки, — объявил Чистое Небо, открывая рот в первый раз, с тех пор как они вышли из лагеря.
- Хорошо, — ответил Гром, решив стать лучшим. — Что ты хочешь, чтобы я сделал?
Чистое Небо мазнул хвостом в сторону сгоревшего леса:
- Я хочу, чтобы ты прыгал с одного дерева на другое. Это важный навык при охоте на белок и птиц. И это хороший способ защититься от врага. Здесь листья сгорели, поэтому ты сможешь увидеть, куда стоит прыгать.
«И каким образом это проще для меня?», — думал Гром, в смятении глядя на ближайшие поврежденные деревья. — «Я даже не уверен, что ветки выдержат мой вес».
Пока он колебался, Чистое Небо вновь подошёл к нему:
- Я вижу сомнение в твоих глазах, — прошипел он. — Поэтому сейчас же залезай на дерево. Только так ты сможешь жить в лесу без страха, — голубые глаза кота вспыхнули от ярости. — Страх — это дичь, которую нужно поймать и убить. Страх не остановил нас при спуске с гор!
Гром прыгнул, вытягивая передние лапы и цепляясь за ствол дерева когтями. Кора небольшими черными кусочками полетела вниз, на землю. Он колебался, но не хотел увидеть в глазах отца разочарование или гнев, когда обернётся. Успокаивая себя, кот подпрыгнул, вскарабкиваясь выше по дереву. Каждый раз из-под его лап ссыпалась кора, когда он вонзал когти в ствол. Наконец, Гром добрался до ветки и, вцепляясь в неё, понял, что она дрожит под его весом. Кот не смел взглянуть вниз: земля было далеко.
- Двигайся! — крикнул ему Чистое Небо. — Слишком много чести и уважения дереву.
Когда порыв ветра раскачивал ветви, Гром покрепче вцепился в дерево. Он осознал:
«Я должен уважать дерево», — хотел было сказать кот.
Он знал, что прыжки никогда не были его сильной стороной, да и не имел представления о том, на что можно опереться перед прыжком, чтобы не свалиться в кусты.
«В уважении к дереву есть смысл!».
- Прыгай, сейчас! — взвыл Чистое Небо, нетерпение сквозило в его голосе.
Сделав глубокий вздох, Грому удалось не обратить внимания на скрип ветки и зловоние мертвого дерева, когда он прыгнул. Он неловко приземлился на следующее дерево. Его передние лапы скреблись о ветку, а задние болтались в воздухе. Отчаянно карабкаясь, кот подтянулся и смог присесть на ветку около ствола дерева.
- Слишком медленно! — послышался вой Чистого Неба снизу. — Ты должен был уже перескочить через два дерева!
Обиженный насмешливым тоном, Гром посмотрел вниз, на своего отца, который стоял у корней дерева и размахивал хвостом.
- Какой в этом смысл? — спросил Гром. — Разве Зазубренный Пик не остался покалеченным навсегда, после того как упал с дерева?
Чистое Небо не потрудился ответить на эти вопросы.
- Ты собираешься рассиживать там и задавать глупые вопросы? — мяукнул он. — Или всё же учиться новым навыкам? Разве ты не хочешь узнать более эффективный способ охоты? — кот указал сыну отцом на соседнее дерево. — Покажи мне, насколько ты силен!
Раздражение распирало Грома, когда он решил показать отцу, насколько он хорош. В прыжке отрывая свои лапы от ветки, он прыгнул на то дерево, заглушая страх, скручивающий его живот.
«Ну, я ему покажу… вот дерево… вот другое…».
Треск!
Когда лапы Грома коснулись следующей ветки, она треснула и откололась от дерева. Он почувствовал, что падает. Кот крутился в воздухе и прилагал отчаянные усилия, чтобы принять вертикальное положение. Перед ним предстал Зазубренный Пик, волочащий свою ногу по пустоши в лагерь. Затем Гром испустил крик боли — он больно ударился лапами о землю. Обрывки коры и куски обугленной ветки посыпались на него.
Чистое Небо наблюдал за ним с расстроенным выражением морды:
- Ты показал мужество наверху, — мяукнул он, опуская голову. — Но безрассудство может привести к травме.
Не говоря больше ни слова, кот развернулся и направился к лагерю.
Гром хромал за ним, осторожно наступая на каждую лапу, чтобы убедиться, что он не ранен. Гнев пульсировал внутри него.
«Если я слишком медлителен, то я выказываю слишком много уважения к дереву. Если я слишком быстр — я безрассуден. Что же я должен делать, чтобы угодить отцу?».
Он остановился, гнев и растерянность переполняли его.
- Чистое Небо! — позвал он.
Его отец остановился и оглянулся через плечо:
- Что на этот раз? — спросил он раздраженно.
Гром не позволил тону серого кота испугать его.
- Поему ты обвиняешь меня в безрассудстве, когда я делаю только то, что ты сказал мне сделать? — спросил он.
Чистое Небо вернулся обратно, терпеливо вздыхая:
- Ты действительно не понимаешь? Я позвал тебя сюда, потому что думал, что так будет лучше для тебя. Я пытаюсь помочь тебе слиться вместе с моей группой. Чтобы ты стал полезен. Я подталкиваю тебя, чтобы ты стал лучше, чем ты можешь быть.
Он повернулся и пошел дальше.
Когда они подошли к лагерю, охотники появились из-за деревьев. Лепесток лидировала, затем Иней и Полёт Пера. Все несли добычу.
- Как идёт твоя подготовка? — спросил Полёт Пера с полевкой во рту. — Ты учишься вести охоту на деревьях?
«По крайней мере, она дружелюбна», — подумал Гром.
- Да, всё идёт прекрасно, — ответил он, надеясь, что никто не увидит его разочарования.
«Я докажу Чистому Небу! Я докажу всем котам! Завтра я сам займусь своей подготовкой…».
Рассветный свет проникал через деревья, когда Гром выскользнул из лагеря на следующее утро. Трава была ещё влажной от росы, которая сразу же намочила шкуру кота. Туман обволакивал деревья, а бледная паутина растянулась на каждом кусте.
Гром решил, что сегодня утром он будет охотиться в одиночку и заслужит похвалы отца, когда вернётся с добычей. Он крался по лесу, стараясь ступать неслышно и незаметно, как тень среди деревьев.
Но это было не так просто, как кот надеялся. Он сильно вырос с того момента, как был в лесу с Разбитым Льдом. Каждый раз, наступая на сухой лист или веточку, трескавшуюся под его лапой, Гром останавливался и прижимался к земле, как будто Чистое Небо мог следовать за ним и слышать его неуклюжесть. Рыжий кот остановился около дуба, тщательно принюхиваясь в поисках добычи, когда он уловил запахи котов и услышал звук шагов в подлеске. Сначала он подумал, что это его отец во главе патруля, но потом он понял, что запахи ему неизвестны.
Заглянув за ствол дуба, Гром увидел двух котов, появляющихся на поляне. Первым показался серебристый кот, звавшийся Речной Рябью, который помог им выбраться из огня. С ним была черно-белая кошка, которую Гром никогда не видел раньше. Его лапы покалывало от неопределённости. Кот знал, что Чистое Небо не позволяет другим котам охотиться в лесу.
«Но места достаточно для нас всех», — возразил он. — «Я не хочу их прогонять, особенно, когда мы многим обязаны Водной Ряби».
Гром развернулся, чтобы направиться в другом направлении. Но через пару шагов, он вновь остановился: около куста ежевики появился странный черный кот. Черный кот опустил голову и угрожающе зашипел. Оглядевшись вокруг, Гром отпрыгнул в сторону и понял, что незнакомец быстро бегает. Он уворачивался от кустарников и папоротников, петляя между деревьями, но не мог отделаться от преследователя.
Увидев ясень с низкими ветвями, рыжий кот оттолкнулся от земли в огромном прыжке и, работая когтями, проделал остальную часть пути по стволу, пока не достиг ветви.
Яростное рычание раздалось позади него. Посмотрев вниз, Гром почувствовал укол страха оттого, что черный кот поднимался по дереву за ним.
Рыжий кот выпустил когти и замахнулся на незнакомца, когда тот оказался в досягаемости. Но черный кот увернулся от удара и бросился на Грома, чуть не сбив того с ветки. Гром схватил его за мех на плечах и зажал в зубах. Он испустил крик, когда черный кот провёл лапой с когтями рядом с носом рыжего.
Затем Гром почувствовал, что ветка уходит у него из-под лапы. Мгновением позже он падал в воздухе. Он потерял из виду другого кота, который упал с него, размахивая лапами и хвостом.
Гром удалось приземлиться на четыре лапы. Он поморщился от удара. Черный кот валялся в стороне. Гром подпрыгнул к нему, придавливая передними лапами плечи.
- Ты тупой комок шерсти! Я ничего не сделал тебе, — прошипел Гром.
Подняв голову, он заметил Речную Рябь и его спутницу, которые пристально смотрели на них, находясь в двух хвостах.
- Я не хотел.., — начал Гром.
Шум в зарослях прервал его. Чистое Небо выпрыгнул на поляну и мгновение молчал, смотря на трёх котов:
- Убирайтесь отсюда сейчас же и не возвращайтесь! — прорычал он. — А ты, Гром, не утомляй себя пустой тратой времени!
Гром послушно отступил. Когда чёрный кот с трудом поднялся на лапы, Чистое Небо подскочил к нему и подтолкнул к центру поляны. Чёрный кот вновь поднялся и, сильно прихрамывая, пошел вместе с кошкой прочь. Речная Рябь последовал за ними, но потом остановился, оглядываясь на Чистое Небо и глядя на него леденящим взглядом. Чистое Небо был непреклонен.
- Коты, которые нападают на моего сына будут наказаны, — прорычал он.
- Ты не можешь продолжать так поступать, — просто мяукнул Речная Рябь. — Ты никогда не сможешь сознаться другим котам, что сделал.
- Подойти сюда и повтори, что сказал, — усмехнулся Чистое Небо. — Я могу делать, что захочу.
Гром не мог поверить своим ушам.
Его отец говорит, как бродяга.
- Я уверен, что это не так…, — хотел сказать Гром, но взгляд Чистого Неба был так жесток, что слова застряли в его горле.
Речная Рябь внимательно посмотрел на рыжего кота:
- Нет, пожалуйста, продолжи, — сказал он. — Мне интересно знать, что об этом думает молодой кот.
- Мнение Грома — не твоё дело! — прошипел Чистое Небо. — У Грома нет мнения!
Гром почувствовал, как сжался его живот.
«Отец именно так и думает?».
Речная Рябь всё ещё пристально смотрел на него, поэтому рыжий кот отвернулся. Молчание повисло в воздухе, потом послышались удаляющиеся шаги Водной Ряби.
Чистое Небо подождал, пока бродяга исчезнет в зарослях, прежде чем развернулся к Грому:
- Поздравляю! — мяукнул он. — Ты только что расширил нашу территорию. Эти коты не посмеют вернуться сюда ещё раз. И, надеюсь, распространят слухи, что мы не терпим непрошенных гостей.
Гром, размахивая хвостом, направился обратно, в сторону лагеря.
«Я это сделал?», — подумал он. Гром никогда не думал о значении слова «мириться» с другими котами.
Кот чувствовал себя несчастным. Его утро было испорчено. Вместо обучения охоте и победного возвращения в лагерь с лапами, полными дичи, он дрался бродягой и досадил тому коту, который, возможно, спас его никчемную жизнь.
«И я уже победил того чёрного кота», — с обидой думал Гром. — «Чистому Небу не нужно было меня защищать — или настолько опускать, как сейчас».
- Знаешь, я был там в порядке, — нервно начал он, не желая спровоцировать гнев у отца. — Бой был окончен. Ты не должен был толкать того кота.
- В порядке? Коты были в лесу, не так ли? — нетерпеливо прошипел Чистое Небо. — Разве это может быть в порядке?
- Но бродяги были здесь раньше всех нас, — испуганно ответил Гром. — Они ходили там, где им нравится, не так ли? — он колебался, но потом сделал решительный шаг. — Знаешь, у меня есть собственное мнение!
Чистое Небо остановился, его глаза расширились, когда он посмотрел на Грома, он когтями рвал траву.
- Разве ты не слышал меня? Мы должны защитить себя в будущем, и это означает — никаких непрошенных гостей, — серый кот смягчил голос. — У тебя, конечно, есть мнение. Я просто поставил этого кота на место. Ты не должен ни перед кем отчитываться. Но это действительно важно, понимаешь, — мы должны защитить свой дом. Ты ведь будешь это делать, да?
- Ээээ… да.
«Что ещё я могу сказать? Конечно, я хочу сохранить дом лесных котов». — но Гром не чувствовал, что счастлив.
Его хвост опустился, когда кот направился в лагерь, вслед за Чистым Небом.
«Что я сделал?», — спросил он себя. Сомнение пронзило его. — «Может, я должен был остаться вместе с Серым Крылом?», — даже мысли твердили Грому о том, что он трус. — «У меня нет идей, что я должен делать, но я не могу сидеть, сложа лапы».
Он смотрел на силуэт отца, маячивший впереди. Сердце Грома было тяжелым, как камень.
«Я сейчас здесь. У меня нет пути назад».
Раньше воссоединение с отцом было заветной мечтой Грома, но теперь он чувствовал тяжесть на своих плечах. Он постоянно задавался вопросом, где Речная Рябь и остальные бродяги сейчас.
«Может рассказывают о нашей встрече? Надеюсь, что нет», — подумал Гром. — «Я хотел бы, чтобы этого никогда не случалось».

Серое Крыло сидел около входа в туннель, который делил с Черепаший Хвостик. Он удобно подобрал лапы под себя и смотрел на трёх котят, игравших в лощине. Их визги поднимались над пустошью. Озорники прыгали друг на друга и катались среди разбросанных веток утёсника.
«Когда Намокший Цветок сказала, что теперь у меня полно забот, она не ошиблась», — подумал тёмно-серый кот. — «Не представляю, что я делал несколько лун, пока они не родились?».
Как только Серое Крыло задремал, подставляя свою шкуру солнечным лучам, он заметил Воробьиная Шерстка, бегущую к нему по склону.
- Серое Крыло, поиграй с нами! — упрашивала она, останавливаясь перед ним.
Серое Крыло зевнул и поднялся на лапы:
- Хорошо, — пробормотал он. — И что же я должен делать?
- Совиный Глаз — лиса, — объяснила черепаховая кошечка, оглядываясь на тёмно-серого кота, когда поскакала вниз по склону. — А мы должны уворачиваться, когда он нападает на нас.
«Это замечательная игра для обучения», — понял Серое Крыло. — «Возможно, однажды, это им пригодится в жизни».
Когда Серое Крыло и Воробьиная Шерстка спустились в лощину, Совиный Глаз наскакивал на Галечное Сердце, скаля зубки и рыча.
- Я лис, — объявил он. — И я хочу съесть тебя!
- Нет! — закричал Галечное Сердце. Он нырнул в сторону, когда брат бросился на него и приземлился на его спину, размахивая лапами в воздухе.
Совиный Глаз развернулся и бросился на Воробьиная Шерстка. Его сестра выждала до последнего момента и бросилась в сторону с воплем восторга, прыгая меж разбросанных веток снова и снова.
Губы Совиного Глаза скривились в рычании, котёнок развернулся к Серому Крылу, его хвост метался из стороны в сторону.
- Я жестокая лиса из леса!
Серое Крыло оскалился и зарычал в ответ:
- А я ещё большая лиса!
Совиный Глаз прижал уши и округлил глаза:
- Эй, я так боюсь! — мяукнул котёнок, его голос дрожал от смеха.
Котёнок отскочил в сторону, когда Серое Крыло бросился к нему. Совиный Глаз приземлился на лапы и сразу же ударил лапой по уху Серого Крыла, прежде чем тот успел откатиться.
- Молодец! — Серое Крыло поднялся и отряхнулся от соринок в своей шкуре. — Правильно, что не выпустил когти.
Ветки хрустнули у него под лапами, когда тёмно-серый кот развернулся, планируя напасть на Воробьиная Шерстка, но как только он бросился вперед — боль когтями полоснула его легкие. Серое Крыло почувствовал, что лапы подкосились под ним. Кот опустился на землю и повалился на бок, тяжело дыша — он задыхался.
Три котёнка столпились вокруг него, их глаза были огромны и в них мелькала тревога. Разочарование нахлынуло на Серого Крыла оттого, что маленькие и пушистые тельца нависших над ним котят не давали ему спокойно дышать, но он не хотел их прогонять.
- Отойдите! — донесся до них голос Хвоста Черепахи. — Дайте Серому Крылу спокойно отдышаться.
Мгновением спустя, она подошла к нему и мягко оттолкнула котят.
- Снова твое дыхание? — спросила она.
Серое Крыло, не в силах что-либо ответить, кивнул.
Галечное Сердце высунул свой нос из-за матери:
- Я думаю, Серому Крылу нужна мать-и-мачеха для его легких, — мяукнул он быстро. — Могу я сходить и посмотреть, осталась она у Облачного Пятна?
Черепаший Хвостик в недоумении уставилась на своего сына:
- Откуда ты знаешь о мать-и-мачехе? — спросила она.
- Пёстрая Шерстка рассказала мне, — ответил котёнок.
Черепаховая кошка в удивлении дернула усами, затем кивнула. Мгновенно Галечное Сердце побежал к палатке Облачного Пятна.
Совиный Глаз и Воробьиная Шерстка сжались рядом с Серым Крылом, касаясь своими носами его.
- Пожалуйста, поправляйся, — упрашивал Совиный Глаз.
Дыхание Серого Крыла начало успокаиваться, но этого было достаточно для того, чтобы успокоить тревожных котят:
- Конечно, я поправлюсь, — прохрипел он. — Я обещаю.
- У нас никогда не было такого отца, как ты, — добавила Воробьиная Шерстка, поглаживая его своим хвостом по боку. — Ты… Ты ведь вроде нашего отца, да?
Оба котёнка уставились на Серое Крыло, их глаза были полны любви и надежды. Боль пронзила тёмно-серого кота, гораздо более мучительная, нежели связанная с его дыханием. Он открыл пасть, чтобы ответить, но слов не послышалось. Серое Крыло не был уверен, что это была его болезнь, которая перекрыла горло, или его страх. Просто эмоции переполняли его.
Кот встретился взглядом с Черепаший Хвостик поверх голов котят.
- Конечно, он ваш отец, — мяукнула она. — Он лучший отец, которого желают все котята.
Галечное Сердце возвращался с охапкой листьев мать-и-мачехи во рту. Он вовремя подбежал и услышал последние слова матери. Листья рассыпались по земле, полосатый котик завороженно посмотрел на черепаховую кошку.
- Это лучшие слова, которые я слышал! — объявил он. — Теперь мы знаем, чьи мы!
Облачное Пятно шёл более медленно, чем Галечное Сердце. Черно-белый кот взмахом хвоста указал котятам отойти от Серого Крыла.
- Пора оставить Серое Крыло в покое, — сказал он, наклоняя голову к Черепаший Хвостик. — Я присмотрю за ним, не волнуйся.
- Вам пора спать, — мяукнула Черепаший Хвостик, собирая котят вместе. — Вы увидитесь с Серым Крылом позже.
- Да, — тихо сказал Серое Крыло, когда черепаховая кошка повела котят к гнездышку. — Мы начнём ваше обучение снова, как только мне станет лучше, — он посмотрел, как исчезли котята в туннели, и повернул голову к Облачному Пятну. — Я ведь поправлюсь в ближайшее время, да? — спросил тёмно-серый кот. — Скажи правду.
Облачное Пятно закатил глаза:
- Ты, конечно, можешь быть болен, но это не повод вести себя так, будто у тебя в голове завелись пчелы. Конечно ты поправишься в ближайшее время! Ты выжил в горах, — с усмешкой прибавил он. — И сможешь выжить с капелькой дыма в своих легких. Кроме того, не только котята нуждаются в тебе. Ты наш лидер, не забывай. У тебя есть кое-какие обязанности.
Царапающий звук прервал его последние слова. Серое Крыло посмотрел вверх и увидел Галечное Сердце, который вернулся обратно.
- Пожалуйста, могу я помочь в лечении Серого Крыла? — попросил он.
Пока Облачное Пятно молчал, котёнок нетерпеливо втыкал когти в землю.
- Очень хорошо, — наконец, ответил черно-белый кот. — Собери эти листья мать-и-мачехи и разжуй их как можно тщательнее, чтобы сок капал в рот Серого Крыла.
Галечное Сердце повиновался и принялся тщательно жевать листья, капая соком в открытую пасть тёмно-серого кота.
- Достаточно, — в конце концов мяукнул Облачное Пятно. — Молодец.
Почти сразу Серое Крыло ощутил, как начала угасать боль. Его дыхание успокоилось, и он смог вскарабкаться и сесть.
Облачное Пятно кивнул:
- Тебе не следует напрягаться на протяжении следующей луны, — приказал он. — Потом ты вновь будешь сильным и энергичным, как котёнок!
Серое Крыло пробормотал спасибо, хотя не был уверен в решении кота. Но в одном он был уверен точно:
«У меня, определенно, есть надежда».
Серое Крыло открыл глаза и широко зевнул. Золотые лучи солнца освещали туннель. Кот увидел, что Черепаший Хвостик и котята ушли.
«Такое ощущение, что я проспал несколько лун», — подумал он, поднимаясь на лапы и сладко потягиваясь.
Когда он вновь расслабился, громкое мяуканье и визг восторга донеслись из лагеря. Любопытство подтолкнуло Серого Крыла подойти к выходу и выглянуть наружу.
Почти все его товарищи столпились в центре лагеря. Ветер и Утёсник тоже там были. Нехорошее предчувствие покалывало шкуру Серого Крыла, но он не придал этому значения.
Каждый кот, казалось, был счастлив от чего-то. Они, конечно, не могли собраться из-за угрожающей опасности. Когда Серое Крыло с интересом смотрел вниз, Хвост Молнии отошёл от собравшихся и побежал вверх по склону.
- Ты должен услышать это! — взволнованно позвал молодой котик. Он поманил Серое Крыло хвостом присоединиться к нему. — Облачное Пятно предложил нам дать бродягам длинные имена, как наши. Если ты не против!
Заинтригованный, Серое Крыло спустился вниз, чтобы присоединиться к остальным, и скользнул к Черепаший Хвостик.
«Новые имена смогут сослужить нам хорошую услугу», — рассуждал он про себя. — «Если у Ветер и Утёсника будут такие же имена, как у нас, возможно, каждый согласится, что им пора присоединиться к нам».
Как только эта мысль пришла к коту, он взглянул на Длинную Тень. Бывший лидер сидела на длинной скале, стерегла пустошь. Морда черной кошки не выражала ее мыслей.
- Хорошо, что ты здесь, — Облачное Пятно что-то рассказывал Ветер и Утёснику, когда Хвост Молнии сел рядом с ним. — Но я думаю, что все согласны, что ваши имена слишком короткие. У вас должны быть такие же длинные имена, как наши, если вы собираетесь проводить больше времени с нами.
Ветер и Утёсник одновременно весело расфыркались.
- Хорошо, — мяукнул Утёсник. — Ветер, как назовем тебя? Ветер, которая несется вниз по склону за кроликом?
Ветер пихнула друга лапой:
- Ради хорошего имени я, пожалуй, перестану гоняться за кроликами. Почему бы нам не назвать тебя Утёсником, у которого в лапе колючки?
Облачное Пятно тоже рассмеялся:
- Ну почему вы так несерьёзны?
- Ветер, я думаю, тебе стоит назвать себя Бегущая с Ветром, — мяукнула Намокший Цветок. — Ты действительно быстрая.
Ветер думала, наклонив голову в сторону, потом кивнула.
- Да, — решила она с довольным видом. — Теперь мое имя — Бегущая с Ветром.
- А как насчет Утёсника? — спросил Крик Галки.
- Куст Утёсника? — предложила Полёт Коршуна. — Хвост Утёсника?
- Может Колкий Мех? — добавила Черепаший Хвостик. — Твой мех постоянно торчит на голове, как шипы утёсника.
Утёсник встретился с ней взглядом.
- Отлично, пусть будет так, — решил он и облизал лапу, приглаживая шерсть на голове. — Спасибо.
Хвост Молнии моргнул, задумчиво глядя на бродяг. Его прежнее волнение исчезло, как туман под солнцем.
- Что случилось? — спросил Серое Крыло.
Хвост Молнии колебался, будто не хотел делиться своими мыслями.
- Я хотел бы, чтобы Гром был сейчас с нами и видел всё это, — мяукнул он в конце концов, пытаясь придать голосу оптимистичный тон. — Но теперь с нами в лощине живут новые коты, которые могут помочь вести нашу группу.
Серое Крыло почувствовал, как его мех искрит от негодования.
- Вести? — спросил он. — Я думал, что это моя обязанность.
Сейчас, когда кот это сказал, он, хоть и не хотел принимать лидерство Длинной Тени, понял, как важна для него эта должность.
- Я не имел в виду.., — начал возражать Хвост Молнии.
- А что ты имел ввиду? Бегущая с Ветром и Колкий Мех ещё не часть нашей группы, а ты уже говоришь о лидерстве?
Хвост Молнии испуганно смотрел на него, когда Серое Крыло спросил себя, не слишком ли он суров с молодым котом.
- Я лишь имел в виду.., — Хвост Молнии бросил взгляд на Бегущую с Ветром и Мех Утёсника, которые стояли посреди котов, поздравляющих их с новыми именами. — Ну, чем больше сильных котов будет у нас в группе, тем лучше, не так ли?
Серое Крыло все ещё был в нерешительности:
- Что ты имеешь ввиду под сильными? — спросил он.
Хвост Молнии передней лапой возил по земле, выглядя с каждым ударом сердца более виноватым. Оглянувшись, он вдруг воскликнул:
- Смотри, там Жёлудевая Шерстка! Мне нужно с ней поговорить!
Серое Крыло протянул лапу, чтобы остановить вскочившего молодого кота.
- Ты не ответил на мой вопрос, — мяукнул он. — Что ты имел ввиду под словом сильный?
Хвост Молнии развернулся к Серому Крылу. Его усы дрожали от негодования. Когти втыкались в землю, будто ему нужно было выместить на чем-то внутреннее смятение.
- Я имею в виду котов, способных встать против Чистого Неба! — выпалил он наконец. — Я уже говорил это! Я не могу поверить, что Гром ушёл с ним даже после тех историй, которые мы слышали, — мех молодого кота в гневе распушился, когда он посмотрел на Серое Крыло. — Не делай вид, что не знаешь, о чём я говорю, — прорычал Хвост Молнии. — Каждый кот знает, что Чистое Небо враждебно относится ко всем вокруг.
Серое Крыло стоял и смотрел на него, слишком удивлённый, чтобы что-либо сказать. Жёлудевая Шерстка подошла к ним. Она неуверенно перевела взгляд с тёмно-серого на брата.
- Что здесь происходит? — спросила кошка. — Вы спорите?
- О нет, — ответил Серое Крыло. От гнева и удивления его голос был холоден. — Зачем мне спорить с таким молодым котом, который лишь недавно выбрался из гнездышка?
Хвост Молнии попятился от такого оскорбления. Он открыл пасть, чтобы ответить, но, очевидно, передумал. Размахивая хвостом, молодой кот направился в сторону Бегущей с Ветром и Колкого Меха, за ним последовала сестра, которая все ещё выглядела сбитой с толку. Серое Крыло остался стоять на месте, наблюдая за происходящим. Когда его гнев улёгся, он понял, что упустил возможность.
«Если я собираюсь быть лидером и вести группу, мне нужно знать, что коты на моей стороне».
Тёмно-серый кот пробежал через лагерь, успокоив Облачное Пятно, что ничего не произошло. Он вскочил на вершину скалы рядом с Длинной Тенью. Черная кошка удивлённо посмотрела на него, затем отодвинулась от края, уступая место.
Оглядывая котов, Серое Крыло отыскал Бегущую с Ветром и Колкого Меха и склонил голову:
- Поздравляю вас с новыми именами, — начал он. — Мы надеемся, что они сблизят нас на протяжении ближайших сезонов.
«Я хотел бы их поприветствовать, как новых членов нашей группы», — подумал кот. — «Но не все ещё готовы принять их. И я хочу быть уверенным в себе, как в лидере. И дать занять Ветер лишь второе место. Я уверен, как только снег упадет на землю, она попытается взять лидерство на себя».
- Спасибо, — ответила Бегущая с Ветром на его слова.
Наконец все коты поняли, что происходит нечто неожиданное. Они повернулись к скале и посмотрели вверх, на Серое Крыло. Тот дождался, пока все не затихнут. Ожидание длилось лишь мгновение. Тёмно-серый кот видел, что каждому коту не терпелось услышать, что он скажет. Он заметил Черепаший Хвостик позади собравшихся которая удивлённо смотрела на друга.
«Я никогда не говорил ей, что собираюсь что-то сказать. Я и сам не знал этого минуту назад».
Выпрямившись так высоко, как мог, стоя на крае скалы, Серое Крыло откашлялся.
- Когда мой брат оставил нас вместе с Громом, — начал он. — Он сказал, что ни на что не надеется. Я не уверен, что согласен с ним.
Кот остановился, оглядывая собравшихся. Его три котёнка прижались друг к другу с Зазубренным Пиком, а Жёлудевая Шерстка стояла рядом с Хвостом Молнии, шерсть которого все ещё была взъерошена после их спора. Колкий Мех и Бегущая с Ветром стояли бок о бок. Взгляд Серого Крыла вернулся к Черепаший Хвостик.
Сильные чувства захлестнули его как водопад, падающий в озеро и скрывающий от посторонних глаз горную пещеру.
- Он ни на что не надеется и не рассчитывает, и не доверяет бродягам, — продолжил кот, его голос громко разносился над лагерем. — Но где бы мы были друг без друга? Я горжусь тем, что подружился с Бегущей с Ветром и Колким Мехом.
На мгновение Серое Крыло почувствовал пристальный взгляд Длинной Тени, которая сидела за ним на краю скалы. Он знал, черная кошка с осторожностью относилась к бродягам, но также Серое Крыло знал, что она в конце концов приняла бы их. Поэтому тёмно-серый кот не обратил внимания на этот взгляд.
- Но, если я собираюсь стать лидером, — продолжил он. — Мне нужно знать, что вы все со мной, — Серое Крыло сделал паузу перед тем, как задать вопрос, который многое значил для него. — Так что?
Когда кот закончил говорить, то закрыл глаза и принялся ждать. Внутри него все сжалось от молчания, которое, казалось, длилось пару сезонов.
«Что если я неправильно поступил?».
Серое Крыло раскрыл глаза, когда в воздух поднялись вопли восторга и крик поддержки.
- Да, Серое Крыло!
- Мы с тобой!
- Серое Крыло! Серое Крыло!
Серое Крыло удивлённо моргнул, глядя вниз. Кот почувствовал прикосновение Длинной Тени. Её теплое дыхание коснулось уха Серого Крыла, когда черная кошка прошептала:
- Теперь тебе стоит спуститься.
Несколько ударов сердца Серое Крыло стоял, будто его лапы вросли в скалу. Затем он взял себя в лапы и спрыгнул вниз, к своим товарищам. Все столпились вокруг лидера. Каждый либо терся боком с ним, либо клал кончик хвоста на плечо, либо соприкасался носом.
Полёт Коршуна, Крик Галки, Разбитый Лёд, Намокший Цветок…
Уверенность в себе и в товарищах росла в Сером Крыле. Кот был в восторге от ушей до кончика хвоста. Он был уверен в их преданности.
В конце концов Серое Крыло оказался нос к носу с Хвостом Молнии.
- Вот, о чём должны идти разговоры, — сказал лидер. — В этом настоящая сила.
Хвост Молнии понимающе опустил голову, его враждебность исчезла.
- Мы будем всегда за тобой следовать, куда бы ты нас не повёл, — мяукнул молодой кот.
«Я услышал всё, что мне нужно было», — подумал Серое Крыло.

Рассветные лучи солнца разбудили Серое Крыло. Кот лежал в туннеле вместе с Черепаший Хвостик и котятами. Они ещё спали: маленькие озорники забрались на мать и развалились там, а черепаховая кошка свернулась клубочком, положив хвост на нос, поэтому мех колыхался с её дыханием. Сердце Серого Крыла наполнялось теплом и любовью при одном только взгляде на подругу. Кот вспомнил, как Черепаший Хвостик была рада, когда они с Зазубренным Пиком в одиночку спустились с гор и догнали остальных путешественников. Она молча смотрела, как Серое Крыло влюблялся в Бурю. Теперь он понял, почему черепаховая кошка покинула пустошь и ушла жить к Пчёлке и Двуногим.
«Я сам довёл её до этого», — понял кот. — «Всё это время она заботилась обо мне больше, чем просто друг. А что сделал я? Я не обращал на неё внимания, не больше», — решил Серое Крыло.
Но побег от Двуногих и то, что Черепаший Хвостик подарила ему чувство уюта, пока кот жил с ней в одном туннеле, заставили взглянуть Серое Крыло на неё по-новому. Черепаший Хвостик всегда была рядом с ним.
«Мы заботимся друг о друге. Хотя… нет, это больше, чем просто забота и беспокойство», — Серое Крыло понял, что любит эту кошку.
- Эй! — чья-то лапа ткнула его в бок. — Вставай и поймай мне дичь, блошиношкурый.
Черепаший Хвостик проснулась, её зеленые глаза светились озорством.
- Кого это ты назвала блошиношкурым? Ладно, ладно, уже иду, — насмешливо заурчал Серое Крыло.
Он поднялся на лапы, отряхивая свою шерсть, и подошёл к выходу из туннеля. Рассветный морозец окутал кота, когда тот выбрался из палатки. На бледном небе виднелись облака. Там, где вот-вот должно было подняться солнце, небосвод слегка отсвечивал розоватым светом.
Направляясь из лощины, Серое Крыло почувствовал, как ему хорошо. Его обожженные лапы почти зажили, и даже дыхание не напоминало о недавних проблемах.
«Покинуть горы — лучшее решение, которое я когда-либо принял».
Серое Крыло знал, что если бы он не сделал этот выбор, то никогда бы не стал отцом Воробьиного Меха, Совиного Глаза и Сердца Гальки. Котят кот любил, как своих собственных.
«Если этот холодный сезон будет таким же легким, как предыдущий, то они вырастут сильными и здоровыми».
Серое Крыло не был бы так уверен в горах, где холод иногда убивал котов.
Когда кот достиг края лощины и вышел на пустошь, он услышал шаги крошечных лап и пронзительный писк восторга и волнения. Серое Крыло остановился и обернулся, уже догадываясь о том, кого увидит.
Три котёнка бежали к нему:
- Мы хотим охотиться с тобой, — сказал Совиный Глаз, его усы дрожали. — На этот раз по-настоящему. Больше не притворяться, лис!
Серое Крыло покачал головой:
- Нет, извини. Вы слишком малы.
- Пожалуйста! — Воробьиная Шерстка уставила свои умоляющие зеленые глаза на тёмно-серого кота. — Мы не маленькие, чтобы узнавать навыки удачной охоты.
Серое Крыло смотрел на кошечку строгим взглядом:
«Интересно, как она определила, что я хорошо охочусь?».
- Если вы думаете, что сможете обойти меня…, — начал он.
- Мы будем хорошо себя вести! — мяукнул Галечное Сердце, прыгая вокруг.
Серое Крыло понял, что не может сопротивляться их уговорам:
- Хорошо, — согласился он. — Но держитесь друг друга и не отходите от меня. Вам придётся делать то, что я скажу. Вы поняли?
Три котёнка энергично закивали.
- Тогда пойдёмте.
Серое Крыло повёл их по пустоши, вслушиваясь и принюхиваясь, чтобы вовремя заметить опасность. Котята следовали за ним, не издавая ни звука. Их волнение выдавали лишь дрожащие усы и сияющие глаза.
Вскоре Серое Крыло почувствовал запах кролика, который сидел в высокой траве. Сначала кот увидел лишь черные уши, но потом разглядел и остальное тельце между стеблей. Кролик был молодой и казался неокрепшим.
- Ведите себя очень тихо, — прошептал Серое Крыло котятам, указывая хвостом на дичь. — Смотрите туда.
Котята посмотрели туда, куда им указывал хвост. Галечное Сердце развернулся и моргнул, слегка опечаленный.
- Но он же всего лишь котёнок! — мяукнул он.
- Да, не расстроится ли его родители, когда он не вернется домой? — добавила Воробьиная Шерстка.
Совиный Глаз тоже выглядел расстроенным.
Мгновение Серое Крыло не знал, что ответить. Потом он сел и собрал котят, обнимая их хвостом.
- Я понимаю, что вы чувствуете, — мяукнул кот.
«Они не готовы к охоте, хотя и думают иначе».
- Мы не можем быть милосердными ко всем. Нам приходится быть жестокими, чтобы выжить. Я видел котов, которые умирают от голода…, — голос Серого Крыла дрогнул, когда он вспомнил свою сестру, Трепет Крыла. — И я не хочу, чтобы это когда-нибудь повторилось. Вы понимаете?
Котята недоумённо переглянулись.
- Я… Я думаю, что мы поняли, — наконец ответил Совиный Глаз.
- Тогда я сейчас вам покажу, как нужно охотиться на кроликов, — более оживлённо сказал Серое Крыло. — И я хочу, чтобы вы всегда помнили, что кролики могут быть опасны. Их задние лапы очень сильные. Один удар лапой может сломать позвоночник кота. Теперь смотрите.
Серое Крыло вновь посмотрел на дичь. Кролик сидел спиной к ним и пока что не заметил котов.
- Ветер дует в нашу сторону, — пробормотал Серое Крыло. — Вы знаете, чем это удобно?
Котята глубоко задумались.
- Потому что мы можем учуять кролика, — ответила Воробьиная Шерстка. — Но он не сможет учуять нас.
- Верно.
Маленькая кошечка гордо распушила шерсть на грудке.
- Сейчас стойте здесь и не двигайтесь, — дал указания Серое Крыло.
Кот осторожно начал подбираться к кролику. Между ним и дичью не было укрытия и преград, поэтому Серое Крыло не хотел, чтобы добыча улизнула от него прежде, чем кот сможет догнать её. Он преодолел уже половину расстояния, когда резко выпрямился и помчался к кролику. Серое Крыло прыгнул на кролика тогда, когда тот выскочил из травы, и, избегая задних лап дичи, искусно разорвал шею добыче. Кролик упал на землю и остался неподвижно лежать. Серое Крыло обернулся и позвал котят взмахом хвоста. Когда они подошли к коту, внезапно пятна начали танцевать перед его глазами. Всё, что Серое Крыло видел, было окутано тьмой. Боль прожигала его легкие, кот едва мог дышать.
«Только не снова!».
Котята сгрудились возле него, испуская тревожные писки. Их маленькие, пушистые тельца прижались к Серому Крылу.
- Ты ведь не заболел снова? — спросил один котёнок.
Серое Крыло оттолкнул их, когда в очередной раз еле-еле вздохнул.
«Да-да… Не всё так плохо в этот раз. Если я могу сам справиться с этим».
Кто-то из котят взвизгнул от боли. Тёмно-серый кот понял, что движение не было столь нежно, как он надеялся. Видимо, страх не позволил Серому Крылу двинуть лапой так, как он хотел.
- Мне очень жаль, — выдохнул кот. — Я не хотел тебя задеть.
Котята переглянулись, после чего Совиный Глаз пробормотал:
- Всё хорошо.
Галечное Сердце куда-то убежал. Когда котёнок вернулся, то положил на землю что-то маленькое и подошел к Серому Крылу:
- Можно я послушаю твоё дыхание? — спросил он.
Серое Крыло с сомнением посмотрел на полосатого котика.
«Сейчас не время для игр».
Но выражение мордочки Сердца Гальки было очень серьёзным, и какой-то внутренний голос сказал Серому Крылу согласиться.
- Хорошо, — мяукнул тёмно-серый кот, ложась неподвижно на спину.
Галечное Сердце прижался ухом к груди Серого Крыла и внимательно слушал дыхание. Через некоторое время котёнок поднял голову:
- Все не так уж и плохо, — мяукнул он. — Но я принес для тебя ягоды можжевельника: они помогут.
Галечное Сердце взял небольшую ягодку и положил рядом с Серым Крылом. Тёмно-серый кот уставился на мгновение на плод.
«Я не думаю, что это сможет причинить мне вред…».
Он слизнул ягодку, проглатывая ее. Почти сразу Серое Крыло почувствовал, как боль стихает. Но с каждым мигом росло его удивление.
- Откуда ты знаешь, что нужно делать? — спросил кот, снова садясь.
Галечное Сердце посмотрел на свои лапы, выглядя смущенно.
- Ну, я, вроде как, изучал это для себя, — признался он.
Серое Крыло почувствовал беспокойство.
- Я надеюсь, ты не ел всё подряд, чтобы понять действие трав, — мяукнул тёмно-серый кот.
- Нет! — расслабился Галечное Сердце. — Я просто слушаю Облачное Пятно и Пёструю Шерстку, так что знаю, какие травы полезны, а какие опасны.
Серое Крыло задумчиво кивнул.
«В Галечное Сердце есть что-то особенное. Какой котёнок будет интересоваться травами и знать, когда какие использовать?», — он вспомнил Камнесказа, которая осталась в горах, которая ещё не так давно посетила его сны.
«У неё иногда были видения», — подумал кот. — «Может этот котёнок был рожден, чтобы стать таким же, как Камнесказ?».
- Ты видишь сны? — осторожно спросил Серое Крыло.
Галечное Сердце быстро отвернулся:
- Нет.
Серое Крыло знал: полосатый котёнок соврал, но он решил, что на сейчас достаточно.
«Я попозже расспрошу его обо всём, когда другие котята не будут слушать».
- Хорошо, спасибо, — мяукнул тёмно-серый кот. — Я чувствую себя намного лучше. Давайте пойдем обратно в лагерь?
Серое Крыло поднял кролика, а котята помогали ему нести дичь, когда они направились обратно в лощину.
Когда они вернулись, Черепаший Хвостик сидела возле туннеля, умываясь.
Котята бросили кролика и помчались к матери, как только увидели её. Они прижимались к кошке, пока та ласково вылизывала их мордочки.
- Ты весь дрожишь! — воскликнула Черепаший Хвостик, глядя на Серого Крыла, который медленно шел к ней. — Что случилось?
Серое Крыло положил кролика перед кошкой.
- Ты гордишься своими котятами? — спросил он. — Они хорошо себя вели на своей первой охоте.
Черепаший Хвостик долго смотрела на друга:
- Ответь на мой вопрос, — мяукнула она. — Что произошло?
Прежде, чем Серое Крыло успел подумать, что ответить, Воробьиная Шерстка протараторила:
- Серое Крыло поймал кролика, но потом его дыхание вновь посмеялось над ним. Он оттолкнул нас в сторону.
- А Галечное Сердце принес ему ягоду, — добавил Совиный Глаз.
Серое Крыло заметил вспышку ярости в глазах Хвоста Черепахи, но её голос был спокоен и тих, когда она мяукнула:
- Котята, отнесите кролика вниз, в центр лагеря, чтобы мы смогли разделить его со всеми. Сейчас же, — отрезала она, видя колебания котят.
- Я помогу им, — предложил Зазубренный Пик, спускаясь сверху. — пойдёмте, котята.
- Спасибо, Зазубренный Пик, — мяукнула Черепаший Хвостик.
Серое Крыло раздраженно подергивал хвостом.
«Зазубренный Пик всегда рядом, когда котятам что-нибудь нужно».
Под наблюдением Зазубренного Пика, Воробьиная Шерстка, Галечное Сердце и Совиный Глаз потащили кролика вниз, а Серое Крыло и Черепаший Хвостик пристально смотрели друг на друга. Когда котята отошли на достаточное расстояние, Черепаший Хвостик поднялась на лапы:
- Давай пройдемся, — она начала подниматься вверх по склону, не дожидаясь Серого Крыла.
Кошка не произнесла ни слова, пока они с Серым Крылом не добрались до кустов утёсника, окружающих край лощины. Затем Черепаший Хвостик развернулась:
- Что происходит? — спросила она.
Серое Крыло прекрасно знал, что та имеет в виду, но у него не было ни малейшего представления о том, что можно ответить:
- Эээ… Что ты имеешь ввиду? — спросил кот, пытаясь выйграть время.
Черепаший Хвостик размахивала хвостом.
- Слишком долгое время мы не договаривали друг другу некоторые вещи, — начала она. — Хватит. Знаешь ли, я не глупая! Я вижу, что у тебя проблемы с дыханием со времён лесного пожара. Ты даже не можешь нормально научить своих собственных котят, хорошо, или котят, которые стали тебе родными, охотиться, без последствий. А что насчёт того, что ты толкнул их в сторону? О чем ты думал?
Серое Крыло чувствовал, что всё это обрушивается на него, как лавина в горах.
- Ты хоть представляешь, каково это? — спросил он, когда Черепаший Хвостик остановилась, чтобы перевести дух. — Пытаться сделать группу котов счастливыми? Спрашивала себя, правильно ли поступила Длинная Тень, когда она хотела, чтобы я занял ее место? Я ничего этого не просил! Я не просил быть лидером других котов! Теперь я даже спать спокойно не могу, заботясь о других! Ты действительно думаешь, что остальным котам следует знать, что я борюсь со своим собственным здоровьем? — кот испустил долгий вздох. — Я не чувствую себя лидером, — продолжил Серое Крыло. — Я не смог возглавить котов, когда начался пожар. Если бы не Гром и Речная Рябь…, — его голова поникла от стыда. Теперь кот прислушивался к стуку своего сердца и дыханию. Когда Серое Крыло поднял голову, то увидел, что гнев в глазах Хвоста Черепахи исчез.
- Мне очень жаль, — прошептала она. — Я не хотела тебя расстраивать. Я сказала всё это лишь потому, что беспокоюсь за тебя. Я не хочу, чтобы тебе стало ещё хуже. И я больше не хочу слышать о том, что ты оттолкнул котят.
- Этого больше не произойдет, — мяукнул Серое Крыло, борясь с подавленностью. — Всё, что мне было нужно, это немного воздуха.
- А в следующий раз? — спросила Черепаший Хвостик.
- Не будет следующего раза, — заверил её Серое Крыло.
Он был уверен в том, что его дыхание с каждым разом улучшалось. Кот встретился с пристальным взглядом Хвоста Черепахи. К счастью, она не продолжила этот спор.
Они направились обратно в лагерь, идя бок о бок. Черепаший Хвостик уже было открыло рот, чтобы что-то сказать, но послышался шорох в зарослях.
Жаркий, неприветливый запах стоял у Серого Крыла в горле.
- Собаки! — воскликнул он.
Тяжело дыша, два зверя выскочили из кустов и побежали к ним, громко рыча.
Серое Крыло потянул Черепаший Хвостик в сторону ближайшего дерева и вскарабкался за ней на ветки.
Собаки видели их и бегали вокруг дерева, прыгая на задних лапах или пытаясь забраться по стволу. Серое Крыло смотрел вниз, не смея пошевелиться. Собаки были огромные, с гладкими чёрными шкурами и висячими ушами. Их пасти были открыты, а языки свисали. Звери задыхались от желания достать котов.
- Что нам делать? — спросила Черепаший Хвостик. Она была скованна страхом и впивалась когтями в ветку.
Серое Крыло не ответил. Он вспомнил, что однажды сказал Тёмный Мох о собаках: вы никогда не будете рады встретиться с этими животными нос к носу.
«Но здесь две собаки. И мы всего в двух хвостах от лагеря!».
Его грудь опять пронзила боль, Серому Крылу казалось, что собаки назло ему появились здесь, чтобы доказать, что Черепаший Хвостик права. Всё закружилось перед глазами кота.
«Хоть бы я не упал с дерева!», — в отчаянии думал он.
Чувствуя его беды, Черепаший Хвостик прижалась к боку друга и прислонила Серого Крыла к стволу.
- Спасибо, — прошептал он, понимая, что теперь не упадет, поддерживаемый ею.
Из-за кустов утёсника послышались громкие шаги, а голос Двуногого был похож больше на вой. Одна собака огляделась, но они не отошли от дерева. Вскоре двое Двуногих появились оттуда, откуда выскочили собаки, и подошли к дереву, громко ступая на свих лапах. Они рассерженно что-то говорили. Серое Крыло не понял ни слова, но распознал сердитый тон. Двуногие вытащили длинные щупальца из своих шкур и прикрепили их на шеи собак, оттаскивая животных от дерева.
Собаки сопротивлялись, царапая землю, рыча и клацая зубами в сторону кошек. В конце концов Двуногие хлестнули щупальцами и рывком заставили зверей повиноваться, животные тихо пошли за ними.
Серое Крыло с облегчением выдохнул.
- Представь, они повинуются этому! — воскликнул он, а затем с отвращение фыркнул. — Жалкие собаки. Двуногие, должно быть, блошиноголовые, раз отпускают их на волю.
Слишком поздно кот вспомнил, что Черепаший Хвостик некогда жила в Гнезде Двуногих, но та уже спускалась вниз по стволу дерева. Серое Крыло поспешил за ней, скользя по грубой коре.
- Мне очень жаль, — мяукнул он. — Я не имел это ввиду!
Когда Черепаший Хвостик повернулась к нему, Серое Крыло был рад видеть в ее глазах искорки смеха
- Всё хорошо. Тебе не нужно беспокоиться, — сказала кошка ему. — Ты выглядел довольно испуганным для кота, который считает этих собак жалкими.
Серое Крыло с облегчением вздохнул. Он не хотел ссориться с Черепаший Хвостик. Её гнев по поводу охоты и лечения котёнком когтем ударил по сердцу кота.
- Спасибо, что согласилась сохранить мою тайну подольше, — мяукнул Серое Крыло, когда они направились обратно в лагерь. Черепаший Хвостик прибавила шаг и оказалась на хвост впереди него.
- Я никогда не соглашалась на такое, — сказала она, оглядываясь через плечо. — Пойдём. Давай уже вернёмся домой.

Как только Серое Крыло и Черепаший Хвостик вошли в лагерь, то тёмно-серый кот отошел от подруги, которая направилась проверить своих котят, и вскочил на длинную скалу:
- Пусть все коты соберутся и выслушают меня! — взвыл он.
Полёт Коршуна вышла из туннеля с Жёлудевой Шерсткой и Хвостом Молнии, которые размахивали хвостами пока поднимались к скале. Зазубренный Пик подтащил свою лапу поближе и сел рядом. Облачное Пятно и Пёстрая Шерстка посмотрели оттуда, где разбирали свои травы. Намокший Цветок подошла к Черепаший Хвостик и помогла собрать котят, угомонить их. Крик Галки и Разбитый Лёд появились на краю лощины. Разбитый Лёд нёс мышь. Только Длинная Тень не обратила внимания на призыв Серого Крыла, черная кошка склонилась над всё ещё неподвижным Лунной Тенью.
- Черепаший Хвостик и я только что столкнулись с собаками, — объявил Серое Крыло, когда все его товарищи собрались. — Несколько Двуногих увезли их, но мы должны быть впредь осторожнее. Весь оставшийся день мы должны быть рядом друг с другом, поэтому оставайтесь достаточно близко к лощине, пока мы не удостоверимся, что собаки вернулись домой с их Двуногими. Поняли?
- Конечно, Серое Крыло. — ответил Разбитый Лёд. Остальные коты тоже пробормотали соглашение.
- Я собака и я хочу съесть тебя! — завизжала Воробьиная Шерстка, прыгая на Совиный Глаз.
Пока Черепаший Хвостик растаскивала возившихся котят, все разошлись, а Серое Крыло соскочил со скалы. Кот подошёл к Длинной Тени и рассказал всё, что случилось. Но он заметил, что чёрная кошка слушает его лишь в пол-уха. Её морда выражала беспокойство, когда она смотрела на брата. Дыхание Лунной Тени было быстрым и поверхностным. Его глаза были закрыты, а мех свалялся. Раны на боках не заживали несмотря на травы, разложенные вокруг. Кровь медленной струйкой сочилась через тёмную кашицу из листьев.
- Я могу что-нибудь сделать? — спросил Серое Крыло. Он чувствовал страдания Длинной Тени.
Черная кошка пожала плечами:
- Нет, если ты вдруг не научился искусству исцеления, — ответила она.
Длинная Тень показалась Серому Крылу намного старше, нежели он знал кошку. Тёмно-серый кот положил кончик хвоста на плечо бывшему лидеру:
- Он поправится, — мяукнул Серое Крыло.
- Не говори этого, — прошипела Длинная Тень. — Ты ничего не знаешь, как и я. Будь добр, оставь нас в покое.
Кошка легла на землю, её взор сосредоточился на дыхании брата. Серое Крыло, возможно, был не лучше, потому что, когда кот побрёл к своему старому гнездышку, его грудь вновь пронзила боль. Его подъем на дерево не принесло ничего хорошего, но, по крайней мере, он не был так плох, как Лунная Тень.
«Почему случился этот пожар? Коты теперь больны и поранены, а я потерял Грома и Чистое Небо. Интересно, что они делают сейчас?».
Галечное Сердце подбежал к Серому Крылу, когда тот добрался до своего гнездышка.
- Ты в порядке? — спросил котёнок.
- Да, я в порядке, — ответил Серое Крыло.
- Знай, он хочет за тобой следить, — мяукнула Черепаший Хвостик, когда она подошла к ним.
- Хорошо, — Серое Крыло коснулся хвостом макушки полосатого котёнка. — Но я уже достаточно наговорился о болезнях за сегодняшний день!
Он опустился в свое старое гнездышко, поудобнее зарываясь в сухие папоротники.
«Другие может хотят разделить дичь. Но я просто хочу поспать».
Когда Серое Крыло проснулся, серые тучи затянули небо, скрывая солнце и нависая над пустошью. В воздухе чувствовалось влажность, будто вот-вот должен был начаться дождь. Небольшое движение подстилки, заставило тёмно-серого кота повернуться. Галечное Сердце спал на боку, его лапы и тело подергивались, будто котёнок бежал во сне.
«У него красочный сон», — подумал Серое Крыло.
Он не хотел будить спящего котёнка, потому что знал, что котов опасно вырывать из их снов.
«Кроме того, если я прав насчет Галечное Сердце, то это может быть не простой сон».
Серое Крыло терпеливо ждал, когда проснется Галечное Сердце. Вдруг котёнок резко вскочил на лапы и, развернувшись, зашипел на Серого Крыла. Тёмно-серый кот протянул лапу, чтобы успокоить его.
- Успокойся, — пробормотал Серое Крыло. — Всё хорошо. Ты просто видел сон.
Постепенно Галечное Сердце возвращался в реальность, его взгляд устремился на морду Серого Крыла.
Тёмно-серый кот видел в глазах котёнка мрачный ужас.
- У тебя и раньше были сны, да? — спросил он.
Вместо ответа Галечное Сердце свернулся в маленький клубочек, прижимаясь к боку Серого Крыла. Тёмно-серый кот почувствовал, как дрожит котёнок. Он осторожно начал успокаивающе вылизывать полосатую шкуру котика:
- Всё хорошо, — прошептал Серое Крыло. — Ты можешь всё рассказать мне.
Постепенно дрожь Сердце гальки исчезла:
- Я и раньше видел сны, — признался он. — Совиный Глаз и Воробьиная Шерстка спят намного крепче, поэтому я знаю, что только я вижу эти сны. Но в них я чувствую всё… это больше, чем просто сны. Неужели я мышеголовый? — нерешительно спросил котик.
Серое Крыло покачал головой:
- Не совсем так. Расскажи мне поподробнее о своих снах, — мяукнул он.
Глаза Галечное Сердце уставились куда-то далеко, он вспоминал…
- Есть один сон, который я часто вижу, — начал котик. — Я иду по длинному тёмному туннелю, а впереди яркий свет, будто в конце — звезда под землей.
- И что же напугало тебя? — спросил Серое Крыло, поглаживая спину котёнка хвостом.
- О, ничего! — засветились глаза Галечное Сердце. — Зрелище было захватывающим! Я действительно хотел дойти до конца туннеля и выяснить, откуда идет свет. Но вот, что было странно… Я думал, что если дойду до источника света, то всё пойму. Но каждый раз я просыпаюсь прежде, чем достигаю конца туннеля, — закончил он, выглядя расстроенным.
Серое Крыло не мог понять смысла этого сна.
- Не беспокойся, — успокоил он котёнка. — Ты не единственный кот, который видит такие сны. Помнишь, как я и Черепаший Хвостик рассказывали о Сказительнице Остроконечных Камней и других горных котах, откуда мы пришли?
Галечное Сердце кивнул.
- Хорошо, Камнесказ временами видела такие же сны. Совсем, как ты.
Глаза котёнка загорелись интересом:
- Правда?
- Да. И она очень мудрая кошка, — дальше Серое Крыло продолжал неуверенно. — А какой сон привиделся тебе на этот раз, Галечное Сердце?
- Битва… Большая битва, — ответил Галечное Сердце, опять начиная дрожать. — Коты шипели и царапали друг друга. Я думаю, что видел там Чистое Небо. Этот сон я вижу не впервые.
Мрачное предчувствие поселилось в Сером Крыле, хотя он и старался не подавать виду, что чем-либо обеспокоен.
«Неужели это предупреждение?».
- Всё хорошо, — успокоил кот Галечное Сердце. — Никому больше это не рассказывай.
Посмотрев в сторону входа в туннель, Серое Крыло заметил, что Зазубренный Пик присел рядом. Покалеченный кот внимательно смотрел на них.
«Он слишком далеко, чтобы услышать, о чём мы говорили. Даже если и услышал…».
Серое Крыло обернулся вокруг Сердца Гальки, склоняясь над котёнком так, что их морд не было видно. Он будто бы не хотел, чтобы Зазубренный Пик или любой другой кот их увидел.
«Если Галечное Сердце особенный, то он должен быть в безопасности», — подумал Серое Крыло.
- Пока не говори никому, — мяукнул он. — Но дай мне знать, если у тебя появятся новые сны…
Кот замолчал, горестный вой раздался с противоположного конца лагеря.
Вскочив на лапы, Серое Крыло увидел Длинную Тень, склонившуюся над телом брата. Остальные подбегали к ней. Серое Крыло и Галечное Сердце присоединились к котам, быстро перебирая лапами.
Лунная Тень распластался по земле, его лапы были скрючены, как будто в последней судороге. Липкая лужица крови разлилась по земле около рта черного кота.
«Нет! Лунная Тень, видимо, умер, пока я и котята спали», — подумал Серое Крыло.
Он пробирался через толпу собравшихся котов, пока не добрался до Длинной Тени.
Черная кошка покачивалась взад и вперёд, когтями разрывая землю от гнева и печали.
- Его время ещё не пришло! — взвыла она.
Коты окружили их, все стояли молчаливые и ошеломлённые из-за смерти Лунной Тени.
Серое Крыло понял, что оставалось лишь сделать одно. Он вытянул лапу и прикоснулся к телу черного кота: оно было холодное. Серое Крыло содрогнулся от горя. Никогда не было просто видеть смерть кота.
«Мы должны похоронить его».
Серое Крыло вспомнил, как они оставили на вечный покой под камнями Трепет Крыла. Сердце кота болезненно сжалось. Чем быстрее они пройдут через это, тем лучше.
- Ты готова? — осторожно мяукнул он Длинной Тени.
Черная кошка не спросила, что имеет ввиду Серое Крыло. Она в своё время повидала достаточно умирающих котов.
Оглянувшись, Серое Крыло заметил Зазубренного Пика и поманил его хвостом.
- Мы похороним Лунную Тень, — сказал он брату, когда покалеченный кот похромал к ним. — Я хочу, чтобы ты остался здесь и последил за котятами. Они слишком малы, чтобы пережить такое.
Зазубренный Пик выпрямился, уверенно смотря на Серое Крыло.
- Ты можешь мне доверять, Серое Крыло.
Совиный Глаз и Воробьиная Шерстка подбежали к Галечному Сердцу, который, опустив голову, смотрел на тело Лунной Тени.
Серое Крыло видел, что котёнок понимал, что уже не может ничем помочь этому коту.
- Зазубренный Пик позаботится о вас, пока нас не будет в лагере, — мяукнул Серое Крыло, обнимая котят хвостом.
- Отлично! Он знает такие классные игры, — согласилась Воробьиная Шерстка.
- Но почему мы не можем пойти с вами? — спросил Совиный Глаз.
- Потому что есть вещи, которые маленьким котятам не стоит видеть, — ответил Серое Крыло.
- Совершенно верно, — подошла Черепаший Хвостик, присоединяясь к собравшимся. — Вы, котята, останетесь здесь, с Зазубренным Пиком.
Она сомневалась, глядя на младшего брата Серого Крыла.
- Спасибо, — сказала кошка. — Мы не справились бы без тебя.
Покалеченный кот опустил голову, признательный во всем. Но потом встряхнулся:
- Пойдёмте, котята, — позвал он, хромая подальше от тела Лунной Тени.
Как только котята, прыгающие за Зазубренным Пиком, скрылись, Серое Крыло и Длинная Тень подняли тело Лунной Тени. Он был легче, чем предполагал тёмно-серый кот. В последние дни, Лунная Тень ничего не мог есть из-за ран. Медленно и с уважением, они вынесли тело чёрного кота из лощины. Остальные последовали за ними, слышался лишь приглушенный звук, когда коты опускали лапы на землю.
Когда они вышли на пустошь, Серое Крыло заметил Колкого Меха и Бегущую с Ветром, приближающихся к ним в нескольких хвостах.
- Мы поможем, — сразу же предложил Колкий Мех, как только подошел.
- Спасибо, — мяукнул с благодарностью Серое Крыло.
- Хорошо, встаньте все в линию, — сразу же начала командовать Бегущая с Ветром. — Не толпитесь около Лунной Тени. Окажите ему хоть капельку уважения.
Некоторые испуганно взглянули на бродягу, которая быстро говорила, но все были слишком поражены горем, чтобы возмущаться. Серое Крыло был благодарен за её спокойствие.
«Она видит, что нужно всем, потому что её не ослепило горе».
Все выстроились за Серым Крылом и Длинной Тенью, несших Лунную Тень в тихое место в скале. Коты расступились, когда Колкий Мех и Бегущая с Ветром начали рыть землю и камни. Наконец, появилась ямка, в которую легко помещался Лунная Тень. Серое Крыло и Длинная Тень перевернули мертвого кота, кладя в землю.
Серое Крыло вздрогнул, увидев кровь и грязь на животе Лунной Тени.
«Ни один кот не заслуживает такой смерти».
Живот Лунной Тени был раскрыт: все могли видеть ужасные ожоги на его шкуре. Длинная Тень отчаянно взвыла. Спустившись в яму рядом с братом, она попыталась перевернуть кота так, чтобы никто не видел его ран. Но яма не была достаточно большой, а тело Лунной Тени уже окоченело.
Черепаший Хвостик подошла к краю ямы:
- Вылезай, Длинная Тень, — мягко мяукнула черепаховая кошка. — Оставь его.
Длинная Тень посмотрела на неё с гневом в глазах, но вскоре успокоилась, горе было сильнее. Неохотно она выбралась и с потускневшими глазами наблюдала, как Крик Галки и Разбитый Лёд сваливали камни и скалы, пока Лунная Тень не исчез навсегда.
Серое Крыло чувствовал, что они сделали не достаточно.
«Это первая смерть с тех пор, как мы пришли на пустошь. Мне нужно сказать что-то. Это важно».
Когда Крик Галки и Разбитый Лёд отошли, вычищая землю из лап, Серое Крыло развернулся к остальным.
- Лунная Тень был храбрым котом, — начал он. — Он многое пережил, как в горах, так и здесь. Его смерть доказывает то, что многое изменилось с тех пор, как мы оставили горы. Я также знаю, что множество изменения и препятствий ждут нас впереди. Но, чтобы ни случилось, ни один кот не должен забыть Лунную Тень. Я уверен, что этого никогда не произойдёт.
Прежде, чем он закончил говорить, Длинная Тень развернулась и побрела в лагерь. Серое Крыло чувствовал, как рассыпается его сердце при виде черной кошки в одиночестве. Остальные коты последовали за ней.
Серое Крыло последним вернулся в лагерь. Он на мгновение остановился на краю лощины, наблюдая, как коты огорчены прощанием с Лунной Тенью. Пока тёмно-серый кот стоял там, Зазубренный Пик спешно хромал к нему. Мех брата распушился, а в голубых глазах светился страх.
- Серое Крыло! — выдохнул он. — Я потерял Совиного Глаза!
Серое Крыло не верил своим ушам:
- Что ты имеешь ввиду под «потерял»? Всё, что тебе нужно было делать, это позаботиться о трёх маленьких котятах!
Вина и стыд затопили Зазубренного Пика.
- Я решил обучить их. Они тренировались взбираться на скалу. Естественно, я не смог им показать, но давал советы и указания. Я помогал Воробьиной Шерстке и Галечное Сердце, когда понял, что Совиного Глаза с нами нет.
Серое Крыло тревожно вонзил когти в землю.
- Это не оправдание. Ты должен был присматривать за всеми тремя!
Он знал, как сурово звучали его слова. Кот видел, как вздрогнул Зазубренный Пик, но был слишком обеспокоен о Совином Глазе, чтобы обращать внимание на это. Его взгляд осмотрел лощину. Два котёнка стояли рядом друг с другом в паре хвостах вниз по склону. Они испуганно раскрыли глаза. Но в лощине не было никаких следов Совиного Глаза.
- Ты проверил все туннели? — спросил Серое Крыло брата.
Молодой кот напряжённо кивнул.
- Его там нет.
Черепаший Хвостик подошла к ним и встала рядом с Серым Крылом.
«Она спокойна, слишком спокойна!», — подумал тёмно-серый кот, когда она говорила Зазубренному Пику.
- Ты не должен волноваться, — сказала кошка. Казалось мать потерянного котёнка еле-еле выговаривает слова. — Ты не виноват.
Серое Крыло поманил хвостом котят:
- Вы знаете что-нибудь об этом? — спросил он обоих.
Галечное Сердце покачал головой. Воробьиная Шерстка водила лапой по земле, опустив голову.
- Воробьиная Шерстка! — резко мяукнула Черепаший Хвостик. — Если ты что-то знаешь, то должна нам немедленно сказать!
- Совиный Глаз сказал, что собирается на охоту за кроликом, — неохотно призналась черепаховый котёнок.
- За кроликом! — Черепаший Хвостик испуганно посмотрела на Серого Крыла. — Но он ещё слишком мал, чтобы справиться с кроликом. Он один!
- На пустоши могут оказаться собаки, — добавил Серое Крыло, чувствуя, как грудь начала сжиматься от осознания того, что может случиться с Совиным Глазом. — Почему ты не рассказала это Зазубренному Пику? — сурово спросил кот Воробьиная Шерстка, в его тоне смешались гнев и страх.
Котёнок вздрогнула.
- Потому что я не думала, что он говорит это серьёзно! — завопила она. — Я думала, что он просто хвастается. Я никогда бы не поверила, что он настолько блошиноголовый, чтобы на самом деле сделать это.
Серое Крыло на мгновение замер. Кот знал, что у Совиного Глаза отличные охотничьи инстинкты, но решение идти на пустошь в одиночку, было самым безрассудным из всего того, что он слышал.
- Мы должны найти его, — решил Серое Крыло.
«Я не могу допустить, чтобы котёнок был убит в нападении собаки или в бое с кроликом».
Взмахом хвоста он созвал остальных котов:
- Черепаший Хвостик и Бегущая с Ветром, вы остаетесь здесь и будете ухаживать за котятами, — приказал кот, не обращая внимания на взгляд Зазубренного Пика, полный боли.
«Я не могу доверить ему развеселившихся котят!».
- Крик Галки, я хочу, чтобы ты пошел со мной. Колкий Мех, ты можешь взять на себя ответственность за вторую группу?
Когда коты начали организовываться, Серое Крыло подошел к Длинной Тени: она единственная, кто не ответил на его призыв. Черная кошка сидела у подножия длинной скалы, смотря куда-то вдаль.
- Длинная Тень, Совиный Глаз отправился на пустошь в одиночку, чтобы поохотиться, — объяснил Серое Крыло. — Мы идём искать его. Ты идешь со мной? — когда Длинная Тень не ответил, он добавил. — Я знаю, что ты сейчас скорбишь по Лунной Тени, но ты нужна мне.
Длинная Тень встала и отряхнула шерсть, будто пыталась избавиться от чего-то навязчивого. Кошка повернулась, чтобы посмотреть на Серое Крыло. Ее глаза горели.
- Мой брат мертв, — мяукнула Длинная Тень. — Я не выдержу ещё одну смерть. Конечно, я помогу. С чего начнём?

Когда Серое Крыло повел котов вверх по склону, то остановился поговорить с Намокшим Цветком, которая наблюдала за происходящим с огромными глазами от беспокойства. Наклонив уши в сторону Зазубренного Пика, Серое Крыло мяукнул:
- Ты позаботишься о нём?
Намокший Цветок кивнула:
- Не волнуйся, Серое Крыло. Я позабочусь.
На краю лощины тёмно-серый кот остановился, тщательно принюхиваясь, пока не нашел след Совиного Глаза.
- Сюда! — воскликнул он, подзывая хвостом Длинную Тень и Крик Галки.
Но как только три кота направились по пустоши, слабый запах котёнка исчез в вони собак.
- Мы никогда не найдем его так, — пробормотал Крик Галки.
Страх разливался внутри Серого Крыла, будто вместо крови по его жилам тек растаявший снег.
Оглядывая пустошь, кот понял, что мала вероятность найти котёнка, которого он полюбил как своего, пока с ним ничего не случилось.
«Но тогда может быть уже слишком поздно».
- Он, кажется, пошёл туда, — мяукнул Серое Крыло, поймав слабый запах котёнка.
И кот, и его товарищи внимательно прислушивались к свои чувствам, навострив уши и приоткрыв пасти, чтобы найти мельчайший след Совиного Глаза.
Пробираясь через заросли утёсника, Серое Крыло увидел на одной из веток кровь. Его лапы вросли в землю, а сердце часто застучало в груди, кот боялся, что это кровь котёнка.
Длинная Тень подошла и обнюхала капельки:
- Мне жаль, — мяукнула она. — Здесь слишком сильно воняет собаками, я не могу разобрать, чья это кровь.
Серому Крылу было неприятно, но он заставил себя идти вперёд.
С другой стороны зарослей, три кота бросились в рассыпную, пытаясь вновь найти запах озорного котёнка. В конце концов Длинная Тень подняла хвост:
- Сюда! — крикнула она. — Эта тропа ведёт в лес.
Серое Крыло посмотрел на линию деревьев, которая пока что была далеко.
«Где-то там, лагерь Чистого Неба. Защитит ли он Совиного Глаза, если тот будет в опасности?».
Пустошь постепенно снижалась, переходя в долину около узкого ручейка. Здесь запах собак не чувствовался так сильно, и всё казалось спокойным. Но лапы Серого Крыла покалывало опасением:
«Здесь слишком спокойно…».
Оглядевшись, он понял, что в случае нападения, им некуда будет спрятаться: рядом не была ни дерева, ни куста, чтобы залезть на них. Только вдоль ручейка рос редкий камыш, да высокая трава.
Коты направились вниз по течению, следуя за запахом Совиного Глаза, когда Серое Крыло услышал пронзительный вскрик, зовущий его по имени. Он напрягся; обернувшись, тёмно-серый кот заметил голову Совиного Глаза, выглядывающую из камышей.
- Посмотри, что я поймал! — торжествующе пискнул котёнок, подбрасывая в воздух полевку.
Облегчение захлестнуло Серого Крыла, но сразу сменилось вспышкой гнева:
- Ты глупый, очень глупый комок меха! — взвыл он, прыгая в воду и идя к котёнку. Его грудь снова начала болеть от беспокойства и усилий во время бега.
Длинная Тень и Крик Галки тоже пересекли поток. Но когда они дошли до Совиного Глаза, облака, которые нависали над пустошью целый день, разразились дождем. Большие капли упали на шкуру Серого Крыла, и вода покрылась рябью.
- Теперь мы промокли насквозь! — проворчал Крик Галки.
Дыхание Серого Крыла прерывалось хрипами в груди. Он не мог опять напрячься, чтобы быстро добежать и найти укрытие в лагере. Кот поежился, когда дождь усилился, но вскоре заметил нору чуть выше по берегу ручейка.
- Там, наверху! — рявкнул он на Совиный Глаз, толкая котёнка перед собой и забираясь за ним в укрытие.
- Давайте! — позвал кот остальных.
Из входа в нору пробивался лишь маленький лучик света, а внутри чувствовался давний запах кролика. Но здесь было достаточно места, поэтому Серое Крыло прошел вперед, шерсть кота касалась земляных стен.
Когда он обернулся через плечо, то почувствовал запах Длинной Тени и Крика Галки. На фоне тусклого света Серое Крыло легко рассмотрел уши черной кошки.
В следующее мгновение послышался глухой скользящий звук, свет исчез, оставляя котов в темноте.
- Что случилось? — крикнул Серое Крыло, чувствуя, как сжимается его живот от страха.
- Вход рухнул, — ответил Крик Галки, в его голосе звучала досада, нежели испуг. — Дождь, видимо, размыл землю там.
- А тем временем, мы оказались в ловушке, — прохрипела Длинная Тень.
Вина захлестнула Серого Крыла, как дождь снаружи. Он пытался побороть своё дыхание, потому что в тишине остальные могли услышать его хрипы. Кот никогда не чувствовал себя более бесполезным.
«Если бы не моё плохое дыхание, мы были бы уже на половине пути к лагерю».
- Я… Я извиняюсь, — задыхался Серое Крыло. — Я не…
Его голос сильно дрожал из-за чувства неудачи и кот не смог закончить то, что хотел сказать.
- Это не твоя вина, — твердо мяукнул Крик Галки. — И все не так уж и плохо. Все, что нам нужно, — идти вперед. Обязательно будет ещё один выход.
Серое Крыло начал ползти вперед, легонько подталкивая Совиный Глаз.
- Как интересно! — пискнул маленький котёнок, добавляя. — Мышиный помет! Я бросил свою полевку в ручей!
Серое Крыло, двигаясь вперёд, понял, что постепенно темнота уступает слабому серому свету. В то же время, кот различил странный запах: настолько сильный, что сначала он напоминал запах лисы, хотя чем-то и отличался. Серое Крыло грозно распушился.
Через несколько шагов, туннель расширился так, что коты могли встать рядом друг с другом и осмотреться. Множество туннелей вело отсюда. Свет просачивался сюда через небольшую дыру в потолке, образованную корнем, который приподнял землю. Пол пещеры был покрыт опавшими листьями и папоротниками. Серое Крыло поморщился от запаха.
- Ну и противно же здесь! — заключил Совиный Глаз. — Мне здесь не нравится!
Крик Галки лапой ударил котёнка по уху.
- Это твоя вина, что ты убежал от Зазубренного Пика, — мяукнул он. — Разве ты не слышал о том, что нельзя покидать лагерь? Ты не можешь пропускать мимо ушей приказы Серого Крыла, особенно сейчас, когда он наш лидер и самый уважаемый кот в лагере.
Несмотря ни на что, Серое Крыло знал, что Крик Галки пытается подбодрить его. Но вина только больше вгрызлась в него:
«Уважение? Я не заслуживаю его!».
Но кот промолчал, не желая показать Совиному Глазу своё плохое самочувствие.
- Я всего лишь немного повеселился! — возразил Совиный Глаз. — И я поймал полевку!
- Повеселился!? — воскликнул Крик Галки. — Ты пчелоголовый котёнок, ты…
- Хватит, успокойтесь, вы оба, — прервал их Серое Крыло. — Нам нужно решить, какой туннель выбрать, — продолжил он, указывая хвостом на один из выходов из пещеры.
«Я не могу долго ждать. Влажный воздух причиняет ещё большую боль груди».
Но как только он провел котов по пещере до ближайшего туннеля, в нем что-то зашевелилось. Серое Крыло заметил, как животное остановилось около выхода. У него был черный мех с белыми полосками, посередине узкой морды; с яркими бусинками-глазами и маленькими ушами. Короткие лапки животного заканчивались тупыми, грозными когтями. Серое Крыло замер со смесью страха и любопытства.
- Что это? — прошептал он.
- Это барсук, — просто ответила Длинная Тень. — Я помню, Тёмный Мох рассказывал мне об этом. Он говорил, что они живут группами, также, как и мы, и что они очень жестокие.
«А мы просто зашли в их логово», — подумал Серое Крыло.
Стараясь ясно мыслить, он понял, что на их стороне лишь одно преимущество — скорость.
«Это существо большое и неуклюжее, вряд ли оно сможет двигаться также быстро, как кот. Мы в ловушке, но мы должны попытаться уйти».
Барсук вышел из туннеля и поднялся на задние лапы над котами и открыл пасть, показывая свои желтые огромные зубы.
- Бегите! — вскрикнул Серое Крыло. Убедившись, что Совиный Глаз последовал за ним, он помчался к следующему туннелю и кинулся внутрь. Почти сразу кот понял свою ошибку. Они могли бежать только с той скоростью, с которой позволяло бежать дыхание Серого Крыла, а это была далеко не та скорость, с которой хотел бежать кот.
«Я должен пропустить остальных вперед. Так я смогу столкнуться нос к носу с барсуком, тогда они успеют убежать. Но сейчас уже поздно».
Туннель был так узок, что другие коты не смогли бы обойти его. К счастью Серое Крыло заметил, что после нескольких хвостов туннель разветвился на несколько, с двух сторон.
Серое Крыло петлял в сети туннелей, пытаясь оторваться от гнавшегося за ними барсука. В разные дыры в потолке проходило достаточно света, чтобы он видел свой путь. Когда кот услышал болезненный взвизг позади себя, Серое Крыло напрягся. Затем донесся звук завязавшегося боя.
«Кто-то ранен!».
Но не было пути назад, как бы он не хотел вернуться, чтобы помочь. Кот должен был бежать вперед. На последнем повороте Серое Крыло заметил луч света впереди и понял, что они нашли выход. Он собрал свои последние силы, заставляя себя быстрее перебирать лапами, и вскоре выпрыгнул из туннеля.
Дождь понемногу стихал. Через его завесу Серое Крыло увидел, что они совсем недалеко от опушки леса. Самое дальнее дерево было всего в нескольких хвостах. Быстрым взглядом проверив, что все коты выбрались из туннеля, тёмно-серый кот прыгнул на дерево и, помогая себе когтями, стал взбираться вверх по стволу, пока не добрался до ветки. Серое Крыло дрожал, кот дышал глубокими вдохами. Остальные присоединились к нему, скрываясь в листве.
Серое Крыло посмотрел вниз и увидел барсука, высунувшего свою полосатую морду из туннеля. Злые глазки хищника пробежались по лесу, после чего животное взвыло и исчезло под землей.
Длинная Тень облегченно вздохнула:
- Он ушёл!
- Совиный Глаз, ты в порядке? — спросил Серое Крыло.
Котёнок, прижимавшийся к тёмно-серому коту, дрожал от страха. Серое Крыло заметил ранку на его задней лапе, откуда медленно сочилась кровь.
- Ты ранен! — воскликнул кот. – Вот, кого я слышал.
- Ничего страшного. Я в порядке, — смело мяукнул Совиный Глаз, хотя и стучал зубами.
Крик Галки высунул когти:
- Я оставил барсуку то, над чем ему стоит подумать.
Серому Крылу не верилось, что котёнок уже ранен, хотя он такой маленький.
«Это моя вина», — в отчаянии подумал он. — «Какой из меня лидер, когда я не могу защитить своего собственного котёнка?».
На землю упала последняя капля дождя. Тучи начали рассеиваться. Серое Крыло видел, как солнце исчезает за горизонтом.
- Я не думаю, что барсук вернётся, — мяукнул он. — Нам лучше будет возвратиться в лагерь. Если мы здесь останемся до темноты, то может произойти что-нибудь ужасное.
Длинная Тень первой спрыгнула с дерева и встала во главе, когда они направились обратно на пустошь. Серое Крыло и Совиный Глаз шли позади. Первый пытался побороть боль в груди, а второй — прихрамывал на свою больную лапу.
- Мне жаль, — пробормотал Совиный Глаз, виновато хлопая глазами. — Я не должен был покидать лагерь один.
Серое Крыло повёл ушами, показывая, что слышал котёнка: у него не было сил что-либо ответить. Кот поднял голову и увидел Высокие Скалы, выделяющиеся на фоне заходящего солнца. Они напоминали Серому Крылу об их горах и прошлом доме.
«Если бы со мной была Камнесказ, чтобы она наставляла меня», — подумал он. — «Но она так далеко. Половинка Луны ничем не сможет мне помочь».
Когда кот достиг края лощины, то заметил своих товарищей, прижавшихся друг к другу посередине поляны и о чем-то тревожно разговаривающих.
Намокший Цветок подняла голову и заметила прибывших.
- Они вернулись! — прокричала она.
Мгновенно Черепаший Хвостик сорвалась с места и помчалась вверх по склону, бросаясь к Совиному Глазу. Кошка тревожно вылизывала своего сына.
- Я зла на тебя! — мяукнула она. — О чём ты думал, когда пошел на пустошь в одиночку? Ты ранен!
- Я поймал полевку, — гордо заявил Совиный Глаз.
- Я ничего не хочу об этом слышать!
Черепаший Хвостик повела котёнка в лощину. Остальные последовали за ними, но котов мгновенно окружили товарищи с расспросами о случившемся. У Серого Крыла до сих пор не прошла боль в груди, поэтому он сел в сторонке, предоставляя рассказать все Длинной Тени. Тёмно-серый кот заметил, как Зазубренный Пик поморщился при упоминании о том, как они взбирались на дерево. Серое Крыло подумал, что, возможно, молодой кот вспомнил свою покалеченную лапу.
Галечное Сердце и Воробьиная Шерстка бросились к своему брату, зарываясь своими носами в его мех. Оглядев рану Совиного Глаза, Галечное Сердце начал её энергично вылизывать.
- Это поможет остановить инфекцию, — с уверенностью заявил полосатый котёнок, в перерывах между вызыванием, — тебе следует оставлять ранку всегда чистой.
- Откуда ты узнал всё это? — спросил Совиный Глаз.
- Мне рассказал Облачное Пятно, — немного погодя ответил котик. — Он учил меня применять все травы. И сказал, что, когда я немного подрасту, то они с Пёстрой Шерсткой возьмут меня собирать травы.
Между тем, Серое Крыло понял, что Черепаший Хвостик смотрит на него:
- Как ты позволил этому случиться? — спросила она. — Этот барсук мог убить нашего сына.
- Я? — Серое Крыло, казалось, забыл свое обещание никогда не ссориться с черепаховой кошкой. — Так это моя вина? Я побежал спасать его! Если бы Совиный Глаз не был таким непослушным…, — его голос затих. Грудь кота заколола сильнее, чем когда-либо. Серому Крылу стало трудно дышать. Он почувствовал, как покачнулся на лапах, пятна поплыли перед глазами.
- Вот! — отрезала Черепаший Хвостик.
Через искры в глазах, Серое Крыло видел, как она призывает всех. Черепаховая кошка говорила громче, заглушая тревожный ропот остальных.
- Смотрите на Серого Крыла! Неужели никто не видит, что он едва ровно сидит? Неужели никто не слышит хрипы, вырывающиеся из его груди? Он серьезно болен. Неужели у меня единственной остались глаза? — её хвост яростно метался из стороны в сторону, когда кошка посмотрела на остальных. — Если Серое Крыло не хочет говорить правду, то это сделаю я, — продолжила Черепаший Хвостик. — Ему нужно время, чтобы восстановиться. Он больше не может вести нашу группу. Он не может…
Рёв в ушах Серого Крыла заглушил последние слова кошки. Шум был похож на тот ветер, который раскачивает деревья в грозу. В глазах потемнело. Тёмно-серый кот не почувствовал, как рухнул на землю. Весь мир сжался до крошечного лучика света, но и тот сразу исчез.

Гром шёл по роще, следуя за Инеем и Лепестком. Коты патрулировали границы территории Чистого Неба. В просветах между ветвями над головой виднелись лишь облака. Воздух был влажен и холоден, а земля под лапами — сырая. Гром вздрогнул, когда капля воды упала ему на пятку. Рыжему коту было приятнее находиться в обществе Инея и Лепестка, нежели остальных котов группы отца. Но осторожность других во всём повлияла и на Грома. Теперь рыжий кот не знал, кому можно доверять.
Он не мог избавиться от чувства вины перед Инеем, который по-прежнему хромал от того, что во время пожара наступил на горящую ветвь. Рана не заживала, хотя уже должна была, и всегда отражалась болью в глазах белого кота.
В последнее время мысли Грома часто возвращались в лагерь на пустоши и к беззаботной жизни с Серым Крылом. Так было и сейчас.
«Что бы он подумал, если бы увидел меня сейчас?».
С границами коты Чистого Неба чувствовали себя в безопасности и под охраной, но Гром знал, как относится к постоянным патрулям и к такой жесткости в соблюдении границ Серое Крыло.
Рыжий кот слышал рассказы о брате Лепесток, Лисе, которые напал на Серое Крыло за то, что тот пересек границу.
«Серое Крыло защищался, а Лис умер в бою. Я уверен, он не хотел бы, чтобы это произошло», — подумал Гром.
Внезапно он почувствовал желание расспросить Лепесток и Инея о бое, но понял, как бы глупо прозвучал вопрос.
«Это не мое дело. Я явно не хочу ощутить на своей шкуре когти Лепесток».
Иней, который шёл первым, вдруг остановился, услышав шум в кустах. Шерсть Грома ощетинилась, когда он уловил запах странного кота. гром понял, что раньше уже встречался с ним.
- Выходи! — строго мяукнула Лепесток. — Мы знаем, что ты там.
После недолгого молчания, листья папоротников зашевелились, и оттуда вывалилась черепаховая кошка.
- Пчёлка! — воскликнул Гром. — Что ты здесь делаешь? Ты же домашняя киска? Разве ты не должна быть с Двуногими?
- Ты знаешь эту кошку? — резко спросила Лепесток, подозрительно смотря на Грома.
«О… Мышиный помет… Теперь она подумает, что я дружу с домашними кисками!».
- Э-э… она просто однажды пришла к нам в лагерь на пустоши, — ответил рыжий кот.
- Я больше не домашняя киска, — гордо выпрямилась Пчёлка. — Я сказала котам с пустоши, что не собираюсь возвращаться к Двуногим, я так и поступила. Я действительно не вернулась к Двуногим. Отныне я дикая кошка.
Гром заметил, как похудела черепаховая кошка с тех пор, как она навестила лагерь на пустоши с просьбой остаться. Её ребра выступали из-под шкуры, и, хотя Пчёлка и говорила гордыми словами, в её глазах светилось отчаяние.
«Она кажется такой настойчивой в доказательстве того, что она не вернулась в Гнездо Двуногих. Она нас пытается убедить… или себя?», — задумался Гром.
- Дикая или нет, — едко мяукнула Лепесток. — Тебя здесь не должно быть.
- Верно, — добавил Иней. — Ты нарушила границу. Это территория Чистого Неба.
Пчёлка колебалась, переводя взгляд, полный негодования, с Инея на Лепесток.
- Я могу идти туда, куда захочу, — ответила кошка. Но её голос предательски задрожал.
Иней не ответил ни слова, просто высунул когти и угрожающе шагнул к ней. Пчёлка встала напротив, пытаясь мужественно выпятить грудку, но, как только Лепесток зарычала, сразу же развернулась и убежала.
- Проваливай и держись отсюда подальше! — прорычал Иней, бросаясь за кошкой.
Гром остался на месте, когда три кота исчезли в папоротниках. Но он сразу же увидел, куда они побежали: колыхавшиеся папоротники и птица, взлетевшая из кустов с громким криком, указывали путь котов. Но вскоре все стихло.
«Надеюсь, они не причиняет ей вреда», — подумал рыжий кот с опасением. — «Почему они не дали ей просто убежать?».
Слабый, жалобный вопль донесся до ушей Грома. Он узнал голос Пчёлки.
«Она не кричала так, будто ей больно. Пчёлка просто испугана и огорчена отказом котов».
Спустя несколько мгновения появились Иней и Лепесток:
- От неё больше не будет проблем, — довольно мяукнул белый кот, изгибая кончик хвоста.
- Да, — согласилась Лепесток. — Она просто запутавшаяся домашняя киска, и всё. И она не выглядит способной поймать что-либо. Чем быстрее она вернется к своим Двуногим, тем лучше для неё.
Но беспокойство не покидало Грома:
«Пчёлка такая тощая!».
- Может, мы могли бы помочь ей, — пробормотал он, обращаясь наполовину к себе.
Лепесток презрительно фыркнула:
- Никто не помог мне и моему брату, когда умерла наша мать. А ведь мы были тогда котятами.
- Вам, должно быть, было одиноко, — мяукнул Гром.
Взгляд кошки застыл:
- Да, нам было одиноко, пока Чистое Небо не спас нас. Я никогда не перестану быть благодарной ему за помощь. И если ему нужно, чтобы граница защищалась каждым моим когтем и зубом, то так и будет. Я должна Чистому Небу.
- Давайте уже пойдём, — проворчал Иней.
Когда они направились дальше вдоль границы, облака начали рассеиваться. Выглянуло солнце. Оно уже начало клониться в сторону горизонта, отбрасывая красные лучи в сторону леса.
- Нам лучше поторопиться, — пробормотала Лепесток, не скрывая волнения в своем голосе. — Чистое Небо скоро начнёт собрание, а мы должны успеть вернуться в лагерь к этому времени.
Глаза Инея заблестели:
- Да, и я не хочу пропустить его. Эй, Гром, ты знаешь что-нибудь об этом?
Гром покачал головой. Он впервые услышал о собрании сегодня утром, когда Чистое Небо объявил об этом.
- Ой, да ладно тебе, — убеждала его Лепесток. — Ты же сын Чистого Неба. Он должен был хоть что-то рассказать тебе.
- Нет, извини. Он ничего не рассказал, — ответил Гром, чувствуя себя немного разочарованным тем, что отец не счёл нужным довериться ему. — Он не делится своими секретами со мной. Мы все узнаем в свое время.
Лепесток закатила глаза, будто не поверила молодому коту, но больше не задала никаких вопросов.
- Как ты думаешь, что задумал Чистое Небо? — спросила она Инея.
- Может, он хочет расширить наши границы, — предположил белый кот. — Разве было бы не замечательно, если бы наши территории простирались до оврага с четырьмя деревьями?
Гром ужаснулся.
«Это слишком далеко! Как мы сможем отстоять такую большую территорию? А как насчет котов, который сейчас там охотятся? Что они будут делать?».
Но рыжий кот был осторожен, поэтому скрыл свою реакцию от Инея и Лепестка.
- Я не думаю, — мяукнула Лепесток к облегчению Грома. — Я думаю, что, вероятнее всего, Чистое Небо хочет переложить часть своих обязанностей на кого-то ещё.
- Хм… может быть, — с сомнением произнес Иней. — На кого из нас, как ты думаешь?
По взгляду Лепесток можно было заметить, как кошка что-то просчитывает. Гром догадался, что та ищет возможные варианты.
- Полёт Пера и Бегущая Вода были с Чистым Небом с самого начала, — начала Лепесток. — Но Бегущая Вода такая мышеголовая! Всегда кричит, когда намочит лапы. Полёт Пера – обыкновенная кошка, но я не думаю, что в ней нет ничего особенного.
- Может, Листок, — предложил Иней. — Он хороший охотник.
- Ты так думаешь? — презрительно дернула усами Лепесток. — Я думаю, он не сможет поймать белку, если даже та прыгнет ему прямо в лапы.
- Да, и если дело дойдет до боя, то я с легкостью выиграю у него, — мяукнул Иней. — Ты знаешь, если кот будет выбирать кого-то, то у нас с тобой больше шансов, нежели у этих комков меха.
Гром не мог больше молчать:
- Вы действительно думаете так о своих товарищах? — ошеломленно спросил он.
Инея и Лепесток остановились и с удивлением посмотрели на Грома.
- Где ты живешь последние две луны? — спросил Иней. — Не научил ли тебя отец чему-нибудь? Каждый знает, что у него есть особое место в лагере, и это место зависит от того, насколько Чистое Небо любит нас. Он ясно дал это понять, когда пришел в лес. И его мнение всегда окончательно.
Гром покачал головой, недоумевая:
- Я думал…
- Не нужно ему ничего объяснять, чтобы он понял что-либо, — оборвала Лепесток со злобной ноткой в голосе. — Он родной сын Чистого Неба, он всё равно займет самое лучшее место.
Когда она закончила говорить, послышалось какое-то движение впереди. Через некоторое время из-под сухого листа появилась мышь. Не дожидаясь ответа Грома, кошка помчалась догонять дичь.
«Кто назвал её Лепесток?», — удивился Гром. — «Ничего нежного в ней нет».
Патрулирование подходило к концу, и коты направились в лагерь. Гром шел позади, не желая слушать, о чём говорят Иней и Лепесток. Через несколько шагов он услышал шорох за спиной. Оглянувшись через плечо, кот увидел янтарные глаза, выглядывавшие из куста.
Через мгновение появилась вся кошка: нарушительница с коричневой всклоченной шерстью без сомнений пересекла границу, и теперь стояла, насторожив уши и приоткрыв пасть, будто искала дичь.
«Ветер!».
Гром понял, что кошка не заметила его: кот был частично скрыт зарослями ежевики. Гром знал, что должен напасть на неё, но также помнил, как она помогала котам на пустоши. Рыжий кот не хотел, чтобы Ветер считала его своим врагом, поэтому замер, так и не опустив лапу. Гром надеялся, что Ветер просто прогуляется и уйдёт, не давая повода для боя.
«Иней и Лепесток не примут ее нарушение так просто, как с Пчёлкой. И Ветер не так просто спугнуть».
Прежде, чем Гром успел закончить свою мысль, Иней бросился вперед, плечами загораживая путь Ветер:
- Убирайся! — прорычал он.
Несмотря на всю храбрость белого кота, Гром заметил, что тот морщиться от боли в ране.
«Может он будет чуть добрее к котам», — подумал рыжий кот. — «Ведь он совсем не готов к бою».
Ветер не сдвинулась с места ни на шаг, лишь одарила Инея презрительным взглядом.
- Ты пересекла границу, блохастая! — прорычал Иней. — Проваливай с нашей территории!
Бурая кошка округлила глаза и осмотрелась вокруг, будто сильно запуталась.
- Меня зовут Бегущая с Ветром, — мяукнула она. — И я жила здесь задолго до того, как любой из вас здесь появился. Я думаю, тебе следует уйти с моего пути.
Холодный тон Бегущей с Ветром разъярил Инея. С яростным рычанием он накинулся на неё сверху, и два кота покатились по лесной земле, сцепившись в шипящий и царапающийся клубок меха.
Гром подался вперед на несколько шагов, но потом остановился, не зная, что он хотел сделать. Рыжий кот заметил, что Лепесток тоже подошла поближе и теперь наблюдала за боем внимательным взглядом зеленых глаз. Гром понял, что она вмешается, как только Иней начнет отступать. Но такой необходимости песчаной полосатой кошке так и не представилось. Иней, который больше и сильнее Бегущей с Ветром, вскоре придавил кошку к земле. Гром попытался скрыть свое удивление, ведь рана Инея мешала ему оставаться грозным соперником.
Бегущая с Ветром подняла глаза, смотря на рыжего кота, который беспомощно наблюдал. Гром не сомневался в том, о чём просила его бурая кошка:
«Помоги мне!»
Но он был в поле зрения Лепесток, которая наблюдала за ним поверх дерущихся котов. Гром знал, что полосатая кошка сообщит о любой измене Чистому Небу.
Бегущая с Ветром спасла его от принятия решения. Выгнув шею, она вонзила зубы в большую лапу белого кота. С удивленным шипением от неожиданной боли, Иней отпрянул, давай бурой кошке шанс легко вывернуться. Лепесток двинулась вперед, но в мгновение ока Бегущая с Ветром исчезла в кроличьей норе.
Гром с облегчением вздохнул:
«Она уйдет туннелями. Она в безопасности».
Но это чувство продлилось недолго. Иней и Лепесток набросились на него, стоя плечом к плечу.
- Ты видел эту кошку! — обвинил его Иней. — Почему ты не набросился на неё раньше?
- Да, почему ты в патруле, если даже не охраняешь границы? — потребовала Лепесток.
Гром не пытался защитить себя. Он мог легко мог представить бой с разъяренными котами. Гром не хотел, чтобы Чистое Небо отчитал его по возвращению в лагерь за этот случай.
«Может, если я уступлю сейчас, они ничего не расскажут…».
Лепесток и Иней долго смотрели на молодого кота. Но вскоре песчаная кошка презрительно фыркнула:
- Пойдём. Давайте уже вернёмся. Я не хочу пропустить объявление Чистого Неба.
Она повернулась и зашагала вместе с Инеем. Чувствуя себя окончательно подавленным, Гром последовал за ними.
Тьма спускалась на лагерь. Гром сидел в кустах ежевики, когда коты Чистого Неба тенями собрались вокруг центра поляны. Воздух накалился от волнения: все бормотали о причине собрания. Наконец, когда Гром подумал, что больше не вытерпит ни мгновения ожидания, Чистое Небо вспрыгнул на пень, откуда он обычно обращался к котам. Его глаза поблескивали в лунном свете, а серая шкура приобрела серебристый оттенок. Гром резко вздохнул, трепеща перед отцом, который стоял выше всех котов и имел над ними огромную власть. Чистое Небо подождал, пока ропот голосов не стихнет.
- Приветствую всех, — начал он. — Я созвал вас этим вечером, потому что пришло время установить четкую границу нашей территории.
Гром услышал несколько восторженных вздохов. Его живот свело от беспокойства:
«Что отец имеет в виду?».
- После лесного пожара охота стала труднее, чем когда-либо, — продолжил Чистое Небо. — Мой долг, как лидера, быть уверенным, что ни один кот не голоден, — боль скривила его морду, когда он сказал, — я не прощу себе этого.
Гром услышал, как несколько котов сочувственно перекинулись словами. Иней поднял голову и крикнул:
- Тебе не за что себя винить, Чистое Небо! Скажи нам, что нужно сделать!
Чистое Небо кивнул:
- Спасибо, Иней. Твоя преданность много значит для меня.
Гром почувствовал неловкость, будто муравьи стали ползать под его шкурой.
«Он говорит об утверждении границ. Но я знаю: это означает расширить территорию», — рыжий кот несчастно моргнул. — «Почему я сомневаюсь в нём? Он мой отец!».
Гром огляделся, не заметил ли кто его состояния. Но все взгляды были устремлены на лидера. Лишь Бегущая Вода на мгновение встретилась с ним взглядом, но мгновенно отвела глаза.
- Завтра мы начнем с утверждения границ, — вновь продолжал Чистое Небо. — На рассвете я соберу котов, которых сам выберу. Мне нужна помощь в первом патрулировании. Теперь вы все должны выспаться. Кто знает, что ждёт нас впереди?
Вновь все с оживлением начали переговариваться, идя к своим гнездышкам. Чистое Небо остался на пне, пока все расходились. Затем он подозвал хвостом.
- Гром! Подойди!
Удивленный и слегка напуганный, Гром вскочил на лапы и направился через всю поляну к пню. Серый кот спрыгнул и встретился взглядом с сыном.
- Пойдём со мной, — мяукнул он.
Чистое небо повел Грома к дубу, который был недалеко от лагеря. Оглядевшись и убедившись, что никто их не слышит, серый кот продолжил:
- Гром, есть причина, по которой утром я взял тебя на тренировку. Я хочу, чтобы ты пошёл вместе со мной на рассвете, чтобы обозначить новую границу.
Гром не смог сдержать удивления.
- Меня?
Отец кивнул.
- Я призываю тебя исполнить свой долг. Это большая честь — ты готов?
Гром, казалось, что сейчас разорвётся на две части. Он не был уверен, что Чистое Небо прав насчет расширения территории, и все же он отчаянно хотел показать отцу, на что способен.
- Я… я знаю, лесу потребуется некоторое время, что восстановиться после пожара, — рыжий кот запнулся. — Но я не видел, чтобы коты пытались найти дичь.
Чистое Небо отвернулся, на его морде отразилась боль. Гром ждал, понимая, что сказал неправильно. В конце концов, отец обернулся, глядя на рыжего кота своими синими глазами. Гром попытался не съежиться под этим мерцающим взглядом.
- Конечно, ты никогда не увидишь признаки голода, — терпеливо объяснял Чистое Небо. — Ты никогда не бился за добычу. Поэтому, ты, возможно, и не видишь медленный и жестокий признак растущего голода.
- Но… — попытался перебить Гром, прекрасно зная, что сейчас легко можно было найти дичь и что охотничьи патрули никогда не возвращались с пустыми лапами.
Чистое Небо не обратил внимания на эту попытку:
- Я знаю всё это слишком хорошо с тех времен, когда жил в горах, — продолжил он. — Сейчас кот выглядит здоровым, а через несколько восходов, ты сможешь пересчитать его ребра. Я уже видел некоторые ранние признаки, — серый кот воткнул когти в землю. — Я не хочу, чтобы голодная трагедия с гор затронула кого-то из моих котов!
Гром понял, как далеко смотрит его отец, и начал жалеть о своих сомнениях.
«Мы вместе всего две луны», — подумал рыжий кот. — «Я должен научиться доверять его замыслам».
- Конечно, я пойду с тобой завтра, — мяукнул Гром, пытаясь скрыть волнение. — Я сделаю всё, что в моих силах.
Чистое Небо склонил голову и коснулся уха сына своим носом.
- Встретимся на рассвете. Ты будешь первым котом, который отметит нашу новую границу.

Белый туман сворачивался вокруг деревьев, оставляя капельки на траве и листьях, и холодом пробирался под шерсть Грома. Рыжий кот шел по лагерю. Чистое Небо ждал его на краю поляны, глядя куда-то вдаль. Кровь Грома похолодела:
«Что задумал отец?».
Когда Гром подошел к Чистому Небу, серый кот поприветствовал его, склонив голову, но не сделал ни шага в его сторону. Гром молча сел рядом с отцом. Живот рыжего кота заурчал от голода, и он смущенно сжался. Через мгновение послышался шелест травы, и появилась Лепесток.
- Отлично, — мяукнул Чистое Небо. — Идём.
Он повел котов к выходу из лагеря, направляясь в сторону поляны с четырьмя деревьями.
«Неужели он и дубы попытается присоединить к своей территории?», — задумался Гром, когда они пересекли старую границу.
Но Чистое Небо остановился на краю реки. Они по-прежнему были далеко от Четырех деревьев. На берегах росли папоротники и ежевика.
- Это наша новая граница, — объявил Чистое Небо. — Гром, тебе выпадает честь первому поставить пограничные метки.
Гром услышал насмешливое фырканье Лепесток, как будто она думала, что эта честь должна была выпасть ей. Рыжий кот заставил себя пропустить это мимо ушей.
«Хорошо, что на этот раз приказ не связан с боем», — Гром пошёл по берегу реки, попутно расставляя метки. Но вскоре на его пути вырос большой ежевичный куст, который рос очень близко к воде. Кот решил обойти куст и поставить метки вокруг на берегу. Но Чистое Небо раздраженно зашипел:
- Разве ты не хочешь пометить территорию поближе к реке? — спросил он.
«Да, я не хочу, чтобы шипы разорвали мою шкуру», — подумал Гром, не решаясь произнести это вслух.
- Хорошо, я… — начал он, как вдруг перед ним выпрыгнула серо-белая кошка. Её рот скривился в шипении.
- Убирайся, поганая морда! — прорычала кошка.
Мгновение Гром смотрел на неё, ошеломленный агрессией незнакомки.
- Ну? — прорычал Чистое Небо из-за его спины. — Чего ты ждешь? Делай то, что должен!
Гром припал к земле, но в тоже мгновение, серо-белая кошка сильно ударила его по ушам, выводя противника из равновесия. В ушах Грома все зазвенело, он лапой цапнул воздух, пытаясь твёрдо встать. Унижение наполнило его.
- Оставь её мне! — прорычала Лепесток, пробегая мимо рыжего кота. — Я знаю эту кошку!
Она бросилась на серо-белую кошку. Вдвоем они покатились по земле на опушке леса, шипя и царапая друг друга. Из этого клубка показывались то лапы, то хвосты.
В лесу эхом раздались их яростные крики.
Гром, наконец, удержался на лапах и распушил шерсть. Кот знал, что должен помочь Лепесток. Но две кошки так сцепились друг с другом, что если бы он попытался нанести удар противнице, то мог задеть и товарища. Гром неуверенно пополз к дерущимся, пока голос сзади не остановил его.
- Не стоит, — мяукнул Чистое Небо. — Это не твой бой.
Отец наблюдал за дракой в паре хвостов. Серый кот выглядел спокойным, словно привык видеть такую свирепость ударов котов.
- У Лепесток свои счеты с этой кошкой, — пояснил он через мгновение. — Ее зовут Дымка. Когда мать Лепестка и Лиса умерла, они обратились к ней за помощью. Но Дымка отказалась. Лепесток ничего никогда не забывает.
- Я не могу винить её, — пробормотал Гром.
«Со мной тоже случилось такое, когда я был котёнком. Если бы не Серое Крыло, меня бы не было».
Между тем Лепесток удалось придавить противницу к земле. Дымка извивалась под ней, в ее зеленых глазах металась ярость. Обе кошки были в крови с ранами на боках. По морде Дымке струйкой текла кровь.
- Теперь это наша территория, — прошипел Лепесток. — Убирайся отсюда и никто больше не ранит тебя.
- Никогда, блохастая! — зарычала Дымка. Собрав все силы, она сбросила кошку с себя и теперь сама прижимала противницу. Она резко укусила Лепесток за ухо. Песчаная кошка вскрикнула, колотя задними лапами, но не могла нащупать живот серо-белой.
- Лисий помет! — Чистое Небо подбежал и присоединился к бою, отталкивая Дымку, чтобы та отпустила Лепесток. Вместе они прижали серо-белую кошку к земле. Лепесток прижимала задние лапы Дымки, а Чистое Небо передние. Серый кот вонзил когти в плечо, а вторую лапу занес для удара по горлу.
- Дайте ей шанс уйти! — воскликнул Гром прежде, чем страшный удар обрушился на серо-белую кошку.
Чистое Небо кинул на сына быстрый взгляд.
- У неё была возможность. Ты уйдёшь спокойно? — спросил он Дымку.
- Никогда! — ответила серо-белая кошка. Она приподнялась вверх, обнажая зубы и когти свободной лапы и направляя удар в морду серого кота. Но Чистое Небо был быстрее, его лапа опустилась на горло противницы, разрывая горло и запутываясь в шерсти. Кровь хлынула из раны, Дымка попыталась что-то сказать, но вместо этого послышалось лишь бульканье и хрип. Она откинулась на спину, безвольно замерев. Её кровью окрасились трава и куст ежевики.
Чистое Небо отступил:
- Глупая блохастая шкура, — мяукнул серый кот. — Если бы она не была так упряма, то ей не пришлось бы умирать.
Несмотря на свои резкие слова, в его голосе звучало сожаление о смерти кошки. Чистое Небо посмотрел на Лепесток, которая поднялась на лапы и отряхивала шерсть.
- Ты хорошо сражалась, — сказал он ей, одобрительно взмахивая хвостом. — Теперь она, наконец-то, получила сполна за то, что сделала с тобой и Лисом.
Лепесток лишь кивнула.
Гром невольно вздрогнул, когда отец развернулся и направился к нему.
«Неужели он думает, что я трус только по тому, что не сражался? Я бы помог Лепесток, если бы он не остановил меня!».
Но к удивлению рыжего кота, глаза Чистого Неба сияли, когда он произнес:
- Поздравляю. Ты показал сострадание, когда Дымка была повержена. Это качество истинного лидера.
Он обошел вокруг Грома, внимательно осматривая сына. То, что отец не был зол, заставляло Грома больше нервничать, нежели радоваться.
- У тебя столько всего от меня, — мяукнул Чистое Небо.
Рыжий кот почувствовал, что каждая его шерстинка встала дыбом от напряжения:
«Почему мне кажется, что он мне угрожает?».
- Серое Крыло замечательно тебе обучил, — Чистое Небо вновь встал перед Громом. — Но я сделаю тебя лидером. Ты подал надежды. Теперь, давайте вновь вернемся к нашей новой границе. Лепесток, — добавил он, указывая хвостом, — Ты можешь присоединиться.
- Хорошо, — Лепесток направилась вверх по течению, не оглядываясь на тело своего врага.
Гром подошёл к зарослям ежевики и начал искать путь к самому краю воды. Рыжий кот прикладывал все усилия, чтобы не быть довольным похвалой отца.
«Скольким ещё котам придется умереть прежде, чем Чистое Небо успокоится?».
Когда он начал пробираться через внешние ветви, Гром услышал слабый писк, который шел откуда-то из глубины зарослей.
«Мышка», — в надежде подумал кот. Живот снова проурчал, напоминая о том, что он так ничего и не съел с утра.
«Чистое Небо, конечно, не будет против, если мы остановимся поохотиться и перекусить».
Гром попробовал почуять запах дичи, но весь воздух провонял запахом крови Дымки. Он все ещё слышал тоненький писк, поэтому поспешил пробраться через ежевику, чтобы посмотреть кто это. Через несколько мгновения кот остановился, его сердце сильно застучало. В гнезде из папоротников, среди ежевики, разевая свои маленький рты и испуская пронзительный виз лежали два крошечных котёнка. Их глазки уже раскрылись, но Гром видел: они ещё очень малы.
«Так вот, почему Дымка сражалась так яростно!», — подумал он. — «И вот, почему она не хотела уходить. Она лишь защищала котят… А теперь, мы убили их мать».
Гром прочистил горло:
- Чистое Небо! — крикнул он. — Тебе нужно посмотреть на это!
Ветви зашелестели рядом с котом, и через мгновение Чистое Небо рядом распрямил плечи.
- Лучше пускай это будет действительно что-то важное, для чего стоило бы драть свою шкуру, — проворчал отец. — Или я… — он замолчал, увидев котят. — О, мышиный помет! — мягко мяукнул серый кот.
- Что мы будем делать? — спросил Гром. Жалобные писки котят разрывали ему сердце.
Мгновение Чистое Небо не отвечал, затем шагнул вперед, склоняясь над малышами:
- Сначала нам стоит вытащить их отсюда, — мяукнул он, поднимая ближайшего котёнка. Это была серо-белая кошечка, совсем такая же, как её мать, Дымка. Она резко размахивала лапками во все сторону, когда Чистое Небо осторожно унес её.
Гром поднял второго котёнка. Это оказался рыжий котик. Гром понёс его к сестре, раздвигая ветки ежевики, чтобы ни один шип не задел маленький комок шерсти. Когда кот выбрался, Чистое Небо уже опустил кошечку и теперь мрачно оглядывал её. Гром опустил небольшого рыжего котика вниз, к сестре. Два котёнка, прижавшись друг к другу, пронзительно и испуганно кричали.
- Мы не можем оставить их здесь. Они умрут, — мяукнул Гром, вставая между котятами и Дымкой так, чтобы те не увидели тела своей матери.
Прежде, чем ответил Чистое Небо, появилась Лепесток. Она возвращалась обратно после того, как расставила пограничные метки вверх по течению.
- Что там такое? — спросила она.
В ответ Чистое Небо лишь махнул хвостом.
- У Дымки были котята! — голос Лепесток. — Так вот почему она так яростно сражалась, — более задумчиво добавила она. — Она была храброй…
Гром увидел тревогу в голубых глазах Чистого Неба.
- Они умрут без матери, — мяукнул серый кот. — Возможно, нас стоит просто быстро убить их, чтобы облегчить страдания.
- Нет! — выпустил вопль возмущения Гром.
- Тогда что ты предлагаешь? — спросил Чистое Небо. — Я не знаю ни одной кошки с молоком.
Лепесток шагнула вперед, вставая между котятами и серым котом.
- Я позабочусь о них, — заявила она.
Чистое Небо уставился на песчаную кошку:
- Но Дымка была кошкой, которая бросил тебя и Лиса, когда вы были котятами.
- Теперь Дымка мертва, — ответила Лепесток. — Они ничего плохого мне не сделали. Я буду заботиться о них, потому что знаю, каково это быть беспомощным котёнком, который потерял кошку, окружающую тебя уютом и теплом и учащую тебя жизни.
Гром с любопытством рассматривал песчаную полосатую кошку. Он всегда думал, что Лепесток суровая и упёртая, возможно, из-за смерти брата, Лиса. Кот никогда не думал, что она проявит сострадание к котятам своего врага.
- Я помогу тебе, — выпалил Гром. — Я буду охотиться для тебя, пока ты будешь присматривать за котятами.
Лепесток опустила голову.
- Спасибо. Ты также можешь помочь мне донести их в лагерь.
Она склонилась над копошащимися и испуганными котятами и пробормотала:
- Не бойтесь, малыши. Вскоре вы будете в теплом гнездышке и поедите.
Лепесток подняла маленькую кошечку, нежно взяв зубами за загривок, и направилась в лагерь, даже не оглянувшись на Чистое Небо. Гром колебался, не зная, как отреагирует отец.
Но Чистое Небо лишь пожал плечами:
- Иди, — мяукнул он сыну. — Делай, что она говорит.
Гром поднял крошечного рыжего котика и последовал за Лепесток. Когда он шёл по лесу, мягко переставляя лапы, то не мог избавиться от видения тела Дымки, стоявшей у него перед глазами. Серо-белая кошка мертвенно застыла на траве в луже крови.
«Она не должна была умирать», — подумал Гром с грустью. — «Чистому Небу не нужна вся эта территория. Если бы мы не пришли, ничего этого не случилось бы. Неужели отец и вправду бы убил котят, если бы Лепесток не предложила их взять?».
Ужас охладил кровь кота, когда он понял, что знает ответ на этот вопрос.

Серое Крыло потянулся в своем гнездышке из мха и папоротника и быстро съел часть кролика, принесенного ему Полётом Коршуна. Солнце поднималось над пустошью, поэтому кот подставил свою шкуру его лучам. Небо было бледное и голубое, с едва заметными облачками.
«Коты проделали огромную работу, чтобы сплотиться, пока я болел», — подумал Серое Крыло. — «И они многое сделали для меня… Если бы это не заставляло чувствовать меня бесполезным».
Кот заметил Хвост Молнии, который тащил к нему кролика через весь лагерь. Он поразился, как быстро молодой кот становится хорошим охотником.
«Но он вряд ли рассчитал вес своей добычи!».
Поднявшись на лапы, Серое Крыло подошел к Хвосту Молнии и помог донести кролика до центра лагеря. Там уже собрались почти все, вокруг добычи, которую принесли Намокший Цветок и Разбитый Лёд. Все отступили назад, уступая место Серому Крылу, чтобы тот поел первым.
- Нет, подходите, — мяукнул тёмно-серый кот, указывая хвостом на кролика. — Я уже поел.
Серое Крыло съел часть кролика, и аппетит к нему пока не вернулся, хотя последние дни кот ел, как барсук.
Когда Жёлудевая Шерстка присоединилась к собравшимся, вставая рядом с братом, Серое Крыло заметил Черепаший Хвостик, смотрящую на него с противоположного конца лагеря. Он никогда не видел её такой злой и расстроенной, как тогда, когда кот вернулся в лагерь с Совиным Глазом.
«Она сказала, что я никудышный лидер. Она права».
Черепаховая кошка только сейчас начала более ласково относиться к нему. Серое Крыло опять страдал:
«Я никогда не хотел, чтобы Черепаший Хвостик была несчастна!».
Кот отряхнул шерсть, пытаясь отогнать эти мысли и надеясь на лучшее. Его дыхание больше не доставляло проблем с тех пор, как его вынудили отдыхать.
«Совсем скоро я вновь буду гоняться за мышками! И я знаю, что Черепаший Хвостик так разозлилась только потому, что заботится».
Как только он отвёл взгляд от подруги, чья-то лапа пихнула в бок тёмно-серого кота. Серое Крыло посмотрел вниз и увидел Галечное Сердце, стоявшего рядом с широко раскрытыми и напуганными глазами.
- Что случилось? — спросил он котёнка.
Котик прижался к боку Серого Крыла так, что тот почувствовал дрожь.
- У меня был новый сон, — прошептал Галечное Сердце.
- Какой? — спросил тёмно-серый кот, кладя свой хвост на плечи котёнка. — Это вновь была Битва или тёмный туннель?
Галечное Сердце покачал головой:
- Нет, ещё хуже. Было что-то плохое на опушке леса… что-то очень плохое. Я думаю, что котам следует пойти и посмотреть.
Озадаченный Серое Крыло взглядом изучал сына. Котик, очевидно, верил каждому его слову, но тёмно-серый кот не был уверен, что сможет попросить котов осмотреть местность, находящуюся так близко к территории Чистого Неба, полагаясь лишь на сон котёнка.
- Ты ведь, что-то видел? — спросил Серое Крыло, но его прервала Бегущая с Ветра, мчавшаяся в лощину. На ее плечах был Утёсник.
Когда бродяга спустилась вниз, то сразу вскочила на Длинную Скалу. Другие коты медленно собирались вокруг. Зазубренный Пик смотрел на Бегущую с Ветром с каплей преклонения перед ее отвагой. С тех пор, как сбежал Совиный Глаз, брат Серого Крыла держался подальше от котят. Тёмно-серый кот увидел, как к нему подошла Длинная Тень и уселась рядом, аккуратно свернув хвост вокруг передних лап. Галечное Сердце отступил на пару шагов, оставляя старших котов в одиночестве. Над лагерем разнесся голос Бегущей с Ветром:
- Пускай все коты соберутся вокруг длинной скалы на собрание!
Беспокойство опалило пятки Серого Крыла:
«С каких это пор Бегущая с Ветром созывает собрания вместо меня или Длинной Тени? И с каких это пор коты повинуются ей так легко?».
Хвост Молнии и Жёлудевая Шерстка с нетерпением прошли по лагерю, Полёт Коршуна и Крик Галки сели чуть позади вместе со своими котятами. Разбитый Лёд сомневался, стоит ли реагировать как-то на призыв или нет, но в конце концов все же присоединился к Облачному Пятну и Пёстрой Шерстке.
Серое Крыло медленно сделал пару шагов вперёд. Он с болью понимал, что все ждали его, чтобы окончательно обеспокоиться. Но кот все ещё чувствовал себя неуверенным и не мог идти быстрее.
Зазубренный Пик сидел прямо под скалой. Черепаший Хвостик сидела рядышком и тяжело смотрела на Бегущую с Ветром.
«Нет! Черепаший Хвостик, пожалуйста, не устраивай сцен. Я знаю, что Бегущая с Ветром слишком нагла, но у неё, похоже, есть что сказать».
Когда Серое Крыло дошёл до собравшихся, некоторые неуверенно перевели взгляд с него на Длинную Тень и на Бегущую с Ветром, не понимая, кто из троих сейчас в лидерах. Намокший Цветок и Облачное Пятно выглядели особо несчастными. Длинная Тень отвернулась, не желая отвечать на эти взгляды.
«Хорошо», — подумал тёмно-серый кот. — «Если она не собирается утверждаться сама, я сделаю это. Спасибо за многое, Длинная Тень».
- Спасибо, что собрала нас, Бегущая с Ветром, — мяукнул он. — Какие-то новости?
Серое Крыло надеялся, что его голос прозвучал более уверенно, нежели он чувствовал себя.
«Я никогда не хотел становиться лидером», — думал кот. — «Но сейчас, когда Бегущая с Ветром пытается встать выше всех…».
Серое Крыло вдруг понял, что вовсе не хочет потерять то, чего достиг.
«Ни один бродяга не посмеет просто так прийти и сместить меня!».
Кот спустился с гор не для того, чтобы просто опустить лапы, позволяя другому коту растоптать всё то, что он сделал.
Бегущая с Ветром почтительно опустила голову:
- Охота становиться всё труднее и труднее, — ответила она. — Вы знаете, Чистое Небо и его коты яростно защищают границы. Я намеренно пересекла линию меток и бросила вызов котам Чистого Неба. Когда я сказала, что живу здесь дольше, чем они, то они напали на меня. Посмотрите!
Бродяга подняла переднюю лапу и Серое Крыло увидел, что не достает клочка меха. Удивленный вздохи послышались на поляне.
- Кто это сделал с тобой? — потребовал Зазубренный Пик, распушив шерсть. — Кто?
- Иней, один из охранничков Чистого Неба, — ответила Бегущая с Ветром. — Я была вынуждена бежать через туннель, будто я какой-то кролик! Но это ещё не всё…, — колебалась она, глядя на Серое Крыло.
- Продолжай, — ответил тёмно-серый кот, чувствуя, как с опаской закололи его лапы. — Расскажи нам всё.
- Ну…, — бродяга неохотно продолжала, нервно оглядывая группу и царапая когтями скалу. — Гром был в этом патруле, и Лепесток. Он отошел и наблюдал, как Иней рвал меня в клочья.
- Нет, не Гром! — ахнула Полёт Коршуна.
- Плохо, — пробормотала Длинная Тень.
Черепаший Хвостик посмотрела на Серое Крыло. Он почувствовал, как не может удержаться на лапах и опускается на землю. На мгновение его взор помутился.
«Гром… Котёнок, которого я воспитывал, как собственного сына… Он стал одним из них…».
Тёмно-серый кот вспомнил драку с Лисом, бой, который окончательно разорвал его с братом. Серое Крыло сожалел о смерти Лиса, но по-прежнему считал, что у него не оставалось выбора, когда огромный кот напал. Он чувствовал, как кровь леденеет при мысли, что Гром стал таким же.
«Но какой у него был выбор, когда он присоединился к Чистому Небу?».
Серое Крыло осмотрелся и понял, что все его товарищи смотрят на него в ожидании что-либо услышать. Лишь Черепаший Хвостик развернулась к Бегущей с Ветром.
- Ты уверена? — спросила черепаховая кошка. — Трудно поверить, что Гром…
- Если ты мне не веришь, — оборвала ее бродяга. — возможно ты бы хотела посмотреть, где Колкий Мех и я похоронили Дымку.
- Кто такая Дымка? — спросил Крик Галки.
Серое Крыло почувствовал, как его опасения всё растут и растут при упоминании ещё одно мертвой кошки. Но он заставил себя помолчать, предоставляя Бегущей с Ветром рассказать всю историю
- Дымка — бродяжка. Серо-белая кошка, — начала она. — Она всегда жила на краю леса. Колкий Мех и я нашли её тело. У неё были ужасные раны на боках и на горле. И повсюду была кровь. Мы учуяли запахи Чистого Неба и Грома.
- Он вновь расширил свою территорию, — добавил Колкий Мех, повышая голос и перекрикивая возгласы других котов, полные ужаса. — И в этот раз он убил кота, чтобы сделать это.
Яростные и горестные визги поднялись над поляной. Крик Галки и Разбитый Лёд вскочили на лапы и начали расхаживать по кругу, к ним вскоре присоединились Намокший Цветок и Пёстрая Шерстка. Потрясенные коты прижались друг к другу. Собрание начало превращаться в беспорядок.
- Подождите, это ещё не все! — взвыла Бегущая с Ветром, взмахом хвоста призывая к тишине. — У Дымки было два котёнка. Мы с Колким Мехом обыскали все вокруг гнездышка Дымки, но не нашли их. Они исчезли. Или Чистое Небо убил их, или убежали, когда их мать была убита. В любом случае, они слишком малы, чтобы выжить самостоятельно. Разве вы не видите, — продолжила она, ее голос яростно натянулся, — Чистое Небо будет расширять территорию и его не волнует, что придётся для этого сделать. Если мы не будем действовать быстро, то можем потерять всё, что имеем! Мы никому не можем доверять, даже Грому.
«Всё, что мы имеем?», — слова Бегущей с Ветром передернули Серого Крыла. — «С каких это пор Бегущая с Ветром помогала нам спуститься с гор и обустраивать этот лагерь?».
Он в оцепенении сидел, пока вокруг него поднялся шум недовольных и яростных воев.
- Убить котят — самое худшее, что он когда-либо делал, — воскликнула Черепаший Хвостик.
- И что мы будем делать? — спросил Разбитый Лёд.
Отчаянно пытаясь отгородиться от паники и ярости остальных. Серое Крыло повернулся к Галечное Сердце, который последовал за ним от скалы и присел около бока отца.
- Это то самое ужасное из твоего сна? — спросил тёмно-серый кот.
Глаза котёнка были полны ужаса от того, что он слышал, но всё-таки был озадачен:
- Нет…, — ответил Галечное Сердце. — Я не уверен, но все же думаю, что это плохое, ещё не произошло.
Серое Крыло в замешательстве покачал головой. Он хотел верить котёнку, но не представлял, о чём мог быть сон сына, если не о смерти Дымки и ее котят.
«Что-то плохое в лесу… когда же все это кончится?».
Пока Серое Крыло разговаривал с Галечным Сердцем возгласы утихли, и тогда Крик Галки провыл:
- Нам нужен лидер!
Серое Крыло понял, что все смотрят на Бегущую с Ветром, которая всё ещё стояла на вершине скалы. Длинная Тень неуверенно перевела взгляд с тёмно-серого кота на бурую кошку.
Серое Крыло не знал. что стоит сделать сейчас. Он прекрасно знал, что ещё не полностью оправился от болезни, а Длинная Тень сидела в стороне, не желая вновь руководить котами.
«Действительно ли мы хотим такого лидера, как Бегущая с Ветром? Кошка, которая всего пару восходов назад была бродягой?».
Он прочистил горло:
- Длинная Тень, что ты…, — начал тёмно-серый кот.
Бегущая с Ветром прервала его, обращаясь ко всем котам, собравшимся под скалой, и не обращая внимания на Серого Крыла.
- Я предлагаю организовать патруль, который переговорит с Чистым Небом, — мяукнула она. — Мы должны выяснить, что случилось с теми котятами.
Крики соглашений послышались со всех сторон.
- Если он убил их, я разорву его шкуру в клочья! — угрожал Разбитый Лёд, втыкая когти в землю.
- Я помогу тебе, — согласился Крик Галки.
Серое Крыло знал, что должен взять контроль надо всем.
- Хорошая идея, Бегущая с Ветром, — мяукнул он, поднимаясь на лапы. — Ты пойдешь с Колким Мехом со мной? Я возьму ещё Черепаший Хвостик и Облачное Пятно, — обращаясь к Разбитому Льду и Крику Галки, кот добавил, — не вы. Если вы пойдете в патруль, то, боюсь, вы разорвете всех в клочки прежде, чем мы выясним что-либо.
- Мы знаем, что происходит, — проворчал Разбитый Лёд, но к облегчению Серого Крыла, ни он, ни Крик Галки не стали перечить.
«Хорошо. Вы настаивали на моем становлении лидером, так что позвольте мне вести всех».
Серое Крыло склонил голову, чтобы спокойно переговорить с Галечным Сердцем.
- Я прослежу за всем плохим. А ты, найди свою сестру и брата и не волнуйся.
- Я присмотрю за ними, — мяукнула Намокший Цветок, обвивая хвостом полосатого котёнка и уводя в сторону. — Удачи, Серое Крыло.
Черепаший Хвостик следовала за ними несколько шагов:
- Пока, котятки, — мяукнула она, касаясь носом каждой головы котят. — Слушайтесь намокший Цветок. Я скоро вернусь, — черепаховая кошка развернулась и поспешила к Серому Крылу.
Тёмно-серый кот оглядел патруль: все столпились вокруг. В глазах котов сверкала решимость:
- Отлично, — резко мяукнул Серое Крыло. — Идем.

Солнце поднялось высоко над головами котов, которых вёл по пустоши Серое Крыло. Впереди лес шелестел зеленой стеной, а ветер доносил запахи растущих листьев и дичи. После того, как они немного отошли от лагеря, Серое Крыло ускорил шаг и вскоре перешел на бег — с удовольствием замечая, как свободно он дышит и как боль не содрогает его грудь.
- Наверное, я всё оставил в прошлом, — мяукнул он Черепаший Хвостик.
Подруга лишь дернула ушами:
- Надеюсь. Но не смей больше ничего скрывать от меня.
Серое Крыло вёл свой патруль к опушке леса, где находился лагерь Чистого Неба. Когда коты подошли ближе, он обострил все свои чувства, пытаясь найти хоть что-то, что объяснит сон Сердца Гальки.
«Я верю ему», — понял тёмно-серый кот. — «Галечное Сердце вырастет необычным котом».
Патруль вошел под тень редких деревьев, углубляясь в чащу. Заросли папоротников перебирали шерсть Серого Крыла, который внимательно следил за любыми признаками появления пограничного патруля Чистого Неба. Но никто не преградил им дорогу, как вдруг до ушей котов донесся жуткий крик, который нарушил утреннюю тишину.
- Это кот! — ахнула Черепаший Хвостик.
- Сюда! — Бегущая с Ветром возглавила патруль, мчась на звук.
Но вопль не повторился. Однако Серое Крыло, бегущий за бродягой, услышал слабое постанывание кота. Он уловил слабый запах лисы.
«Это то, о чем говорил Галечное Сердце?», — спросил сам себя тёмно-серый кот. Страх от картины, которую он может застать, охватил Серого Крыла.
Бегущая с Ветром пробежала между двумя дубами и исчезла в зарослях папоротников. Когда патруль последовал за ней, Серое Крыло очутился на небольшой поляне. В середине была смята трава, и тощая черепаховая кошка распласталась по земле. Из огромной раны, которая шла по всему ее телу, сочилась кровь.
- Пчёлка! — воскликнула Черепаший Хвостик. — Нет!
Опережая Бегущую с Ветром и Серого Крыла, она бросилась к подруге:
- Пчёлка, мы уже здесь, — мяукнула черепаховая кошка. — Мы поможем тебе.
Серое Крыло и остальные коты подошли ближе и остались стоять рядом с раненой домашней киской. Все вокруг провоняло лисой, заглушая остальные запахи.
Глаза Пчёлки были полузакрыты, а дыхание — прерывисто. Ее стекленеющие глаза смотрели на Черепаший Хвостик.
Облачное Пятно шагнул вперед и начал изучать раны кошки. Серое Крыло заметил, что несколько ран проходило по животу и бокам. Из них медленно сочилась кровь. Хотя у тёмно-серого кота и не было знаний Облачного Пятна, но он догадался, что ни одна рана не была смертельной. Но их было много, а Пчёлка потеряла уже столько крови, что было ясно: она умирает.
Облачное Пятно посмотрел на Серое Крыло и слегка покачал головой, подтверждая догадки тёмно-серого кота.
- Я ничего не могу сделать, — пробормотал черно-белый кот. — Это не под силу ни одной траве.
Черепаший Хвостик посмотрела на него взглядом, полным горя, и начала вылизывать раны подруги, нашептывая что-то успокаивающее, будто Пчёлка стала ее котёнком.
Серое Крыло склонил голову к Пчёлке:
- Кто нанес тебе эти раны? — спросил он. — Лиса?
Пчёлка открыла было пасть, чтобы ответить, но была так слаба, что вместо слов она лишь вздохнула…
- Я чувствую здесь другие запахи, — пробормотал Облачное Пятно. — Запах других котов…
Серое Крыло тщательно принюхивался, пытаясь отличить вонь лисы от всех других ароматов. Вскоре он понял, что черно-белый кот прав. Ужас и сомнение подкосили Серое Крыло, когда он узнал запах кота, которым пропахла шерсть Пчёлки.
- Чистое Небо! — ахнул тёмно-серый кот. «Да! Это именно то, что видел Галечное Сердце. Нет сомнений».
Глаза Облачного Пятна расширились от удивления, когда и он уловил этот запах.
- Ты прав, — мяукнул он. — Я знаю, что ты прав, но не могу в это поверить…
- А я могу, — мрачно отозвалась Бегущая с Ветром. Она начала обнюхивать смятую траву. — Такое ощущение, что здесь завязалась драка.
- Итак, Пчёлку ранил Чистое Небо, — в глазах Колкого Меха отразилась боль. — Она просто бедная и жалкая домашняя киска. Что она сделала, чтобы заслужить такую смерть?
- Может это не он, — возразил Серое Крыло отчаянно пытавшийся убедить себя в невиновности брата. — Здесь повсюду воняет лисой…
- Не пытайся защитить его! — прервала его Черепаший Хвостик, вскакивая на лапы. — Кто ещё жаждет расширить свою территорию, не обращая внимания на то, сколько котов при этом умрёт? Только Чистое Небо! А теперь он напал на Пчёлку, — крик душил её, поэтому кошка вновь присела рядом с подругой.
Пчёлка снова открыла пасть, но на этот раз ей удалось прошептать:
- Это моя вина. Я была так голодна… Я не могла нормально думать… Это было так глупо… Я никогда не должна была охотиться здесь…, — из ран с новой силой хлынула кровь, поэтому ее голос прервался. — Кот лишь…
- Я лишь предупредил ее, — прервал резкий голос.
Серое Крыло повернулся и увидел кота, наполовину скрытого в листве дерева, стоящего на краю поляны. Он прищурился, чтобы разглядеть пришедшего. Серое Крыло замер, когда Чистое Небо спрыгнул вниз и начал ходить перед котами. Во взгляде светло-серого кота читалась наглость, граничащая с желанием развязать драку.
Даже сейчас, когда рядом умирала Пчёлка, Серое Крыло не мог не восхититься храбростью брата.
«Кто бы ещё смог спрыгнуть к враждебному патрулю?».
Тёмно-серый кот в мгновение осознал, что все ждут от него того, чтобы он взял контроль надо всем.
- Ты знаешь что-нибудь об этом, Чистое Небо? — спросил Серое Крыло, хриплым голосом, который прерывал его слова. — Разве не ты ранил Пчёлку? Или может ты знаешь, кто это сделал?
- И что насчёт котят Дымки? — прорычала Бегущая с Ветром, гневно размахивая хвостом. — Ты убил их?
Чистое Небо ходил вокруг патруля, его взгляд переходил от одного кота к другому. Во взгляде кота перемешались вина и ужас, когда он посмотрел на Пчёлку. Когда Серое Крыло подумал, что готов уже закричать, лишь бы нарушить эту тишину, повисшую в воздухе, его брат, наконец, заговорил.
- И тебе привет, — Чистое Небо остановился и посмотрел на тёмно-серого кота твердым взглядом.
Серое Крыло почувствовал, как под этим взглядом сжимается его живот. Этот взгляд, казалось, обвинял кота в предательстве.
- Лепесток позаботилась о котятах Дымки, — продолжил Чистое Небо. — Они в порядке. А об этой кошке…, — он склонил уши в сторону Пчёлки. — Что вы думаете? — кот осмотрел патруль, на его морде теперь ничего нельзя было прочесть. — Вы действительно верите, что я способен на такое?
Товарищи Серого Крыла нервно переглянулись, будто никто не хотел первым отвечать. Сделав глубокий вдох, Серое Крыло выпрямился:
- Нет, — мяукнул он. — Я не верю в это.
Бегущая с Ветром и Колкий Мех зашипели от негодования. Тёмно-серый кот почувствовал, что кто-то встает рядом с ним: Черепаший Хвостик шагнула вперед и прижалась к его плечу.
- Я, — прорычала она, грозно распушив мех. — Я верю в то, что ты мог сделать это. После того, как я вернулась на пустошь, я не слышала ничего, кроме ужасных историй о том, как ты обходишься с другими. Ты обезумел от своей власти, Чистое Небо. Тебя не волнует, сколько ты причинишь боли остальным, пока не достигнешь желанной цели. И сейчас… Ты не тот кот, с которым я проделала долгий путь, пока спускалась с гор. Ты…, — кошка махнула хвостом. — Ты должен извиниться перед этой кошкой.
Патруль одобрительно закричал. Все расхаживали взад и вперед с обнаженными когтями и ощетинившимся мехом, готовые излить весь свой гнев и боль. Бегущая с Ветром посмотрела на Серого Крыла:
- Ну, лидер? И что же нам дальше делать?
Каждый мускул Серого Крыла тревожно напрягся.
«Если я хоть подергиванием усов покажу, что сомневаюсь, они нападут на Чистое Небо. Его разорвут на кусочки. Но он мой брат! И если мы поступим так, то будем ничем не лучше его. Жизнь, которую мы пытались построить, будет разрушена».
Он шагнул вперёд, вставая между Чистым Небом и своими котами, не уверенный в том, кого хотел защитить.
- Убирайся, Чистое Небо, — приказал тёмно-серый кот.
Глаза Чистого Неба удивленно округлились:
- Значит, ты веришь, что я невиновен?
Его слова дали Серому Крылу проблеск надежды:
- Если не ты ранил Пчёлку, то кто? — спросил тёмно-серый кот.
«Если только Чистое Небо сможет все объяснить…».
- Эта домашняя киска охотилась здесь, в новом уголке моей территории, — начал Чистое Небо, говоря более быстро, будто был рад, что ему дали шанс рассказать остальным, что произошло.
Серое Крыло услышал, как низко зарычала Бегущая с Ветром, но к его облегчению, бродяга не прервала брата.
«Сейчас не время спорить о границах!».
- Я хотел лишь предупредить её, — продолжал Чистое Небо. — Я лишь хлопнул ей по ушам, ведь это не может быть очень больно. Откуда мне было знать, что она так ослабла от голода, что упадет в обморок от этого? Но я видел, как дергались её лапы, и знал, что вскоре она придёт в себя. Поэтому я оставил её и направился обратно в лагерь, — он замолчал, сморщивая нос. — Вдруг я услышал лай лисы и побежал обратно, но подоспел слишком поздно. Я собирался ей помочь, когда услышал, что вы спешите сюда.
- Лжец! — выплюнула Черепаший Хвостик, отпихивая Серое Крыло в сторону, чтобы встать напротив Чистого Неба.
Ее спина выгнулась, а шкура ощетинилась от ярости. Чистое Небо скривил губы в рычании:
- Я больше ничего не скажу! — на миг он посмотрел на Серого Крыла, будто призывая встать на его сторону.
«Что я могу сказать?», — спросил Серое Крыло себя, смотря на разъяренных котов. — «Я только хуже сделаю».
Заметив, что брат молчит, Чистое Небо взмахнул хвостом и зашагал прочь.
- Я знаю, что отстаиваю, — мяукнул он, уходя.
Серое Крыло посмотрел коту вслед. Он хотел окликнуть брата, но чувствовал, как напряжены коты его патруля.
«Если я не дам ему уйти, будет драка».
Черепаший Хвостик развернулась, опуская хвост, когда Чистое Небо скрылся в папоротниках. Она присела рядом с Пчёлкой, стараясь не угодить в лужу крови, и начала вылизывать голову подруги.
- Я здесь, — бормотала черепаховая кошка, изредка прерываясь. — Я не оставлю тебя.
Пчёлка посмотрела в глаза Черепаший Хвостик:
- Прости, если я причинила тебе боль, — прошептала она.
- Я хочу, чтобы ты нашла свое счастье, — ответила Черепаший Хвостик. Ее голос дрожал. — Я знаю, ты никогда не была дикой и не жила с нами в лощине, но мне было больно узнать о том, сколько ты выстрадала в Гнезде Двуногих.
Глаза Пчёлки закрылись, пока подруга говорила. Её дыхание превратилось в хрип, а морда исказилась болью. Тело кошки содрогнулось несколько раз, дыхание стало почти незаметным, а стук сердца всё утихал и утихал, пока грудь Пчёлки не замерла.
- Она мертва, — мяукнул Облачное Пятно.
Серому Крылу никогда не нравилась Пчёлка, но сейчас его сердце было полно печали.
«Это не просто смерть домашней киски. Она изменила мнение моих котов о Чистом Небе, она изменила всё».
И кот, и его товарищи ошеломлённо смотрели на тело умершей. Воздух разрезал скорбный вопль, какой Серое Крыло никогда не слышал. Это был крик Хвоста Черепахи, скорбящей по подруге.
- Чистое Небо сказал, что Пчёлку убила лиса. Но её запах был по всей поляне, — Серое Крыло стоял на вершине Длинной скалы в лощине. Все собрались вокруг.
Он подходил к концу истории о патруле, отправленному в лес.
- И ты поверил ему? — спросила Намокший Цветок.
- Я не знаю, чему верить, — признался Серое Крыло. — Но я знаю, что битва с Чистым Небом никому не принесёт пользы.
- И что же вы сделали? — спросил Крик Галки.
- Мы похоронили Пчёлку и вернулись домой.
Крик Галки гневно зашипел, вырываю траву когтями:
- Ты хочешь сказать, что дали ему уйти? Но это блошиноголовая идея!
- Именно это я и сказала ему, — мяукнула Бегущая с Ветром, яростно размахивая хвостом. — Чистое Небо подумает, что мы слабаки! Разве это мы хотим?
- Нет! — взвыл Зазубренный Пик. Разбитый Лёд и Крик Галки подхватили за ним.
- А сейчас, подождите, — Длинная Тень поднялась на лапы и встала в середине группы. — Было бы действительно блошиноголовой идеей напасть на Чистое Небо, когда мы все обеспокоены смертью Пчёлки. Но ведь она была лишь домашней киской.
- Она была моей подругой! — вспылила Черепаший Хвостик.
- Знаю, — голос Длинной Тени оставался спокойным. — Всё, что я хочу сказать: нам нужно время, чтобы подумать.
- А если Чистое Небо не даст нам этого времени? — вызывающе мяукнула Бегущая с Ветром.
Серое Крыло понял, что лучше будет, если он вмешается. Он был рад тому, что Длинная Тень вновь готова действовать, а тёмно-серый кот — поддержать её.
- Длинная Тень права, — мяукнул Серое Крыло. — Мы подождём. А, начиная с завтрашнего дня, мы будем высылать дополнительный патруль в сторону леса. Так Чистое Небо всегда будет у нас на виду.
Он встретился взглядом с Бегущей с Ветром, ожидая, что кошка начнет спорить, но после мгновения тишины, она неохотно кивнула. Серое Крыло был рад видеть, что и остальные успокоились. Тёмно-серый кот спрыгнул со скалы и направился к Длинной Тени:
- Спасибо, — мяукнул он. — Ты сказала то, что было нужно.
Длинная Тень опустила голову:
- Поговорим? — предложила она.
Шумно соглашаясь, Серое Крыло направился под куст утёсника. Солнце зашло за пустошь, но небо всё ещё сохранило алые отблески. Некоторые, видимо, отлично поохотились, пока патруль Серого Крыла уходил, поэтому куча добычи лежала в центре лощины. Большинство собралось вокруг, желая разделить дичь и поскорее поесть, лишь Бегущая с Ветром вскочила на скалу, готовясь наблюдать, и Черепаший Хвостик стояла около входа в свой туннель, пытаясь найти котят.
- Длинная Тень, как ты думаешь, что нам делать теперь? — спросил Серое Крыло.
Черная кошка думала. Серое Крыло заметил, что она выглядела более живой и энергичной, нежели, когда была лидером.
«Она больше не беспокоится о Лунной Тени. И теперь знает, как и все, что мы имеем дело с Чистым Небом».
- Ты хочешь вновь занять место лидера? — спросил он.
Длинная Тень покачала головой:
- Я рада делить ответственность с тобой, Серое Крыло, — ответила она. Рот кошки скривился, когда она добавила, — я даже не против того, что Бегущая с Ветром начала нас немного организовывать. Она полезна. И как только всё закончится, я думаю, нам стоит формально поприветствовать ее в нашей группе вместе с Колким Мехом.
- Хорошая идея, — мяукнул Серое Крыло.
«Приятно осознавать, что теперь Длинная Тень менее осторожна с остальными. Работать вместе — лучший выбор».
- Нам важен каждый кот в группе.
- О том, что нам делать сейчас, — продолжила Длинная Тень, — кто-то должен остановить Чистое Небо, пока он не натворил ещё больше вреда.
Серое Крыло кивнул:
- Ты права, но это будет нелегко.
Длинная Тень задумчиво лизнула переднюю лапу и подняла ее к уху.
- Дай мне время подумать, — мяукнула черная кошка.
Отгоняя предчувствия, Серое Крыло направился к куче с добычей, нашел себе кусок кролика и пошел к туннелю Хвоста Черепахи, намереваясь поделиться с подругой и ее котятами. Черепаший Хвостик сидела около входа в палатку, подвернув лапы под себя. Котята спали позади кошки, свернувшись в куче мха.
- Они в порядке? — спросил Серое Крыло, опуская дичь перед черепаховой кошкой.
Черепаший Хвостик вздохнула:
- Я дума, да. Но они сильно расстроились, когда я рассказала о смерти Пчёлки. Галечное Сердце долго не мог прийти в себя.
Серое Крыло взглянул на подругу, слегка удивленный обвинительным тоном в ее голосе.
- Я ничего не мог сделать, — мяукнул он. — Мы никогда не смогли бы принять Пчёлку в нашу группу. Она не справилась бы.
Плечи Хвоста Черепахи поникли.
- Я знаю, — пробормотала она. Голос кошки был полон горя, и слова давались тяжело. — Я верю в тебя, Серое Крыло. Я знаю, что это не твоя вина. Просто моё сердце разбилось, когда я увидела её там, лежащую в луже собственной крови. Я хотела бы, чтобы всё было иначе.
Серое Крыло прижался к боку подруги, утешительно вылизывая кончики ушей.
- Мне жаль, что тебе больно, Черепаший Хвостик, — пробормотал он. — Ты и котята – самое дорогое, что у меня есть. Я никогда не надеялся на такое счастье…, — мяукнул тёмно-серый кот. — После пожара я думал, что не смогу быть лидером. Но ты дала мне отдохнуть. И теперь я вновь готов руководить вместе с Длинной Тенью, если она этого хочет.
- Но как ты будешь вести группу? — спроси Черепаший Хвостик, поднимая свои глаза. — Невинные коты гибнут — а для чего? Для того, чтобы коты Чистого Неба могли вдоволь наесться?
- Нет, — ответил Серое Крыло. — Не уверен, что Чистое Небо убил Пчёлку. Я думаю, что это была лиса. Кроме того, не думаю, что это из-за охоты. У Чистого Неба уже и так большая территория, о которой можно лишь мечтать. Я думаю, он что-то замыслил. Понятия не имею что, но Чистое Небо, видимо, честно думает, что всё делает по уважительной причине, — тёмно-серый кот тяжело вздохнул. — Думаю, есть кот, способный докопаться до истины и понять его действия.
- И этот кот ты? — спросила Черепаший Хвостик.
Серое Крыло моргнул:
- А что, есть кто-то другой?

Гром нырнул под низкие сухие ветви и направился на поляну с мышкой, свисающей у него из пасти. Обогнув лужу в центре лагеря, он подошёл к Лепесток, которая мастерила новое гнездышко для себя и котят Дымки около густых зарослей папоротника. Котята уже три дня после смерти матери были окружены заботой песчаной кошки. Это давало Грому надежду на то, что они вырастут здоровыми котами.
- Держи, — мяукнул он, опуская мышь перед Лепесток.
- Спасибо, Гром, — ответила полосатая кошка, я благодарностью опуская голову. — Мой живот такой пустой, что его урчание можно услышать на пустоши.
Гром заметил, что она разжевала белку в кашицу, пытаясь ею накормить котят. Маленькая кошечка повернула головку и прижалась к животу Лепесток, ищу молоко.
- Нет, малышка, — мягко пробормотала песчаная кошка, лапой подталкивая котёнку обратно к кашице из белки. — Тебе нужно съесть вот это, чтобы вырасти.
- Мы уже большие, — согласилась маленькая кошечка, обнюхивая кашицу и начиная её лакать.
Гром был удивлен, увидев любовь и доброту в глазах Лепесток, когда та смотрела на котят.
«Но Лепесток — самая жестокая кошка, которую я встречал!».
- Ты уже дала им имена? — спросил он.
- Да, — ответила Лепесток. — Маленький котик — Береза, а кошечка — Ольха.
- Хорошие имена, — мяукнул Гром.
Большинство котов Чистого Неба отдыхали на поляне, наслаждаясь последними тёплыми деньками. Бегущая Вода, свернувшись, дремала под лучами солнца, а Полёт Пера вылизывала свою белоснежную шерсть. Иней вновь вылизывал рану, полученную при пожаре. Он по-прежнему отказывался ее лечить.
«Сейчас всё так спокойно», — сказал мысленно Гром. — «Может, Чистое Небо будет довольствоваться своими новыми землями».
Но он не мог убедить себя в правдивости этих мыслей. Чистое Небо один не расслаблялся в лагере сейчас, ходя взад и вперёд, временами останавливаясь, чтобы посмотреть на деревья. Гром не понимал, куда смотрит его отец.
«Он стал таким странным с того момента, как вернулся вчера… пропахший кровью и лисой. Что-то случилось, но он не говорит об этом никому».
Гром направился к своему гнёздышку, но прежде, чем он добрался до него, Ельник и Крапивник позвали его. Это были молодые бродяги, которые присоединились к группе Чистого Неба всего пол луны назад.
- Вы что-то хотите? — спросил Гром.
- Мы должны тебе кое-что рассказать…, — начал вполголоса Ельник, постоянно косясь на Чистое Небо, чтобы убедиться, что тот их не услышит. — Можно нам поговорить с тобой где-нибудь наедине?
- Наедине? — тревога воткнулась в сердце Грома, как колючка. — Зачем вам говорить со мной наедине?
- Просто пойдём, и мы тебе кое-что расскажем, — нервно мяукнул Крапивник, призывая рыжего кота укрыться между корнями поваленного дерева.
Гром мгновение сомневался, но решил все же последовать за двумя котами.
«Если что-то происходит, то будет лучше, если я буду знать об этом».
- Это было, — продолжил Ельник, когда все три кота расположились между корнями. — Когда мы только присоединились к вашей группе, мы не уверены, правильно ли поступили. И не были уверены, нравится ли нам все это.
Гром подумал, что бродяги ожидают, что он скажет:
- Не останавливайся, — заметил рыжий кот.
- Вообще, здесь хорошо, — мяукнул Крапивник. — Нам нравится поддерживать группу. Но некоторые дряни… преследуют котов…
- Убивают котов, — добавил Ельник. — Мы думали…
Он замолчал, потому что Лист проходил мимо, направляясь к своему гнёздышку с охапкой свежих папоротников во рту. Серо-белый кот остановился, с любопытством поглядывая на собравшихся.
- Ясно же, что мы говорим не тебе, — прорычал Крапивник.
Листья папоротника упали на землю:
- Ты хочешь, чтобы мои когти прошлись по твоим ушам? — спросил Лист, грозно приподнимая шерсть.
- Прости, Лист, — поспешно мяукнул Гром. — Всё хорошо, они просто ещё не знаю, как нужно вести себя в группе.
- И не узнают, если не исправятся, — оборвал Лист, поднимая свою ношу и бросив несколько победных взглядов на Крапивника.
- Не очень хорошая идея — враждовать со старыми котами, — пробормотал рыжий кот. — Ладно, что вы предлагаете сделать, чтобы изменить жизнь в группе Чистого Неба? Мне нравится положение дел не больше, чем вам.
- Мы думали, что ты мог бы поговорить с отцом, — предложил Крапивник. — Если он поймёт, что его коты не рады…
- Мы обеспокоены тем, к чему всё это ведёт, — добавил Ельник. — Скоро Чистое Небо вообще не будет слушать наше мнение. И у нас не будет другого выбора, кроме как сделать то, что он попросит.
- А он многое может попросить, — закончил Крапивник.
Гром не мог не думать о том, какими оптимистичными были молодые коты, если думали, что из-за разговора Чистое Небо откажется от всего, что хотел сделать.
- Я полагаю, у вас есть определенная позиция, — вздохнул он. — Я посмотрю, что смогу сделать.
Живот рыжего кота скрутило, от некоей опасности, когда Гром понял, что может произойти.
«Мне достанется по ушам когтями. Ну или хуже!».
Неохотно он взял кролика из кучи с добычей и отнёс его Чистому Небу.
- Что я могу сделать для тебя? — спросил отец, даже не взглянув на рыжего кота.
- Я хочу, чтобы ты поел, — Гром положил кролика у лап Чистого Неба. — Ты не ел сегодня.
- Я ем, когда захочу. Я не голоден, — отец устремил взор своих голубых глаз на Грома. — Я видел, как ты только что разговаривал с теми молодыми бродягами. Зачем они послали тебя ко мне?
Гром откашлялся, сомневаясь в подходящем моменте.
«Это стоило рассказать наедине…».
Он понял, что остальные заинтересовались их разговором, поэтому теперь пытались подобраться поближе, чтобы не упустить ни одно слово. Иней смотрел на них, навострив уши, а Полёт Пера прекратила вылизываться, замерев с поднятой лапой.
- На самом деле ничего…, — начал Гром, стараясь не съежиться под пристальным взглядом отца. — Мы просто болтали о том, как сейчас прекрасен лес. Когда сегодня я был на охоте, то заметил, как пробиваются зеленые побеги в той части леса, которую уничтожил огонь. А ты видел жуков и мелкую дичь, начинающих возвращаться? Больше нет причин, по которым мы могли бы голодать. И больше нет причин, по которым нам бы стоило вновь расширять территорию, ты так не думаешь…?
Его голос стих, когда Чистое Небо прищурил глаза, окидывая взглядом собравшихся. Иней застыл, когда взор голубых глаз скользнул по нему. Гром понял, что большинство подслушивающих уже окончательно проснулись. На морде Крапивника и Ельника сияла надежда.
- Гром говорит за всех вас? — спросил Чистое Небо. — Вы также думаете, что все что мы делаем — лишь пустая трата времени?
Наступила тишина, коты переглянулись, но никто ничего не сказал.
«Я один настолько храбр, чтобы прямо сказать об этом?», — в отчаянии подумал Гром. Он не знал, думать ли, что остальные коты предали его, или же просто трепетали от восторга.
- Мы не можем быть согласны с тем, что должны заботиться о том, что уже имеем? — решился наконец рыжий кот. — Почему мы не можем забыть о расширении территории?
Чистое Небо шагнул вперед, нависая над Громом.
- Уже поздно останавливать то, что начал, — мяукнул светло-серый кот.
Гром подумал, что на миг заметил проблеск сожаления на морде отца.
- Скажи мне, этот пожар…, — продолжил Чистое Небо. — Если он был таким маленьким, то почему же до сих пор земля покрыта шрамами? Я знаю поляны, где трава всё ещё не проросла. Я видел лужи, которые всё ещё полны пепла. Ни один кот не сможет пить такую воду.
- Но так будет не всегда, — возразил Гром. — Новые побеги прорастают везде, все мы видели это.
Глядя на непримиримое выражение морды отца, рыжий кот начал сомневаться, должен ли он был вообще начинать этот разговор. Но было слишком поздно. Гром понял, что должен тщательно взвешивать каждое слово.
«Я говорю это не из-за того, что другие попросили меня».
Рыжий кот и сам долгое время ощущал, что что-то не так. Но, когда отец вернулся со своей прогулки задумчивым и загадочным, никакой пользы эти чувства не принесли.
«Что начато, должно быть закончено. Для лагеря, для Чистого Неба и для меня. Я не могу заставить Серое Крыло жить в страхе. Отец не хочет этого».
- Я лишь пытаюсь помочь, — продолжил Гром. — Я подумал…
Чистое небо оборвал его взмахом хвоста:
- Иней, подойди сюда, — мяукнул светло-серый кот.
Большой белый кот посмотрел на них с того места, где вылизывал свою рану. Затем поднялся и болезненно похромал к Чистому Небу. Гром подумал, что Иней двигается ещё медленнее, чем в прошлом их совместном патруле.
- Покажи всем свою рану, — приказал Чистое Небо.
Глаза Инея расширились от удивления. С неохотой он развернулся, показывая товарищам ранение. Мех так и не оброс, а красноватая плоть выглядела плачевно.
- Эту рану нанёс лесной пожар, — повысил голос Чистое Небо. — Она всё ещё не зажила.
Иней от стыда опустил голову.
- Это не вина Инея, что огонь обжег его, — мяукнул Гром.
- Нет, — отец развернулся и уставился на рыжего кота. — Но ты видишь, как пожар подкосил нас? Сейчас один из нас подвергает нас всех опасности. Иней не может справляться со своими патрулями так, как надо.
Грому никогда не нравилось поведение Инея, но он не мог смотреть, как кота так унижают.
- Иней всё это время охотился и патрулировал, — возразил рыжий кот, шкуру Грома покалывало от того, что он перечит лидеру. — Он по-прежнему вносит свой вклад в нашу группу. А рана просто нуждается в хорошем уходе. разве не так?
Он оглядел остальных, надеясь найти кого-нибудь, кто поддержит Инея, но все или уставились в землю, либо тщательно прилизывали шерсть.
«Трусы!», — подумал Гром.
Когда рыжий кот оглядывался, то почувствовал внезапный толчок в спину. Чистое Небо прижал его к земле так, что нос Грома оказался в мышином хвосте от раны на лапе Инея. Гнойный запах наполнил его нос, а горло — запах желчи. Некоторые коты беспокойно мяукнули, но никто ничего не сделал.
- Если ты так беспокоишься, почему бы тебе самому не вылизать эту рану? — спросил Чистое Небо.
«Я не буду это делать!».
Извиваясь под лапой отца, Гром развернулся к нему мордой.
- Что произошло? — спросил он. — Почему бы тебе чуточку больше не побеспокоиться об Инее? Ты всегда говоришь, что действуешь в наших интересах.
- Верно, — к удивлению Грома, Бегущая Вода поднялась на лапы встала напротив Чистого Неба.
«Хоть кто-то понял, что их мысли были услышаны! Бегущая Вода знала Чистое Небо всю жизнь. Если кому и спорить с моим отцом, так это ей».
- Что ты делаешь? — спросила кошка тихим и уверенным голосом. — Ты наш лидер, но не тиран. Подумай, Тихому Дождику будет ли приятно узнать о твоих деяниях?
- Оставь мою мать в покое, — прорычал Чистое Небо.
Бегущая Вода проигнорировала это рычание:
- Она ради этого пожелала тебе удачи, когда мы покидали горы?
Вместо того, чтобы выместить весь свой гнев, светло-серый кот глубоко вздохнул, окидывая взглядом собравшихся:
- Я приношу свои извинения, — мяукнул он, отступая на шаг. — Очевидно, вы не поняли, что я хотел сделать. Я должен был лучше объяснить, — обращаясь к Инею и Грому, Чистое Небо добавил, — Иней должен покинуть нас. Сейчас самое время ему уйти, чтобы не распространить болезнь по лагерю. Так будет лучше.
Иней удивленно разинул рот, недоверчиво смотря на Чистое Небо.
- Гром, я хочу, чтобы ты проводил его до границы и оставил там…, — светло-серый кот, казалось, смутился. — Оставь его там, где его найдут черви. Ты понял меня?
Гром почувствовал, как его шерсть ощетинилась.
«Я не хочу принимать участие в этом».
- Нет, я не уверен, что понял тебя, — ответил рыжий кот, утихомиривая гнев в своем голосе. — Там, где его найдут черви? Ты просишь меня бросить Инея умирать в одиночестве, без кота, который позаботился бы о нем?
Чистое Небо не ответил, но Гром по ледяному взгляду его голубых глаз понял, о чем именно просил его отец.
- Нет! — завопил Иней, когда понял, что лидер расстается с ним. — Пожалуйста, Чистое Небо, не выгоняй меня! Я всё ещё могу охотиться! Вчера я поймал полевку. И я хожу во все патрули. Я умру там! Пожалуйста, дай мне ещё шанс.
Гром потрясенный смотрел на гордого кота, который просил своего лидера о жизни.
«Это не может означать принадлежность группе котов. Может, после скитаний Инея, ему здесь и хорошо. Может, и для меня было бы».
Мысли Грома вновь вернулись к Серому Крылу и Полёту Коршуна. Почему он покинул их?
«Но я уже не могу вернуться и вновь просить их о помощи, слишком многое случилось… и что мне делать?».
Когда рыжий кот в мыслях рассказывал Серому Крылу, как ничего не предпринял, когда Бегущая с Ветром нуждалась в помощи, когда убивали Дымку. Он знал, что не перенесет разочарования в глазах старшего кота.
«Я мешаю всем, даже себе. Но так не может продолжаться. Я прекращу все это».
Гром запрыгнул на пень, оглядывая собравшихся на поляне.
- Что ты делаешь? — прошипел Чистое Небо.
- Слезай оттуда, глупый комок меха, — мяукнула Полёт Пера.
«Что?», — Гром посмотрел на белоснежную кошку. — «Я думал, она на моей стороне!».
- Я не хочу делать это, — ответил он, поправляя, — я не хочу вести Инея на его смерть. Я никому из вас не могу помочь. Но я могу помочь себе и Инею.
Рыжий кот внезапно понял, что должен сделать:
- Мы уходим. И больше не вернёмся.
Крики то ли возражений, то ли согласия заглушили голос Грома. Начались яростные споры. Не слушая никого, рыжий кот, напряг лапы и приготовился спрыгнуть.
Но прежде, чем он успел это сделать, знакомая вонь ударила Грому в нос. И кот увидел сильную и грозную перепачканную лису, крадущуюся по поляне с высоко поднятым хвостом и острой мордой.
- Посмотри, что ты натворил! — проворчал Чистое Небо, стаскивая сына с пня. — Своим шумом ты навлёк опасность на лагерь.
Он толкнул Грома. Не удержав равновесие, молодой кот упал, оказавшись ближе всех к лисе. Находясь так близко к опасности, его вдруг осенила мысль:
«А что, если он сделал это специально?».
Гром вспомнил, что недавно Чистое Небо вернулся в лагерь, пропахший лисой, и в скверном настроении. Горящие глаза лисы уставились на рыжего кота, через мгновение она бросилась к нему. Некоторые испустили испуганный вой.
У Грома было достаточно времени, чтобы вспомнить рассказы Серого Крыла о том, как они с Чистым Небом когда-то дрались с лисой. Один вскочил на спину, пока другой расцарапывал морду.
«Но я здесь один!».
В это время лиса подобралась совсем близко, поэтому Гром поднялся на задние лапы обрушил обе лапы на морду хищницы. Полёт Пера и Лист, казалось, решили опровергнуть его мысли и подбежали к лисе, занося лапы. Но это уже не нужно было. Лиса испустила визг от боли, развернулась и скрылась в зарослях.
- Спасибо, — поблагодарил Гром двух котов, пришедших ему на помощь. Сердце кота так колотилось, будто он только что сбегал до лагеря на пустоши и обратно.
- Не за что, — мяукнул Лист.
Гром был удивлен, увидев в глазах черно-белого кота уважение.
- Ты и сам прекрасно справился.
- Да, — согласился Чистое Небо, делая пару шагов и присоединяясь к ним. — Тебя хорошо обучили.
- Не ты, — холодно возразил Гром.
Теперь он понял, что некогда существовавшая связь исчезла.
«Я никогда не смогу вновь доверять Чистому Небу».
Чистое Небо не ответил. Гром оглядел котов, но никто не захотел посмотреть на него. Даже Крапивник и Ельник, которые так хотели, чтобы рыжий кот поговорил с отцом, опустили головы.
«Вот так вот, значит», — подумал Гром.
- Пойдём, — Полёт Пера коснулась до плеча рыжего кота кончиком хвоста. — Покончим со всем этим. Я провожу вас до границы на случай того, если лиса до сих пор бродит где-то рядом.
- И что границы сделают лисе? — сухо спросил Гром. — Они так часто меняются, что я их уже не вижу.
- Не умничай, — прорычал Чистое Небо. — Ты прекрасно знаешь, если сейчас уйдёшь, то никогда не сможешь вернуться.
- Я не хочу возвращаться, — ответил Гром, подзывая Инея хвостом.
Он направился из лагеря, идя так медленно, чтобы раненый кот поспевал. Полёт Пера еле слышно шагала рядом. Гром заставил себя не оглядываться назад.
«Я не собираюсь оглядываться. Мне всё равно, смотрит на меня Чистое Небо или нет. Он для меня больше ничего не значит».
Но пока он думал об этом, то понимал, что покинул лагерь не для того, чтобы исцелить рану Инея.
«Я доверился Чистому Небу, я бросил Серого Крыла, чтобы быть с ним! И что получил?».
Три кота молча пробирались через папоротники.
- Зачем ты делаешь это? — спросил в конце концов Иней, когда они оставили поляну далеко позади. — Мы никогда не были друзьями.
Гром фыркнул:
- Я думаю, что ты просто ворчливый блохастый, — ответил он. — Но я все же не хочу найти тебя мертвым.
- Тогда ты разочаруешься, — проворчал Иней, — эта рана не заживает.
- Просто никто ее не лечил, — мяукнул рыжий кот. — Но на пустоши живут коты, знающие о травах всё. Ты всё-таки гонялся за дичью уже много сезонов, Иней.
- Верно, — согласилась Полёт Пера. — Гром, мне жаль, что я сначала поддержала тебя…
Гром попытался скрыть своё удивление.
- А потом отступилась, — мягко продолжила она. Белоснежная кошка покачала головой. — Я сделала свой выбор. Моё сердце здесь, в лесу.
Она остановилась, когда они дошли до опушки. Склон пустоши уходил ввысь, освещаемый заходящим солнцем. Пчёлы гудели над цветами дикого утёсника, а белые бабочки пролетели перед носами котов.
- Нам туда? — спросил Иней, испуганным голосом.
Гром кивнул. Несмотря на свои прошлые сомнения, он был уверен, что теперь ему остался один путь. В лощину, к Серому Крылу. Рыжий кот хотел сказать, что он сожалеет, что не смог помочь им.
«Я должен предупредить их о том, что собирается делать Чистое Небо».
- Как быстро ты можешь идти? — спросил Гром Инея, видя, как белый кот поморщился от боли.
- Достаточно быстро, — мрачно мяукнул Иней. — Я не пропаду, не беспокойся.
- Прощай, — мяукнула Полёт Пера. — И удачи!
- Спасибо! — ответил Гром, склоняя голову.
Солнце алыми лучами осветило пустошь. Гром и Иней начали свой долгий подъем по склону. На пол пути, рыжий кот обернулся через плечо. Полёт Пера исчезла. Всё, что он увидел, была зеленая стена леса. В зарослях папоротника Гром заметил силуэт кота и светло-серую шерсть.
«Мой отец, возможно, решил посмотреть, как я ухожу», — в конце концов решил рыжий кот.
Пока он смотрел, старший кот исчез в глубине леса.
«Он тоже принадлежит лесу. Он должен остаться», — подумал Гром.
- Пойдём. — мяукнул он Инею. — Чем быстрее мы пойдём, тем раньше доберемся.
Рыжий кот повёл товарища подальше от территории Чистого Неба.
Гром в лесу пытался во всем угодить отцу.
«Но мне не удалось», — подумал он. — «Или ему? Ведь это он не смог избавиться от мысли о голоде, даже когда вместе с Серым Крылом и другими котами они спустились с гор. Может отчаяние посеяло в сердце Чистого Неба гниль».
Гром знал, что отец родился не плохим.
«Но он изменился. Он не может быть хорошим для всех. Я всем поделился с отцом», — подумал рыжий кот. Вина и сожаление перемешались в его сердце.
«Всё, что мне теперь осталось сделать, это найти Серое Крыло и рассказать ему обо всём».
Это будет тяжело, но Гром знал, что должен поделиться всеми этими ужасами. Он начал ускорять шаг.
- Постой! — позвал Иней. — Я не могу так быстро идти, ты же помнишь.
Гром присел и подождал белого кота, наблюдая за пустошью, раскинувшейся перед ними.
«Там лагерь. Там Серое Крыло. Там надежда…».

Бонусные главы

От приятного сна, где бабочки летали над поляной, залитой солнцем, Рябь разбудил громкий вой. Сквозь сон кот узнал Зов Пробуждения, который эхом отдавался во всех уголках парка. Хлопая глазами и сбрасывая остатки сна, Рябь выскользнул из своего гнездышка, которым была моховая подстилка под ветвями куста.
Рассветный свет чуть озарил небо, а там, где поднималось солнце, небосклон пылал розовато-золотым свечением. Рябь повернулся туда, распушив мех в предвкушении красивого зрелища.
Мягкая трава расстилалась под его лапами, кое-где росли кусты и яркие цветы, посаженные Двуногими. То тут, то там деревья роняли свои цветы, разбрасывая по земле белоснежные лепестки, похожие на звезды. Рябь не мог представить себе место более красивое, чем это.
Вскоре из своих гнездышек стали показываться его друзья и старшие. Все устремляли свои морды к свету, как Рябь, наблюдая за восходящим солнцем. Громкие голоса поднялись в воздух, приветствуя новый день. Рябь вытянул шею, присоединяясь в своём вое к остальным, он смотрел, как тени исчезают.
Как только солнце поднялось над горизонтом, коты отвернулись и начали умываться. Рябь приглядел себе солнечное местечко рядом с кустом алых цветов Двуногого и поморщил нос от сильного запаха. Он знал, как важно тщательно умываться, соблюдая правильный порядок.
«Сначала лапы, а потом морда и уши… Затем уже грудка и живот», — сказал кот сам себе, сгибаясь, чтобы вылизать мягкий мех у себя на животе. — «Теперь спина и хвост…».
Это должны были соблюдать все коты парка. Ещё котятами они знали, когда и как пробуждаться, как вылизываться и что они должны делать каждый день на протяжении всей жизни. Всё было мирно и хорошо.
Живот Ряби заурчал от голода, когда тот пытался вылизать спину. Кот поспешил закончить умывание, несколько раз быстро лизнув хвост. Как только он это сделал, Рябь вскочил на лапы и встал в конец строгой колонны, которой коты направлялись через парк для Утренней Трапезы. Через несколько шагов он понял, что его наставник, Триумф, гладкошерстный и изящный чёрный кот, спрыгнул в шаге от него. Когда Рябь был котёнком, Триумф решил обучить его всему, и старые коты поведали Ряби обо всех традициях котов, живущих в парке.
- Приветствую, Триумф, — почтительно мяукнул Рябь, склоняя голову. — Разве это утро не прекрасно?
-Да, — согласился Триумф. — Над головами — теплое солнце, а под лапами — мягкая трава. Рябь, ты должен благодарить солнце и землю за то, что они заботятся о тебе. Нам повезло, что наша жизнь так беззаботна.
- Я благодарен, — ответил озадаченный Рябь, — Каждый день. Я знаю, как нам повезло.
«Почему Триумф думает, что должен говорить мне это изо дня в день?».
- Но не допускай, чтобы эти подарки судьбы ослабили тебя, — мрачным тоном предупредил черный кот. Он взмахнул своим длинным хвостом, смотря сквозь траву, залитую солнцем. — Всегда нужно помнить, что жизнь бывает трудна, даже для нас.
Рябь всё больше запутывался.
«Почему Триумф портит такое яркое утро своими тёмными словами? Жизнь никогда не была трудной для нас!».
Он выбросил всё из головы, когда подошёл к ряду мисок на краю парка. Двуногие каждое утро и каждый вечер выкладывали в них еду. Её всегда было достаточно для всех. Не нужно было толкаться, когда все рассаживались вокруг, не нужно было постоянно смотреть, осталось коту рядом достаточно места или нет. Рябь начал есть, помня о том, что нельзя быстро съедать или проглатывать еду, не жуя. Он часто задавался вопросом: как Двуногие охотятся на эту странную добычу, всё-таки она была довольно мелкая. Еда не была такой вкусной и такой хорошей, как пойманная Рябью один раз мышь, но она наполняла его живот, благодаря ей кот всегда был полон сил, а его шерсть — лоснилась.
- Время Утренних Размышлений, — мяукнул Триумф, когда Рябь отступил от миски, облизываясь.
Что бы не беспокоило черного кота перед едой, теперь оно, казалось, прошло. Теперь он был весёлым, а зеленый глаза — блестели. Рябь пошел за наставником по парку и вскочил на стену, устраиваясь рядом. По другую сторону забора круто спускался холм, река бежала между двумя берегами, густо поросшими кустами. Ни один кот никогда туда не ходил. Стена была слишком высока, чтобы безопасно с неё спрыгнуть.
«А кто вообще захотел бы спрыгнуть?», — подумал рябь. — «Здесь у нас есть всё, что нужно».
Но Рябь привлекало течение воды в реке. Кот находил удовольствие в том, чтобы наблюдать за ним во время размышлений. Но он также был очень горд, и каждую его черту повторяли полосы на серебристо-серой шерсти.
- Мы позже займёмся охотой, — сказал Триумф, когда улегся в правильной позе для размышления, подвернув лапы под себя и обвив бок хвостом.
- Отлично! — мурлыкнул Рябь, копируя позу наставника.
Через щелки он смотрел на рябь реки внизу и почувствовал, как солнечное тепло пробралось до костей. Кот довольно вздохнул.
«Мы делаем так каждый день. У нас есть порядок и занятия. Мы всё делаем правильно. Ничто никогда не изменится. Здесь так хорошо».

Рябь лениво растянулся под тенью тёмных листьев. Его живот был полон — кот вновь поймал и попробовал мышку во время тренировки с Триумфом. Наполовину сонный, Рябь вспомнил шебаршащую серую шерстку в траве и чувство превосходства, когда он бросился на дичь и вонзил в неё свои когти.
«Это лучший день в моей жизни», — подумал серебристый кот.
Испуганный вой ударил по ушам Ряби. Он вскочил, выпрыгивая из уютного куста и дико оглядываясь вокруг.
Рядом стоял Триумф, спина черного кот выгнулась, шерсть распушилась так, что он стал вдвое больше. Когда Рябь в ужасе посмотрел на Триумфа, он вновь громко взвыл.
- Что случилось? — спросил Рябь. Он никогда не видел своего мудрого и спокойного наставника в таком состоянии.
Триумф не ответил. Проследив за его взглядом, серебристый кот заметил, что край парка кто-то окружает.
«Чудища Двуногих!».
Они были намного больше тех, что Рябь видел на Гремящих Тропах, которые проходили по парку. Чудища были сверкающе-желтыми, когда они с ревом открыли пасти, он увидел там огромные, с тело кота, зубы.
Рябь в недоумении смотрел, как чудовище вгрызлось в землю.
«Оно ест парк!».
- Что происходит? — вопил серебристый кот.
Его наставник, казалось, совладал со своим страхом. Подбежав к Ряби, Триумф подтолкнул его к противоположному краю парка.
- Мы должны выбраться отсюда! — прорычал черный кот. — Бежим!
Побежав назад рядом с Триумфом, Рябь обежал толпу Двуногих. Они держали в руках железную штуковину, которая рыча, вгрызалась и валила деревья. Их блестящие клыки так легко пилили деревья, как Рябь вонзал когти в мышь.
- Они всё разрушают! — выдохнул серебристый кот. — Зачем? Все же было так спокойно!
- Не теперь, — проворчал Триумф. — Беги!
Когда коты промчались около дерева, оно со стоном наклонилось, а затем рухнуло на землю. Птицы стайкой поднялись вверх, тревожно вскрикивая. Волна воздуха, встревоженного падением дерева, трепала шерсть Ряби.
Двуногие неистовствали во всём парке. Куда не бросали коты взгляд, везде натыкались на разруху.
«Почему… почему?».
Но ответа на мучавший вопрос Ряби не было.
Кот заметил Двуногих, идущих по парку. Они несли с собой большие блестящие клетки. Внутри были коты, которые теперь оказались в ловушке и истошно мяукали, прося их выпустить. Рябь от изумления открыл рот.
- Смотри! — мяукнул он, на мгновение останавливаясь от ужаса. — Там Стрела… и Блик… и твоя сестра, Трепет!
Триумф вновь толкнул кота:
- Я знаю, — ответил он голосом, полным печали. — Но мы ничем им не сможем помочь. Продолжай бежать!
Кот прыгнул в сторону, не давая Двуногому поймать себя. Рябь последовал его примеру. Коты бежали шаг в шаг, пока не достигли стены, с которой была видна река. Это был самый дальний уголок парка, сюда до сих пор не добрались Двуногие. Рябь с трудом мог поверить, что ещё утром они спокойно сидели наверху и размышляли.
Триумф оглянулся, когда они добежали.
- Сюда! — кот задыхался. — Если мы побежим по стене, то сможем выбраться.
Он вскочил на забор, Рябь последовал за своим наставником.
Когда коты поймали равновесие, громкий рев чудища раздался позади. Испуганный грохотом, Рябь отскочил. Его лапы заскользили по стене. Серый камень осыпался под котом. Рябь испуганно взвизгнул и сорвался с забора. Кот кружился в воздухе, размахивая лапами и хвостом.
«Я умру!».
Через мгновение он погрузился в воду, силы покинули его. Рябь оказался в темноте, так и не зацепившись ни за что. Чувства покидали его.
В следующее мгновение, ярко вспыхнул свет. Голова кота оказалась над водой. И он начал кашлять, выплёвывая воду.
Рябь в страхе дергал лапами. Одна из них наткнулась на что-то твердое. Кот выпустил когти — это оказался кусочек дерева. Он напрягся и вскоре залез на плотик.
Над головой Ряби громко выл кот. Яркие блики на воде ослепили его, но мельком Рябь заметил Триумфа, который все ещё стоял на стене там, где упал его воспитанник.
- Рябь! — взвыл черный кот.
В последнем, отчаянном усилии, Рябь метнулся в сторону берега. Но новая волна накатилась на него, голова кота исчезла под водой. Повернув голову, Рябь заметил бревнышко, подпрыгивавшее на течении рядом. Жадно глотая воздух и захлебываясь от воды, ему удалось вскарабкаться обратно.
«Я либо спасусь…, либо утону…».
Когда река понесла его со своими водами, Рябь не успел оглянуться на своего наставника, который теперь был маленькой черной точкой на стене. Распластавшись по дереву, серебристый кот не смотрел назад. Триумф уже скрылся из его поля зрения так же, как он из поля зрения наставника. Рябь дрожал от холода и ужаса. Его дыхание стало прерывистым, кот подобрал под себя лапы так, чтобы оказаться как можно дальше от воды. Шкура Ряби промокла и неаккуратно облепила бока.
Река несла его мимо Гнезд Двуногих и садов, простирающихся по берегу. Постепенно плотик отнесло поближе к берегу, а солнце просушило шерсть кота, что придало сил Ряби.
«Может я смогу выбраться на берег и найти путь обратно к Триумфу. Парк же не могут полностью разрушить».
Тогда бы жизнь кота вернулась на привычные круги.
Когда река изогнулась в очередном повороте, деревце прибило к пустынному берегу. Ветки и выброшенный Двуногими мусор плавал на воде, точно так же оставленный здесь течением. Плотик упёрся в плавающий мусор и остановился.
Рябь оценил расстояние до берега?
«Прыгну ли я так далеко?».
Когда кот приготовился к прыжку, до его слуха донеслись пронзительные крики котят Двуногих, которые бежали по берегу. Рябь взглянул на них с надеждой. Он никогда прежде не имел дела с Двуногими, даже с теми, которые оставляли еду в парке.
«Может они помогут мне», — подумал кот.
- Эй! Сюда! — крикнул Рябь, чуть приподнимаясь на лапах и дрожа всем телом.
Котята Двуногих остановились, своими лапами указывая на него. Затем, к большому изумлению Ряби, один из них наклонился, поднял камень и швырнул в сторону кота. Снаряд с большим всплеском ударился о близ плавающий мусор, устраивая небольшие волны вокруг.
- Зачем ты сделал это? — недовольно мяукнул Рябь.
Котята Двуногих странно залаяли, скаля зубы. Другой котёнок тоже кинул камень, на этот раз попав по плечу Ряби. Кот зашипел и почти потерял равновесие.
«Почему они пытаются мне сделать больно?», — подумал он.
Чтобы избежать очередного камня, Рябь скользнул в сторону. Потеряв равновесие, он вновь очутился в воде. На этот раз кот был достаточно близко к куску дерева, чтобы схватиться за него прежде, чем утонуть. Кот, работая задними лапами, разгреб мусор. Усилия Ряби дали результат, бревнышко вновь подхватило течение, унося из пределов досягаемости камней. Когда он вновь взобрался на плотик, то с облегчением вздохнул, увидев, как котята Двуногих стремительно уменьшаются позади.
«Спасибо тебе, река», — подумал кот.
Гнёзда Двуногих стали попадаться теперь реже, между ними виднелись открытые участки. Гремящая тропа бежала по одной стороне реки. По ней в обоих направлениях неслись сверкающие и ревущие чудища. Рябь прижался к дереву, надеясь, что они не заметят его. Кроме того, кот не был уверен, умеют ли они плавать и нападать.
Когда Гремящая Тропа резко повернула, то реку обхватила пологая арка. Рябь в изумлении уставился на неё и вздрогнул, когда очутился во тьме, где каждое бульканье отражалась странным эхом. Он с облегчением расслабился, когда снова очутился под солнечными лучами, и река унесла его подальше от Гремящей Тропы. Теперь по обе стороны реки тянулись открытые поля. Трава была поделена на участки, иногда с помощью металлических заграждений, иногда кустами. Огромные черно-белые животные жевали траву, поднимая голову и смотря вслед Ряби. То тут, то там он мог разглядеть Гнезда Двуногих, а иногда видел деревья, растущие не прямо, как в парке, а вразброс. Иногда растений было так много, и они росли так близко, что пугали кота своей темнотой.
Солнце садилось, окрашивая небо в алые полосы и отбрасывая длинные тени на воду. Рябь начал подрагивать от холодного вечернего воздуха, а его живот был пуст. В парке прошла бы уже Вечерняя Трапеза, а последний раз кот съел пойманную мышку в тихом неразрушенном доме.
«Если бы я только добрался до берега, то с легкостью поймал бы несколько мышек», — с тоской подумал Рябь.
Но река была широкой, а его бревнышко плыло почти посередине.
Посмотрев вниз, кот заметил в воде блестящих маленьких существ с шкурами, вспыхивающими серебром в последних лучах солнца.
«Это, должно быть, рыба», — понял он, вспоминая, что Триумф рассказывал о них. — «Он сказал, что их можно есть. Надеюсь, что он прав».
Рябь никогда не пробовал рыбу, но при виде её у него потекли слюнки.
«Здесь всё по-другому», — сказал кот сам себе. — «Я больше не смогу довериться Двуногим, так что мне придется заботиться о себе самому. Надо бы научиться ловить рыбу».
Балансируя на крае бревна, Рябь запустил лапу в воду, пытаясь поймать рыбу. Но дичь легко ускользала от его когтей. Кот почувствовал свой голод сильнее, ведь был всего в каком-то хвостике от еды. Рябь видел рыбу, но не мог до неё дотянуться. Ему казалось, что дичь над ним насмехается.
Солнце зашло, и река засеребрилась, отражая бледное небо. Что-то тёмное торчало над поверхностью воды. Когда течение поднесло Рябь поближе, то он разглядел сухую ветку, которая зацепилась за что-то на дне. Плотик кота столкнулся с этим препятствием, и ветка чуть-чуть сдвинулась, но бревнышко остановила.
Рябь огляделся. Вокруг была лишь вода.
- И что мне теперь делать? — мяукнул кот вслух.
Он протянул лапу к ветке в надежде, что сможет оттолкнуться от неё и продолжить свое путешествие. Вдруг Рябь услышал несколько громкий всплесков позади. Его шкуру тревожно защипало, поэтому кот с трудом поднялся на лапы и развернулся, видя новую опасность. Две головы торчали из воды недалеко от берега. Существа плавали в течении, поворачиваясь вокруг, то выплывая на середину реки, то возвращаясь к берегу. Выбравшись на сушу, Рябь увидел их длинные и сильные тела, покрытые бурой гладкой шерстью. Животные забрались на самый верх берега и оттуда ныряли в реку, гоняясь друг за другом, играясь. Кот завороженно смотрел на их силу и мастерство. Он почувствовал укол зависти:
«Хотел бы я плавать так же, как они!».
Через мгновение, одно существо скрылось в воде, выныривая уже с блестящей рыбкой во рту. Вместе животные направились обратно к берегу, деля улов и жуя его с видным удовольствием.
Живот Ряби громко заурчал от голода, а сам кот еле сдерживался, чтобы не завыть от досады.
«Я тоже так хочу!».
Когда животные закончили есть, то повернули обратно к реке. На мгновение они замерли, глядя на поверхность воды и обмениваясь странными перестукиваниями. Затем вместе нырнули в воду и поплыли, направляясь прямо к Ряби.
«Они заметили меня!».
Когда существа приблизились, он смог рассмотреть их широкие усатые морды и округлые уши. Животные угрожающе обнажили свои зубы, по-прежнему испуская птичьи переклички, которые звучали гневно и жестоко.
«Это не моя вина, что я оказался на их территории. Я не хотел здесь быть!».
Ужас наполнил Рябь от ушей до кончика хвоста. В парке все коты жили мирно — он никогда не дрался.
«Может мне удастся предупредить их», — подумал Рябь, решив, что не должен показывать своего страха.
Он распушил мех и выпустил когти, издавая яростный рык, когда существа приблизились к бревну. Но его рычание, казалось, только больше разозлило незнакомцев. Они быстро подплывали все ближе и ближе, громко переговариваясь. Рябь приготовился к бою.
«Они больше меня, и их двое. Но я не собираюсь сдаваться просто так».
Бревно покачнулось под лапами кота, когда одно из существ взобралось на него и сделала выпад в сторону Ряби. Зубы животного вонзились в шкуру Ряби. Тот в панике отскочил, отталкивая противника.
Бревно сильно раскачивалось на воде. Существо потеряло равновесие и упала в воду, подняв тучу брызг. Плотик сдвинулся из-за толчка и его начало утягивать за собою течение, унося Рябь подальше от агрессивных существ. Когда кот оглянулся, они гневно что-то рыкнули, но преследовать не стали.
Вскоре Рябь потерял их из виду. Река обогнулась вокруг скалистого берега, поросшего колючим кустарником.
Кот спасся, но не чувствовал от этого облегчения или благодарности судьбе. Он отчаялся. Мир за пределами парка был огромен и жесток. До сих пор его окружали лишь другие коты, солнце, земля, добрые Двуногие. Рябь верил, что так будет всегда.
«Теперь Двуногие и другие животные нападают на меня. Я умираю от голода. Все рухнуло, когда Двуногие разрушили мой дом».
Кот ютился на скрипучем бревнышке, когда угас последний луч света и река унесла его в ночь.

Силы Ряби были на исходе, но он не смел засыпать. Кот слишком боялся того, что упадёт со своего бревнышка и утонет. Появились первые звезды, отражая своё сверканье на поверхности реки, но Ряби было так плохо, что он не мог оценить их красоту.
Уже совсем стемнело, когда кот услышал тихий всплеск где-то рядом с его плотиком. Рябь напрягся, ожидая встретиться с новой угрозой.
«Может эти животные всё-таки последовали за мной!».
Послышался ещё всплеск. На этот раз он мельком заметил рыбу, описавшую дугу над водой. Затем последовал ещё один, и ещё…
«Они вокруг меня», — голодно подумал кот.
С чмокающим звуком, рыбка приземлилась прямо перед Рябью на бревно. Он мгновенно хлопнул лапой по ней, выпуская когти, чтобы дичь не смогла улизнуть. Рыба изо всех сил дергалась под лапой кота, пытаясь освободиться. На мгновение Рябь замер, не зная, что делать. Он нерешительно наклонился и укусил рыбу чуть дальше затылка. Дичь сразу обмякла, а кот оторвал от неё кусочек и съел.
- Ничего себе! — воскликнул Рябь вслух. — Так вкусно!
Он съел остальную часть быстрыми голодными укусами, поражённый и благодарный реке за еду. Кот вспомнил, как Триумф учил его тому, что Солнце и Земля защищают всех. Теперь Рябь понял, что река точно так же защитила его. Сначала, когда он упал со стены на краю парка. Потом она послала бревнышко, которое спасло его и не дало коту утонуть, и унесло его подальше от котят Двуногих и от странных животных.
- Спасибо! — выдохнул Рябь, впервые не чувствуя одиночество с тех пор, как упал со стены и его наставник исчез вдалеке.
Плотик кота плыл сквозь темноту. С полным животом Ряби удалось вздремнуть, потому что он надеялся, что река позаботится о нём. Кот проснулся и увидел бледный свет зари на небе. Густые леса по обе стороны реки сменились полями с жесткой травой. Лишь изредка взгляд кота натыкался на кусты утёсника и камни. Где-то вдалеке виднелись заостренные вершины гор, ярко выделявшиеся на фоне неба. Холодные ветер пронёсся над рекой, поднимая небольшие волны. Рябь вздрогнул, надеясь, что вскоре солнце поднимется и согреет его.
«Сегодня не будет утренних воев», — с болью подумал кот. Ряби было интересно, что произошло с Триумфом и его остальными друзьями из парка. — «По крайней мере, мне стоит высушить свою шерсть».
Но когда солнце поднялось над горизонтом, оно скрылось облаками, так и не подарив земле в этот день ни лучика тепла. Брёвнышко все так же плыло посередине реки. Рябь уже потерял всякую надежду выбраться на берег. Да и голые склоны по обе стороны реки выглядели неприветливо. Река становилась всё шире, а течение — быстрее.
«Может я найду скоро место получше», — подумал кот.
Где-то впереди прозвучал приглушенный рев. Сначала Рябь подумал, что это очередная Гремящая Тропа, но шум не прекращался и не был похож на чудищ. Течение всё убыстрялось и убыстрялось, а гул становился громче. Кот вонзил когти глубоко в дерево, его сердце учащенно билось, когда он приблизился к неизвестному звуку.
Глядя вперед, Рябь заметил странную вещь: река, казалось, обрывалась. Впереди видно было лишь небо.
- Что…, — пробормотал кот.
Он оказался на краю. Глаза Ряби расширились от ужаса, когда он увидел воду, падающую отвесной стеной вниз со скалы. Тем, что он увидел внизу, кот был потрясен не меньше: река падала в озеро, которое вспенилось от тысячи брызг. Рябь отчаянно взвыл, когда его бревнышко опрокинулось. Шум падающей воды окружил кота. Он больше не мог нащупать свой плотик. Рябь беспомощно взмахнул лапами, увлекаемый тяжестью воды вниз. Река накрыла его с головой, крутя в водовороте и окончательно запутав. Кот больше не знал, где поверхность. Сознание почти покинуло Рябь, когда он вынырнул на поверхность. Кот набрал побольше воздуха, но, когда он захотел завыть от ужаса, вода хлынула ему в пасть и снова скрыла под собой. Но Рябь отказывался верить в то, что погибнет. Он со всей силы замолотил лапами в воде, потихоньку поднимаясь к поверхности. Через мгновение кот вынырнул. К удивлению Ряби, река подхватила его, удерживая на поверхности и неся с собой по течению. Кот всё ещё работал лапами, стараясь держать голову над водой, а течение развернуло его.
«Я плыву!», — победно думал Рябь. — «Так же, как те существа, которые напали на меня!».
Высокие каменные стены тянулись по обе стороны реки. Паника охватила кота, когда он понял, что не сможет забраться по отвесной скале. Но постепенно река расширялась, замедляя свое течение. Каменные стены уступили место травянистым берегам. Рябь огляделся, понимая, что его силы на исходе и нужно побыстрее найти место, где можно будет выбраться на берег. Прежде, чем кот предпринял попытку вырваться из течения, река обогнулась вокруг валуна. Рябь выпустил когти и стал карабкаться на камень, пока не упал на плоской вершине скалы. Он вяло лежал, растопырив лапы и откашливаясь от воды. В глазах у кота потемнело, он больше ничего не видел.
Через некоторое время Рябь почувствовал тёплые лучи солнца на своей шерсти. Он моргнул, открывая глаза, и поднял голову, чтобы осмотреться. Пока кот лежал без сознания, облака рассеялись и солнце засияло на ярком голубом небе. Мышцы не хотели подчиняться Ряби, он, шатаясь на лапах, огляделся. Кот стоял на краю кучи плоских камней, которые поднимались над поверхностью реки. Глубокие ручейки отделяли его от берега с двух сторон. Рябь с тоской поглядел на такие близкие берега. Они уходили вверх, покрытые травой и зарослями папоротников, к растущим наверху кустам и деревьям. Чуть дальше по течению ива склонилась над тростником. Её ветви доставали до воды.
Пока Рябь осматривался, мышь выскочила из зарослей папоротников, пробежала по траве и приютилась около пня. Она была так близко, что Рябь решил попробовать учуять ее, но в нос ударил лишь запах воды. Живот кота вновь заурчал, но среди солнечных камней нечего было поесть.
Рябь вытянул поочередно лапы, чтобы растянуть и дать отдохнуть своим мышцам, и вскоре боль прошла. Затем кот присел на краю скалы и сделал несколько глотков воды, наслаждаясь приятной прохладой в пересохшем горле.
«Здесь тоже должна быть рыба», — заметил кот, отдыхая в тени, отбрасываемой камнями.
Рябь намочил лапы, пытаясь поймать одну из них, но та лишь махнула ему хвостиком, уворачиваясь от когтей.
«Должен быть какой-нибудь способ поймать ее», — решительно подумал кот.
После нескольких неудачных попыток Рябь понял, что он должен сесть так, чтобы его тень не падала на поверхность воды, и не наклоняться, чтобы рыба увидела его. Кот медленно запустил лапу в воду и, стараясь не потревожить покой речных жителей, и занёс её над пухлой рыбешкой, проплывающей рядом с камнями. Когда Рябь решил, что дичь достаточно близко, то выдернул лапу из воды так быстро, как мог.
К его радости, рыба выскочила из воды, перевернулась в воздухе и упала рядом с ним на камень. Кот хлопнул по ней лапой и прокусил. Рыба замерла, а Рябь съел её парой нетерпеливых укусов.
«Так хорошо…».
Но когда он съел рыбу и сидел, облизывая усы, кот понял, что тоскует по берегу с зеленой травкой. Скалы, где находился Рябь, были голыми.
«Они прекрасно подходят для того, чтобы подремать на них под солнцем. Но я не хочу жить здесь. Тень под ивой выглядит лучшим местом для охоты и укрытия. Здесь красиво», — понял он. — «Я никогда не видел такого в парке».
Рябь посмотрел на течение, размахивая хвостом в нерешительности. Он смог плыть, когда упал в водопад, но тогда у него не было выбора. А сейчас коту предстояло решиться прыгнуть самому.
«Солнце и Земля защищали меня всю жизнь», — подумал Рябь. — «Река тоже позаботилась обо мне несколько раз. Я мягко приземлился, когда упал со стены. Она спасла меня от опасности, разрушавшей парк. Она спасла меня от свирепых животных. Она кормила меня. И теперь она принесла меня, наверное, в прекрасный новый дом. Может мне удастся добраться берега, если я вновь доверюсь ей».
Рябь поднялся на лапы, поднимая голову, чтобы четко произнести:
- Спасибо, Река, за всё, что ты сделала для меня. Если ты поможешь мне снова, в последний раз, добраться до берега, то я навсегда останусь рядом с тобой, восхваляя всю оставшуюся жизнь.
Не давая себе ни секунды на то, чтобы передумать, он прыгнул в воду. Сразу же кот обнаружил, что замечательно плывет. Река несла его, приподнимая над своими водами, прямо к Иве. Прежде, чем Рябь успел опомниться, его лапы коснулись твердой земли. Кот вскарабкался на берег, отряхнув свою длинную серебристую шерсть от воды.
- Ты кто? — спросил голос. — Водяная Крыса?
Оглядевшись, Рябь заметил молодую черную кошечку, смотревшую на него из-под листьев папоротника в паре хвостов. Она ошеломленно смотрела на кота, но, несмотря на удивление, голос незнакомки был дружелюбным. Рябь склонил голову перед ней:
- Привет, — мяукнул он. — Я из котов Парка. Позволишь ли ты со своими товарищами остаться мне здесь?
Забава мелькнула в глазах кошки.
- Я не живу ни в одной группе котов, — сказала она. — Эта земля принадлежит диким котам, которые охотятся в одиночку. Ты можешь оставаться здесь до тех пор, пока не будешь воровать дичь из лап других.
- Охотятся? — беспокойно спросил Рябь. Кот охотился всего пару раз, и то для забавы. И он всегда был вместе с остальными. — Здесь коты охотятся… в одиночку?
Одиночество ранило Рябь. Его хвост поник, когда он вспомнил о Триумфе и остальных котах из Парка. Он всегда жил в группе, и теперь остро ощущал потерю друзей. Это чувство окатило кота, как холодный ветер.
«Что я буду делать без них? Увижу ли я когда-нибудь их снова?».
Незнакомка сочувственно мурлыкнула, как будто понимала печаль.
- Даже, если мы охотимся в одиночку, — мяукнула она. — Это не значит, что мы не можем охотиться вместе. Хочешь присоединиться ко мне сегодня? Я познакомлю тебя с моим братом, и мы все вместе славно погоняем дичь.
- Правда? — Рябь чувствовал надежду, возрождающуюся в нем. — Спасибо!
- Может, мы сможем дать тебе пару советов, — продолжила кошка. – А, может, это ты покажешь нам, что умеют водяные крысы.
- Буду рад, — радостно согласился Рябь.
«Замечательно будет, если эти коты знают, как ловить рыбу».
- Меня зовут Ночь, — мяукнула незнакомка. — А тебя?
Рябь посмотрел, как река протекает мимо. Она дала ему еду и защитила ото всех врагов. Он должен поверить, что она всё ещё оберегает его и принесла туда, где Рябь должен быть.
«Я больше не молодой кот из Парка», — понял кот. — «Нет. Я кто-то ещё, я теперь некто больше — кот Реки. И я должен чтить своего защитника».
- Я Река, — сказал он Ночи. — Речная Рябь.

Скачать книгу в формате:


Источник: http://cwft.ru/site/reading/books/thunderrising/



Рекомендуем посмотреть ещё:


Закрыть ... [X]

ArtOfWar. Миронов Вячеслав Николаевич. День курсанта (5 августа) Свадебные тренды 2017 маникюр

Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом Неприятный запах за последним зубом

Похожие новости